L'”essai sur les extraterrestres” de Churchill, récemment découvert, montre que même lui avait du mal à comprendre le paradoxe de Fermi

Enterré dans les archives d’un musée du Missouri, un essai sur la recherche de la vie extraterrestre a été mis au jour, 78 ans après avoir été rédigé. Écrit à l’aube de la Seconde Guerre mondiale, son auteur improbable est le leader politique Winston Churchill.

Si le premier ministre britannique cherchait du réconfort dans la perspective d’une vie au-delà de notre planète déchirée par la guerre, la découverte d’une pléthore d’exoplanètes aiderait-elle ou entraverait-elle ce réconfort ?

L’article de 11 pages, intitulé “Are We Alone in the Universe” (Sommes-nous seuls dans l’univers ?), est resté dans les archives du National Churchill Museum de Fulton, dans le Missouri, depuis les années 1980, jusqu’à ce qu’il soit revu par l’astrophysicien Mario Livio dans l’édition de cette semaine de la revue Nature.

Livio souligne que le texte, encore inédit, montre que les arguments de Churchill étaient extrêmement contemporains pour une pièce écrite près de huit décennies auparavant.

Dans ce texte, Churchill spécule sur les conditions nécessaires au maintien de la vie, mais note la difficulté de trouver des preuves en raison des vastes distances entre les étoiles.

Churchill a combattu l’obscurité de la guerre par ses discours inspirés et sa défense de la science.

Cette dernière passion a conduit au développement du radar, qui s’est avéré déterminant pour la victoire sur l’Allemagne nazie, et à un boom des avancées scientifiques dans la Grande-Bretagne d’après-guerre.

Les écrits de Churchill sur la science révèlent qu’il était un visionnaire. Publiant un article intitulé Fifty Years Hence en 1931, il décrit les technologies futures, de la bombe atomique aux communications sans fil en passant par les aliments génétiquement modifiés et même les humains.

Mais alors que son pays était confronté à l’incertitude d’une nouvelle guerre mondiale, Churchill s’est tourné vers la possibilité d’une vie sur d’autres mondes.

Dans l’ombre de la guerre

Churchill n’était pas le seul à envisager la vie extraterrestre alors que la guerre faisait rage dans le monde. Juste avant qu’il n’écrive sa première ébauche en 1939, une adaptation radiophonique du roman La guerre des mondes de HG Wells (1898) était diffusée aux États-Unis.

Les journaux font état d’une panique nationale face à la description réaliste d’une invasion martienne, bien qu’en réalité le nombre de personnes trompées soit probablement bien inférieur.

Le gouvernement britannique prend également au sérieux la perspective de rencontres extraterrestres, recevant des briefings ministériels hebdomadaires sur les observations d’ovnis dans les années qui suivent la guerre.

Craignant que la moindre allusion à un contact avec des extraterrestres ne provoque une hystérie de masse, Churchill interdit la publication d’une rencontre inexpliquée en temps de guerre avec un bombardier de la RAF.

Face à la perspective d’une destruction généralisée pendant une guerre mondiale, l’intérêt accru pour la vie au-delà de la Terre pourrait être interprété comme étant motivé par l’espoir.

La découverte d’une civilisation avancée pourrait signifier que les énormes différences idéologiques révélées en temps de guerre pourraient être surmontées. Si la vie était commune, pourrions-nous un jour nous répandre dans la Galaxie plutôt que de nous battre pour une seule planète ?

Si la vie était abondante, cela signifierait que rien de ce que nous faisons sur Terre n’affecterait le cours de la création.

Churchill lui-même semblait souscrire à la dernière de ces idées, écrivant :

“Pour ma part, je ne suis pas si immensément impressionné par le succès de notre civilisation ici que je suis prêt à penser que nous sommes le seul endroit dans cet immense Univers qui contient des créatures vivantes et pensantes.”

Une profusion de nouveaux mondes

Si Churchill était premier ministre aujourd’hui, il pourrait se trouver confronté à une ère similaire d’incertitude politique et économique.

Pourtant, au cours des 78 années qui se sont écoulées depuis qu’il a rédigé son essai, nous sommes passés de l’absence de planètes en dehors de notre système solaire à la découverte d’environ 3 500 mondes en orbite autour d’autres étoiles.

