Les scientifiques viennent de déclarer l’aube d’une nouvelle époque, influencée par l’homme

Grâce à la pollution plastique et aux essais nucléaires, l’homme a mis fin à une époque géologique vieille de 11 700 ans, l’Holocène, et a donné naissance à une nouvelle époque, influencée par l’homme, l’Anthropocène, selon les experts.

Une équipe internationale de chercheurs a recommandé lundi au Congrès géologique international du Cap, en Afrique du Sud, de déclarer officiellement l’Anthropocène, en suggérant que sa date de début soit 1950, date à laquelle les essais nucléaires ont créé une nouvelle couche (ou strate) à la surface de la Terre.

Le groupe de 35 experts, connu sous le nom de Groupe de travail sur l’Anthropocène, a voté sur la question de savoir si nous devions officiellement en finir avec l’Holocène, et 30 ont voté en faveur de la déclaration d’une nouvelle ère géologique, tandis que trois ont voté contre, et deux étaient absents.

“La signification de l’Anthropocène est qu’il définit une trajectoire différente pour le système terrestre, dont nous faisons bien sûr partie”, a déclaré aux médias le président du groupe de travail, Jan Zalasiewicz, géologue de l’université de Leicester au Royaume-Uni.

“Si notre recommandation est acceptée, l’Anthropocène aura commencé juste un peu avant ma naissance. Nous avons vécu la majeure partie de notre vie dans quelque chose appelé l’Anthropocène et nous ne faisons que réaliser l’ampleur et la permanence du changement.”

Si vous voulez définir une nouvelle époque géologique influencée par l’homme, il ne suffit pas d’énumérer toutes les façons dont les humains ont irrévocablement changé l’expérience de la vie sur Terre.

Bien sûr, nous provoquons directement l’extinction d’espèces, nous réchauffons tellement la planète que l’Antarctique s’effondre – sans oublier que les scientifiques ont prédit que d’ici 2050, il y aura plus de plastique que de poissons dans l’océan. Mais pour déclarer une nouvelle époque géologique, il faut que nous ayons eu, eh bien, un impact géologique. Un gros impact.

Comme l’explique Damian Carrington pour le Guardian, cet impact géologique doit être mondial et suffisamment important pour être clairement défini dans les archives géologiques futures.

Par exemple, on pourrait penser que la fin de l’ère du Crétacé, il y a 66 millions d’années, a été marquée par la mort massive de tous les dinosaures non aviaires, mais elle est en fait définie par un “pic doré” dans les sédiments d’iridium métallique que l’on peut voir dans les strates de la Terre.

Lorsque cette météorite est entrée en collision avec la Terre pour déclencher la disparition rapide des dinosaures, des quantités massives de sédiments d’iridium métallique ont recouvert le globe entier, créant un signal géologique distinct pour un événement qui allait changer le monde à jamais.

Aujourd’hui, notre insistance à utiliser des armes nucléaires au cours des quelque 70 dernières années a déjà permis à suffisamment de sédiments radioactifs de se déposer dans une nouvelle strate de l’enregistrement géologique de la Terre, selon le groupe de travail sur l’anthropocène.

“Les radionucléides sont probablement les plus marquants – ils arrivent vraiment en force. Mais nous avons l’embarras du choix. Il y a tellement de signaux”, a déclaré Mme Zalasiewicz, ajoutant que les micro-plastiques sont également des composants des sédiments dans le monde entier, tant sur terre que dans les océans.

Cette annonce s’inscrit dans le prolongement de recherches antérieures menées par une équipe de géologues de l’University College London, au Royaume-Uni, qui a publié l’année dernière un article affirmant que l’Anthropocène est arrivé et que nous devons l’officialiser.

Comme Fiona MacDonald l’a rapporté pour nous en mars 2015, plutôt que de soutenir que le début de l’Anthropocène était aussi récent que 1950, ils ont affirmé que cela dure depuis bien plus longtemps :

“[A]près avoir étudié l’impact environnemental de l’homme au cours des 50 000 dernières années, les chercheurs (…) ont maintenant non seulement confirmé que la nouvelle époque est bel et bien là, mais ils ont également précisé qu’elle a commencé en 1610 – très probablement à la suite de la colonisation des Amériques par les Européens.”

Indépendamment de la date à laquelle les experts pensent qu’elle a commencé, il y a un mouvement certain vers l’officialisation de l’Anthropocène. Comment cela se fait-il ?

Maintenant que le groupe a voté, il va commencer à enquêter pour s’assurer que le début de l’Anthropocène est scientifiquement valide. Cela impliquera jusqu’à trois ans d’échantillonnage et d’analyse de sites pour identifier l’âge stratigraphique standard mondial (GSSA) le plus convaincant pour le début de l’époque – par exemple, 1950 ou 1610 – qui sera soumis comme une proposition officielle à la Commission internationale de stratigraphie (ICS).

Si elle est approuvée par l’ICS, elle devra être ratifiée par le comité exécutif de l’Union internationale des sciences géologiques (UISG) pour devenir officielle. Le groupe de travail va donc être très occupé dans les années à venir, mais il est confiant dans l’aboutissement du projet.

“Nos collègues stratigraphes sont très protecteurs de l’échelle des temps géologiques. Ils la considèrent à juste titre comme l’épine dorsale de la géologie et ne la modifient pas à la légère”, a déclaré Zalasiewicz au Guardian. “Mais je pense que nous pouvons préparer un dossier assez solide”