Les scientifiques sont sur le point de forer pour la première fois dans le cratère d’impact qui a tué des dinosaures

Il y a environ 66 millions d’années, un astéroïde de 9 km de large s’est écrasé sur la péninsule du Yucatán, au Mexique, déclenchant une série d’événements malheureux qui ont conduit à l’extinction des dinosaures. Ce fut un tournant pour notre planète, mais jusqu’à présent, les scientifiques n’ont jamais pu analyser le cratère d’impact ou les restes enfouis de l’astéroïde, principalement parce que la région est étroitement contrôlée par l’industrie pétrolière.

Mais une équipe de chercheurs dirigée par l’université du Texas à Austin a finalement reçu l’autorisation d’installer une plateforme de forage au-dessus du cratère. Au début du mois prochain, ils foreront pour la première fois sous le plancher océanique et dans le cratère de Chicxulub. Ils espèrent que leurs découvertes les aideront à rassembler les pièces manquantes qui expliquent ce qui s’est passé après l’impact de l’astéroïde.

“C’est comme si l’ambition d’une vie se réalisait”, a déclaré à Science Joanna Morgan, cochercheuse principale à l’Imperial College de Londres.

Nous avons déjà une idée générale de ce qui s’est passé ce jour fatidique : Chicxulub a frappé, libérant l’énergie d’un milliard de bombes d’Hiroshima, tuant instantanément les animaux et les plantes des environs. Dans les années qui ont suivi, on estime qu’au moins 75 % de toutes les espèces sur Terre ont disparu.

Certains scientifiques ont suggéré que l’impact a déclenché une cascade d’éruptions volcaniques dans le monde entier, qui ont rempli l’atmosphère de gaz toxiques pendant les 500 000 années suivantes, causant la majorité de ces décès. Un autre article suggère que ce sont les débris des catastrophes naturelles qui ont suivi l’impact, tels que les tsunamis et les tremblements de terre, qui ont provoqué cette hécatombe.

Récupérer des échantillons de Chicxulub pourrait être notre meilleure chance de le découvrir. L’équipe va passer les prochains mois à utiliser un trépan à pointe de diamant pour forer 24 heures sur 24. L’objectif final est de descendre à 1 500 mètres sous le fond de l’océan, dans l’anneau de crête du cratère.

L’anneau de crête est cet anneau surélevé qui entoure les cratères d’impact et, bien qu’il soit immédiatement reconnaissable, les scientifiques ne comprennent toujours pas de quoi il est fait ni comment il se forme. Chicxulub est la seule structure préservée avec un anneau de crête intact auquel nous pouvons accéder”, a déclaré le cochercheur principal Sean Gulick, de l’université du Texas à Austin. “Toutes les autres sont soit sur une autre planète, soit elles ont été érodées”

Les échantillons prélevés dans le trou de forage permettront également de comprendre comment la vie s’est rétablie après l’extinction de masse – ce qui pourrait s’avérer utile un jour si nous nous retrouvons à nouveau face à un astéroïde.

Il est également possible que l’astéroïde Chicxulub ait apporté la vie sur Terre, et les chercheurs analyseront les gènes de tous les microbes vivant dans les roches, en particulier ceux qui pourraient avoir des voies métaboliques uniques.

“Ces gènes pourraient montrer que les microbes de l’anneau de crête – descendants de ceux qui ont vécu après l’impact – tirent leur énergie non pas du carbone et de l’oxygène, comme la plupart des microbes, mais du fer ou du soufre déposé par les fluides chauds qui percolent à travers la roche fracturée”, écrit Eric Hand pour Science. “Et cela signifierait que le cratère d’impact, annonciateur de mort, était aussi un habitat pour la vie”

Le début du forage est prévu pour le 1er avril.