Même les créatures des gouffres les plus profonds de l’océan mangent désormais du plastique

Les parties les plus profondes de l’océan ne sont pas faciles à atteindre. On les trouve dans les fissures du plancher océanique, et les créatures qui s’y trouvent sont étranges – adaptées à l’obscurité, au froid et à la pression écrasante.

Mais dans ces tranchées, à des profondeurs hadopélagiques supérieures à 7 000 mètres (20 000 pieds), notre impact sur ce monde se fait encore sentir. Pour la première fois, des scientifiques ont trouvé du plastique dans l’estomac de créatures en train de se saborder, extraites de six des endroits les plus profonds de l’océan.

Une équipe de chercheurs de l’université de Newcastle, au Royaume-Uni, a envoyé des “landers” au fond de la mer dans six tranchées hadopélagiques, sur un large éventail de sites : Japon, Izu-Bonin, Pérou-Chili, Nouvelles-Hébrides, Kermadec, et la partie la plus profonde connue de l’océan, le Challenger Deep dans la fosse des Mariannes.

(Jamieson et al., RSOS, 2019)

Chacun de ces atterrisseurs est équipé d’un matériel de surveillance et d’échantillonnage ; lorsqu’ils ont été ramenés à la surface, ils avaient recueilli une variété de petites créatures marines appelées amphipodes pour une étude plus approfondie.

Entre les six tranchées, ils avaient recueilli 90 animaux qu’ils ont étudiés plus avant, en recherchant du plastique dans les boyaux postérieurs – vers l’extrémité de leur tube digestif – pour exclure toute ingestion récente, comme lors de la remontée depuis le fond de l’océan.

Ils ont trouvé du plastique dans les intestins de 72 % des animaux. C’est plutôt mauvais. Mais il y a pire. Plus ils allaient en profondeur, plus ils trouvaient de plastique.

Dans la fosse des Nouvelles-Hébrides, on a trouvé du plastique dans 50 % des amphipodes. Mais dans la fosse de Challenger Deep, à une profondeur de 10 890 mètres (35 730 pieds), 100 % des animaux avaient du plastique dans leurs intestins.

“Cette étude a montré que les microfibres fabriquées par l’homme culminent et s’accumulent dans un écosystème habité par des espèces que nous comprenons mal, que nous ne pouvons pas observer expérimentalement et pour lesquelles nous n’avons pas réussi à obtenir des données de référence avant la contamination”, a déclaré le scientifique marin Alan Jamieson de l’université de Newcastle en 2017, lorsqu’il a révélé les résultats.

“Ces observations constituent l’enregistrement le plus profond possible de l’occurrence et de l’ingestion de microplastiques, indiquant qu’il est très probable qu’il ne reste aucun écosystème marin qui ne soit pas impacté par les débris anthropiques.”

L’année dernière, un sac en plastique a été repéré dans la fosse des Mariannes. Aujourd’hui, Jamieson et son équipe ont publié les résultats de leur étude, montrant qu’il ne s’agit pas d’un incident isolé. Nos déchets se frayent un chemin jusqu’au fond de l’océan à l’échelle mondiale, et nous devrions tous en avoir honte.

À l’examen, les microparticules de plastique étaient principalement des fibres cellulosiques semi-synthétiques utilisées dans les vêtements. L’équipe a également trouvé du nylon, du polyéthylène, du polyamide et des polyvinyles non identifiés ressemblant étroitement à l’alcool polyvinylique ou au chlorure de polyvinyle – PVA et PVC.

Il est probable que ces fosses océaniques, autrefois vierges, soient la dernière étape pour nos déchets. Une fois qu’ils y sont, ils n’ont nulle part où aller.

“Il est intuitif que le puits ultime pour ces débris, quelle que soit leur taille, est la mer profonde”, a déclaré Jamieson. “Si vous contaminez une rivière, elle peut être nettoyée par la chasse d’eau. Si vous contaminez un littoral, ils peuvent être dilués par les marées. Mais, au plus profond des océans, elle reste là.

“Il ne peut pas être évacué et il n’y a pas d’animaux qui entrent et sortent de ces fosses.”

Nous ne savons pas ce que cela signifie pour les animaux en bas, mais ce n’est peut-être pas bon. L’ingestion de déchets plastiques est un facteur de mortalité connu chez les tortues de mer, et l’année dernière, nous avons vu de nombreuses baleines échouées sur les côtes, tuées par la pollution plastique.

Pour les amphipodes, l’ingestion de plastique indigeste pourrait affecter leur flottabilité et leur mobilité, les rendant plus vulnérables aux prédateurs. Et dans les tranchées, où la nourriture est rare, la perturbation d’une source de proies pourrait avoir un effet domino dévastateur.

Cette situation a également des répercussions sur la recherche. Les récentes avancées technologiques ont ouvert l’exploration hadopélagique de manière sans précédent, et nous trouvons toutes sortes de nouvelles espèces passionnantes, comme le poisson-escargot des Mariannes découvert en 2017.

Mais l’humanité fait des ravages dans le plastique depuis bien trop longtemps. Selon une étude publiée en 2017, en 2015, plus de 8,3 milliards de tonnes métriques de plastique avaient été produites par les humains depuis les années 1950. Plus de 6,3 milliards de ces tonnes avaient été jetées – finissant dans des décharges ou dans l’environnement naturel.

Il est difficile de savoir exactement quelle quantité se retrouve dans l’océan, mais une étude de 2015 a révélé que ce chiffre s’élevait à 12,7 millions de tonnes métriques pour la seule année 2010.

Nous n’avons donc jamais vu l’escargot des Mariannes tel qu’il existait dans un océan non contaminé.

“Nous n’avons aucune base de référence pour les mesurer. Il n’existe aucune donnée sur eux dans leur état vierge”, a déclaré Jamieson.

“Plus on y pense, plus c’est déprimant”

La recherche a été publiée dans Royal Society Open Science.