Nous avons fait un pas de plus vers la culture d’organes de remplacement

Les scientifiques viennent de faire un pas important vers l’objectif de la culture d’organes humains de remplacement en identifiant qu’une protéine appelée Meox1, présente dans les cellules souches, joue un rôle central dans la promotion de la croissance musculaire.

La découverte de la culture de nos propres organes de remplacement entraînerait une révolution dans le domaine de la santé. Elle mettrait un terme à la vie désespérée sur les listes de donneurs d’organes, sauvant ainsi chaque année la vie de milliers de personnes qui ne peuvent pas bénéficier d’une transplantation d’organe ou qui meurent en attendant.

Les chercheurs de l’université Monash, en Australie, ont découvert ce lien en étudiant le poisson zèbre, un petit poisson à croissance rapide originaire d’Asie du Sud-Est, souvent utilisé comme modèle pour les humains en raison de nos similitudes biologiques.

Tout comme nous, le poisson zèbre possède deux yeux, une bouche et un cerveau, ainsi que des muscles, du sang, des os et des dents. L’homme et le poisson-zèbre possèdent de nombreux organes identiques, notamment un rein et un cœur, et 70 % des gènes humains se retrouvent également chez le poisson-zèbre.

Ces poissons zèbres ont maintenant révélé certains des secrets du fonctionnement des cellules souches et de Meox1.

“Avant nos travaux dans ce domaine, nous ne savions même pas que ces cellules souches à croissance spécifique existaient ou comment elles étaient utilisées”, explique le chercheur principal Peter Currie. “Le simple fait de savoir qu’elles existent nous conduit à la possibilité de les orchestrer, de les contrôler ou de les réactiver pour faire repousser les tissus endommagés.”

Les scientifiques étudient depuis longtemps la croissance des organes dans des conditions de laboratoire, mais la façon dont les cellules souches produisent autant de tissus vivants dans le corps est restée un mystère – et tant que ce problème ne sera pas résolu, nous ne pourrons pas faire pousser nos propres organes de remplacement.

L’étude a mis en évidence une dérive clonale chez le poisson zèbre, ce qui signifie que les cellules souches ne se divisaient pas et ne se développaient pas au hasard, mais qu’elles poussaient un petit nombre de cellules souches clonées à favoriser la croissance des muscles.

En d’autres termes, seules quelques cellules souches spécifiques sont utilisées pour développer la majeure partie du tissu organique requis, et Meox1 aide à choisir ces cellules.

Nous sommes encore loin de pouvoir faire pousser des cœurs et des foies en laboratoire, à la demande, dès que quelqu’un en a besoin, mais les scientifiques ont désormais une meilleure compréhension de la manière dont nos engrenages moléculaires peuvent se déplacer et vrombir pour produire davantage de tissus dans le corps.

Ce processus de régulation de la croissance des organes par les cellules souches est “l’une des dernières frontières de la biologie du développement”, selon les chercheurs.

Plus tard, la mise en lumière de ces mécanismes pourrait également nous aider à combattre les dommages causés à l’organisme par des maladies telles que le cancer.

Les scientifiques font des progrès constants dans ce domaine. L’année dernière, des chercheurs américains ont réussi à régénérer du tissu cardiaque humain en état de marche, en utilisant toutefois des cellules provenant d’un don d’organe. Aujourd’hui, nous avons franchi une nouvelle étape, grâce au poisson zèbre.

La recherche a été publiée dans la revue Cell Stem Cell.