L’observation de votre propre activité cérébrale pourrait être l’avenir du traitement de la dépression

Selon une étude récente, une technique non invasive qui stimule une partie du cerveau connue pour être impliquée dans la dépression pourrait avoir des effets bénéfiques importants pour les personnes atteintes de cette maladie.

La technique consiste à demander à une personne d’observer l’activité de son amygdale et d’essayer consciemment d’augmenter cette activité en se rappelant des souvenirs positifs. C’est ce qu’on appelle le neurofeedback par IRMf.

Kymberly Young, auteur principal de la nouvelle étude et professeur adjoint de psychiatrie à la faculté de médecine de l’université de Pittsburgh, affirme que l’expérience, bien que de petite envergure, a donné des résultats prometteurs.

Pour l’étude, Young a divisé 36 adultes volontaires souffrant de dépression en deux groupes : l’un a effectué le neurofeedback sur leurs amygdales et l’autre a effectué un faux exercice de neurofeedback sur une partie du cerveau non impliquée dans le traitement des émotions.

Les personnes des deux groupes ont eu leur cerveau scanné par IRMf pour localiser leur amygdale ou la région témoin du cerveau.

Les chercheurs ont ensuite montré aux participants un signal provenant de la partie du cerveau mesurée et leur ont demandé d’essayer de réguler la force de ce signal en se rappelant des moments heureux.

Après deux séances, 12 des 19 participants qui ont essayé le neurofeedback par IRMf ont montré une diminution significative d’une échelle d’évaluation standard de la dépression, contre seulement deux personnes dans le groupe témoin.

“Nous en sommes au stade où nous montrons que c’est efficace”, dit Young.

L’une des raisons pour lesquelles Young et son équipe pensent que le traitement pourrait être si efficace est le rôle connu que joue l’amygdale dans la dépression.

Les amygdales des personnes déprimées ont tendance à être plus sensibles aux signaux émotionnels négatifs, comme une photographie qui leur rappelle une situation effrayante, et moins sensibles aux signaux émotionnels positifs, comme un souvenir d’enfance heureux.

Young cherche donc à savoir si le fait d’augmenter la réactivité de l’amygdale aux souvenirs positifs pourrait contribuer à réduire les symptômes de la dépression.

Elle prévient toutefois que le neurofeedback par IRMf ne doit pas être assimilé au neurofeedback par EEG, une technique qui consiste à apprendre aux gens à contrôler leurs propres ondes cérébrales (soi-disant) à l’aide d’une machine EEG.

Contrairement au neurofeedback par IRMf, le neurofeedback par EEG utilise des électrodes placées sur la tête pour obtenir une approximation de l’activité électrique du cerveau sur certaines bandes.

Selon M. Young, si l’IRMf est la carte Google Maps du cerveau, l’EEG est une carte routière grossière, dessinée à la main. Par conséquent, “nous pouvons accéder à des structures cérébrales profondes, comme l’amygdale, que le neurofeedback EEG ne peut tout simplement pas atteindre”, explique-t-elle.

Si le neurofeedback par IRMf est encore très récent, le neurofeedback par EEG existe depuis des années et des dizaines d’entreprises dans le monde entier le commercialisent comme un moyen de soigner des maladies mentales graves comme la dépression et le TDAH et d’améliorer les performances sportives.

La méthode est soutenue par la secrétaire d’État à l’éducation Betsy DeVos, qui a investi dans un fournisseur de neurofeedback EEG appelé Neurocore.

Mais Mme Young a des doutes quant à cette technique et craint que la confusion entre le neurofeedback par IRMf et le neurofeedback par EEG ne finisse par nuire à certaines de ses recherches.

“Personne ne fait vraiment d’études contrôlées sur le neurofeedback EEG”, dit Young, “il est donc probable que ce qu’ils voient n’est qu’une réponse placebo”

La prochaine étape pour Mme Young consistera à déterminer comment transférer ce que son équipe apprend des études d’IRMf en une forme de formation ou de traitement accessible aux personnes qui en ont besoin.