Malgré les tweets hostiles du chef de Roscosmos, la NASA affirme que la coopération avec l’ISS se poursuivra

L’invasion de l’Ukraine par la Russie a placé un point d’interrogation sur l’avenir de la Station spatiale internationale, longtemps symbole de la coopération de l’après-guerre froide, où astronautes et cosmonautes vivent et travaillent fièrement côte à côte.

L’avant-poste a fait l’objet d’un message menaçant sur Twitter de la part du directeur de l’agence spatiale russe, Dmitri Rogozine, qui a averti jeudi que les sanctions américaines pourraient “détruire notre coopération ” et a déclaré que la plateforme de recherche s’effondrerait sur Terre sans l’aide de son pays.

Les experts considèrent ces menaces comme une rhétorique politique exagérée, étant donné que les deux parties dépendent l’une de l’autre pour la sécurité de leur personnel. Mais cela pourrait accélérer un divorce attendu depuis longtemps dans leur fragile mariage.

“Personne ne veut mettre la vie des astronautes et des cosmonautes en danger par des manœuvres politiques”, a déclaré à l’AFP John Logsdon, professeur et analyste spatial à l’université George Washington.

“C’était une décision très consciente lorsque la Russie a été intégrée au partenariat de la station en 1994 de rendre la station interdépendante”, a-t-il ajouté – une décision prise à l’époque avec des préoccupations de coût et de rapidité.

Des tweets hostiles

L’ISS, fruit d’une collaboration entre les États-Unis, le Canada, le Japon, l’Agence spatiale européenne et la Russie, est divisée en deux sections : le segment orbital américain et le segment orbital russe.

À l’heure actuelle, l’ISS dépend d’un système de propulsion russe pour maintenir son orbite, à quelque 400 kilomètres d’altitude, tandis que le segment américain est responsable de l’électricité et des systèmes de survie.

Rogozin a fait référence à cette codépendance dans une série de tweets hostiles postés peu après que le président américain Joe Biden a annoncé des sanctions visant l’industrie aérospatiale russe.

“Si vous bloquez la coopération avec nous, qui sauvera l’ISS d’une désorbitation incontrôlée et d’une chute sur le territoire américain ou européen ?” a déclaré Rogozin – notant que la station ne survole pas une grande partie de la Russie.

La NASA, pour sa part, a répondu par une déclaration insipide soulignant qu’elle “continue de travailler avec tous nos partenaires internationaux, y compris la société spatiale d’État Roscosmos, pour assurer la sécurité des opérations de la Station spatiale internationale.”

Julie Patarin-Jossec, universitaire française et auteur d’un livre sur l’ISS, a déclaré que Rogozin “est un personnage politique, connu pour être très fidèle au pouvoir” et qu’il a l’habitude de faire des déclarations enflammées.

Les personnes à bord de la station – les Russes Anton Shkaplerov et Pyotr Dubrov, les Américains Raja Chari, Thomas Marshburn et Kayla Barron, ainsi que l’Allemand Matthias Maurer – sont des professionnels hautement qualifiés, et il est peu probable qu’ils soient affectés, a-t-elle déclaré à l’AFP.

“La plupart des astronautes de ces dernières décennies, ou qui ont eu une expérience de l’ISS, sont très attachés à la coopération internationale”, a déclaré Patarin-Jossec.

De plus, a-t-elle ajouté, se retirer du programme de l’ISS laisserait la Russie sans programme spatial avec équipage – à moins qu’elle ne se tourne rapidement vers une collaboration avec la Chine à bord de la station spatiale Tiangong, qui est toujours en construction et accueille actuellement trois membres d’équipage.

Une longue histoire

La coopération américano-russe a une longue histoire qui remonte à l’apogée de la guerre froide, mais elle n’a pas été sans connaître des hauts et des bas.

Après que l’Amérique a placé les premiers hommes sur la Lune en 1969, le président de l’époque, Richard Nixon, a cherché des occasions de rendre le programme spatial plus coopératif, en invitant des alliés à rejoindre le programme de la navette spatiale.

“En parallèle, lui et Henry Kissinger ont décidé d’utiliser une éventuelle mission conjointe américano-soviétique comme symbole de détente”, explique M. Logsdon.

Cette décision a conduit à la mission historique Apollo-Soyouz de 1975, lorsque les vaisseaux spatiaux américains et russes se sont amarrés pour la première fois lors d’un événement télévisé dans le monde entier.

Le partenariat était censé s’étendre encore davantage, avec d’éventuelles missions de la navette spatiale vers une première station spatiale russe, mais le président Jimmy Carter a mis fin à ces projets après l’invasion soviétique de l’Afghanistan.

Ce n’est qu’après l’effondrement de l’Union soviétique que les responsables russes ont contacté l’administration de Bill Clinton au sujet de l’idée d’une fusion, ce qui a ouvert la voie au lancement du premier module de l’ISS en 1998.

L’ISS a traversé des tempêtes géopolitiques par le passé – notamment l’invasion russe de la Crimée en 2014 – mais les tensions actuelles, qui, selon Mme Logsdon, sont les plus graves depuis la crise des missiles de Cuba, pourraient marquer le début de la fin.

L’observateur de l’espace Jonathan McDowell, du Centre d’astrophysique Harvard-Smithsonian, a noté que les États-Unis développent déjà une capacité de propulsion en utilisant les cargos Cygnus de Northrop Grumman.

La NASA souhaite actuellement que la station reste en orbite jusqu’en 2030, tandis que la Russie ne s’est pas engagée au-delà de 2024.

“Je pense qu’à moins que la situation actuelle ne soit résolue rapidement, cela pourrait affecter le désir des Russes de rester impliqués, ou le désir des États-Unis de les garder impliqués”, a déclaré Logsdon.

agence France-Presse