Si Churchill avait levé son stylo maintenant – ou plutôt, touché son stylet sur son iPad Pro – il aurait su que des planètes pouvaient se former autour de presque toutes les étoiles du ciel.

Cette profusion de nouveaux mondes aurait pu réconforter Churchill et de nombreuses parties de son essai restent pertinentes pour la science planétaire moderne.

Il a noté l’importance de l’eau en tant que support pour le développement de la vie et le fait que la distance de la Terre par rapport au Soleil permettait une température de surface capable de maintenir l’eau à l’état liquide.

Il semble même avoir abordé le fait que la gravité d’une planète détermine son atmosphère, un point souvent négligé lorsqu’il s’agit de déterminer si une nouvelle planète découverte ressemble à la Terre.

Un Churchill des temps modernes aurait pu ajouter l’importance d’identifier les biosignatures, c’est-à-dire les changements observables dans l’atmosphère ou la lumière réfléchie d’une planète qui peuvent indiquer l’influence d’un organisme biologique.

La prochaine génération de télescopes vise à recueillir des données permettant une telle détection.

En observant la lumière des étoiles traversant l’atmosphère d’une planète, la composition des gaz peut être déterminée à partir d’une empreinte digitale des longueurs d’onde manquantes qui ont été absorbées par les différentes molécules.

L’imagerie directe d’une planète peut également révéler des changements saisonniers dans la lumière réfléchie, au fur et à mesure que la vie végétale fleurit et meurt à la surface.

Où est tout le monde ?

Mais les pensées de Churchill ont peut-être pris un tour plus sombre en se demandant pourquoi il n’y avait aucun signe de vie intelligente dans un Univers rempli de planètes.

La question “Où est tout le monde ?” a été posée par Enrico Fermi lors d’une conversation à l’heure du déjeuner et est devenue le paradoxe de Fermi.

Les solutions proposées prennent la forme d’un grand filtre ou goulot d’étranglement que la vie a beaucoup de mal à franchir. La question est alors de savoir si le filtre est derrière nous et si nous y avons déjà survécu, ou s’il se trouve devant nous pour nous empêcher de nous propager au-delà de la planète Terre.

Parmi les filtres présents dans notre passé, il pourrait y avoir ce qu’on appelle un “goulot d’étranglement d’émergence”, selon lequel la vie a beaucoup de mal à démarrer.

De nombreuses molécules organiques telles que les acides aminés et les nucléobases semblent amplement capables de se former et d’être livrées aux planètes terrestres dans des météorites.

Mais la progression de ces molécules vers des molécules plus complexes pourrait nécessiter des conditions très précises qui sont rares dans l’Univers.

L’intérêt constant pour la recherche de preuves de vie sur Mars est lié à ce dilemme. Si nous découvrons une autre genèse de la vie dans le système solaire – même si elle s’est éteinte – cela suggérerait que le goulot d’étranglement de l’émergence n’a pas existé.

Il se pourrait aussi que la vie soit nécessaire pour maintenir des conditions habitables sur une planète.

Selon le “goulot d’étranglement gaien”, la vie doit évoluer assez rapidement pour réguler l’atmosphère de la planète et stabiliser les conditions nécessaires à la présence d’eau liquide. Une vie qui se développe trop lentement finira par s’éteindre sur une planète mourante.

Une troisième option est que la vie se développe relativement facilement, mais que l’évolution aboutit rarement à la rationalité requise pour une intelligence de niveau humain.

L’existence de l’un de ces premiers filtres n’est en tout cas pas une preuve que la race humaine ne peut pas prospérer. Mais il se pourrait que le filtre d’une civilisation avancée se trouve devant nous.

Dans ce sombre tableau, de nombreuses planètes ont développé une vie intelligente qui s’annihile inévitablement avant d’acquérir la capacité de se répandre entre les systèmes stellaires.

Si Churchill avait considéré cette idée à la veille de la Seconde Guerre mondiale, il aurait pu y voir une explication probable du paradoxe de Fermi.

Le nom de Churchill est entré dans l’histoire comme celui du leader emblématique qui a mené la Grande-Bretagne avec succès à travers la Seconde Guerre mondiale. Au cœur de sa politique, il y avait un environnement qui permettait à la science de s’épanouir.

Sans une attitude similaire dans la politique d’aujourd’hui, nous risquons de nous retrouver face à un goulot d’étranglement pour la vie qui laisse un Univers sans une seule âme humaine pour en profiter.