Les scientifiques se préparent à une tempête solaire si puissante qu’ils l’appellent “la grande”

Si une tempête solaire géomagnétique suffisamment puissante éclatait à la surface du Soleil, elle serait capable d’interrompre les communications sur Terre pendant des jours, des mois, voire des années. Les scientifiques ont mis en garde les dirigeants mondiaux lors d’un récent symposium sur la “météo de l’espace”, qui s’est tenu à Washington la semaine dernière.

Il n’y a aucune garantie qu’un tel événement se produise : des tempêtes solaires se sont déjà produites par le passé, même relativement récemment. La tempête solaire de 1859, appelée événement de Carrington, a été provoquée par une intense éruption solaire qui a frappé la magnétosphère protectrice de la Terre, provoquant la panne des systèmes télégraphiques aux États-Unis et en Europe (et donnant même des chocs électriques aux télégraphistes).

À l’époque, nous ne dépendions pas de choses comme les satellites de communication, le GPS, l’internet, les téléphones et les voyages en avion, et les scientifiques estiment que si le “big one ” nous frappe à nouveau, il pourrait effectivement nous renvoyer à l’âge des ténèbres, technologiquement parlant. Les scientifiques estiment que si le “big one” nous frappe à nouveau, il pourrait nous renvoyer à l’âge des ténèbres, d’un point de vue technologique.

“Depuis le développement du télégraphe électrique dans les années 1840, les processus de la météorologie spatiale ont affecté la conception, la mise en œuvre et le fonctionnement de nombreux systèmes techniques, d’abord sur Terre et maintenant dans l’espace”, a déclaré lors de la conférence Louis Lanzerotti, scientifique spécialiste des relations Soleil-Terre à l’Institut de technologie du New Jersey (NJIT).

“À mesure que la complexité de ces systèmes augmente, que de nouvelles technologies sont inventées et déployées, et que les humains se sont aventurés au-delà de la surface de la Terre, les systèmes construits par l’homme et les humains eux-mêmes deviennent plus sensibles aux effets de l’environnement spatial de la Terre.”

Selon M. Lanzerotti, au-delà de la perturbation des communications technologiques, une tempête spatiale massive pourrait potentiellement corroder les canalisations d’eau et d’égout, effacer les données stockées dans la mémoire des ordinateurs et causer des dommages aux astronautes voyageant dans l’espace, non protégés par le champ magnétique de la Terre.

D’un point de vue financier, l’assureur Lloyd’s of London a estimé que les dégâts d’un tel événement, qui durerait entre un et deux ans, se situeraient entre 600 et 2 600 milliards de dollars.

Mais si tout cela semble assez terrifiant, il est important de garder à l’esprit que les scientifiques affirment que les chances qu’une telle tempête solaire se produise ne sont pas élevées, la qualifiant d'”événement à faible probabilité mais à fort impact”.

Néanmoins, en raison des dangers potentiels du “big one”, les spécialistes de la météorologie spatiale discutent avec la Maison Blanche et les agences gouvernementales américaines, notamment la NASA, le ministère de la sécurité intérieure (DHS) et l’agence fédérale de gestion des urgences (FEMA), afin de se préparer au cas où l’impensable se produirait.

“Les impacts technologiques et biologiques des événements météorologiques spatiaux graves sont maintenant fermement dans la ligne de mire du gouvernement fédéral”, a déclaré Andrew Gerrard, directeur du Centre de recherche solaire-terrestre du NJIT, lors de la conférence.

Toutes choses égales par ailleurs, l’augmentation du financement de la recherche par les agences fédérales représentées favorisera l’intégration de la “météo spatiale” dans notre vie quotidienne. De tels développements permettront à la communauté solaire-terrestre de voir, pour la première fois, une tempête solaire, de suivre son approche et de se préparer en conséquence.”