Les taux d’autisme semblent avoir enfin atteint un plateau aux États-Unis, mais les médecins ne savent pas pourquoi

Il n’y a pas eu de hausse du taux d’enfants diagnostiqués autistes au cours des trois dernières années aux États-Unis, révèle une nouvelle étude, signe que la situation pourrait se stabiliser après plusieurs années d’augmentation régulière.

Sur la base d’enquêtes menées auprès de plus de 30 000 parents, le nombre d’enfants atteints de TSA) était de 2,41 % aux États-Unis entre 2014 et 2016, sans augmentation statistiquement significative au cours de cette période. trouble du spectre de l’autisme (

Cependant, la nouvelle estimation des Instituts nationaux de la santé (NIH) américains est un chiffre plus élevé que celui cité dans une autre étude récente – selon le réseau de surveillance de l’autisme et des troubles du développement (ADDM), le taux était de 1,46 % en 2012.

Bien que les chiffres soient différents, ce sur quoi les NIH et l’ADDM semblent s’accorder est que le taux se stabilise. L’ADDM avait précédemment noté une augmentation de 0,67 % à 1,47 % entre 2000 et 2010.

“Aujourd’hui, l’autisme n’est pas quelque chose de rare”, explique l’un des chercheurs, l’épidémiologiste Wei Bao de l’université de l’Iowa.

“Ce n’est pas aussi rare que 1 pour 1 000, comme c’était le cas dans les années 1970 et 1980. Grâce à ces données, nous pouvons maintenant constater qu’elle est déjà de 1 pour 41. La prévalence est beaucoup plus élevée que ce que l’on pensait auparavant.”

Alors pourquoi ces divergences ? L’une des raisons pourrait être que les enquêtes du NIH et de l’ADDM ont utilisé des méthodes différentes, la première interrogeant les parents et la seconde se basant sur les rapports des professionnels de la santé.

Dans le cas présent, on a demandé aux parents si un médecin avait déjà diagnostiqué chez leur enfant un autisme, un syndrome d’Asperger, un trouble envahissant du développement ou un TSA.

En outre, l’ancienne étude de l’ADDM ne couvrait qu’un nombre restreint de sites aux États-Unis, tandis que les données du NIH ont été recueillies pour former un échantillon représentatif au niveau national.

Toutefois, les chercheurs eux-mêmes mettent en garde contre le fait de tirer des conclusions trop concrètes à partir de trois années de données seulement.

Certains experts ont suggéré que les taux de diagnostic changent parce que nous modifions constamment la définition de l’autisme. Les enfants à haut niveau de fonctionnement atteints du syndrome d’Asperger sont désormais inclus dans les chiffres relatifs aux TSA, par exemple.

En fait, la définition de l’autisme évolue depuis des décennies à mesure que les médecins tentent de comprendre les causes de ce trouble. Avec un taux d’hérédité élevé, la maladie semble être génétique dans une certaine mesure.

La difficulté de comprendre l’origine de l’autisme tient en partie au fait que les signes de cette maladie – comme les difficultés d’interaction sociale et de communication – n’apparaissent pas avant l’âge de 2 ou 3 ans.

Malgré la complexité de la situation, tout aperçu statistique que nous pouvons obtenir sur les TSA devrait nous aider à comprendre cette maladie et à déterminer comment elle se manifeste.

Par exemple, 3,54 % des garçons étaient atteints de TSA, contre 1,22 % des filles. Les taux étaient de 1,78 % chez les enfants hispaniques, de 2,36 % chez les enfants noirs et de 2,71 % chez les enfants blancs, mais les chercheurs n’ont pas expliqué pourquoi.

À la base, cette recherche signifie que nous en savons un peu plus sur ce à quoi nous avons affaire, et qu’il ne semble pas y avoir eu d’augmentation des taux au cours des trois dernières années.

Les chercheurs impliqués déclarent qu’ils souhaitent que ces chiffres soient suivis de près dans les années à venir.

“Après avoir constaté pendant de nombreuses années une augmentation lente mais régulière de la prévalence des troubles du spectre autistique, il est encourageant de constater que les données nationales les plus récentes n’ont pas permis de constater une augmentation au cours de la période de trois ans la plus récente”, déclare Andrew Adesman, du Cohen Children’s Medical Center de New York, qui n’a pas participé à l’étude.

“Bien qu’il soit encourageant de constater que la prévalence des troubles du spectre autistique n’augmente pas davantage, nous ne comprenons pas bien pourquoi la prévalence a augmenté au cours des dernières années précédentes, et il reste préoccupant que la prévalence soit aussi élevée qu’elle l’est.”

La recherche a été publiée dans le Journal of the American Medical Association.