Nous savons maintenant pourquoi les coraux continuent à manger du plastique et c’est inquiétant

Le plastique des océans est un danger qui ne fait pas de distinction. Il nuit aux poissons et tue les oiseaux de mer, qui échouent le ventre plein de déchets. Les tortues les avalent parce qu’elles confondent les déchets flottants avec des méduses.

On connaît moins bien les dommages causés par le plastique aux plus petits habitants de l’océan, le plancton et les coraux, qui se retrouvent parfois avec des particules coincées dans leurs minuscules boyaux.

Pendant des années, les biologistes et les défenseurs de l’environnement ont supposé que la plupart des créatures marines mangeaient du plastique par accident, a déclaré Alexander Seymour, analyste des systèmes d’information géographique et chercheur marin à l’université Duke en Caroline du Nord.

Il semblait que la vie marine était trop confuse ou trop affamée pour éviter les déchets.

Un nombre restreint mais croissant d’études suggère une autre raison plus inquiétante. L’homme a peut-être inventé un plastique appétissant.

“Le plastique pourrait être intrinsèquement savoureux”, a déclaré Austin Allen, doctorant en sciences marines à Duke. Allen et Seymour sont les principaux auteurs d’une étude qui vient d’être publiée dans la revue Marine Pollution Bulletin.

Avec l’écologiste marin de Duke, Daniel Rittschof, ils ont démontré que les coraux réagissent aux fragments de microplastique comme s’il s’agissait de nourriture.

L’étude en laboratoire, en deux parties, a consisté à nourrir le corail à la main et à le faire pousser dans des bassins d’eau de mer contaminés par des particules de plastique de moins d’un millimètre de diamètre.

Au cours des essais de nourrissage, les scientifiques ont ramassé une particule de plastique ou de sable avec une pince et l’ont fait tomber près d’un polype de corail. Si le sable s’approchait de leur bouche, les animaux utilisaient les minuscules poils qui recouvrent leur corps pour se nettoyer.

Mais si un morceau de plastique passait à proximité, les coraux se mettaient en action. Ils ont tiré des harpons cellulaires, appelés cnidoblastes, qui ont lancé des barbes toxiques dans la particule de plastique. Les coraux ramènent le plastique vers leur bouche à l’aide de leurs tentacules, puis engloutissent les déchets.

Les chercheurs ont proposé du polystyrène, du chlorure de polyvinyle et six autres types de plastique. Plus de 80 % des particules de plastique ont été mangées, alors qu’un polype corallien n’a essayé de manger du sable qu’une seule fois en 10 essais.

“Ce qui se passe lorsque vous déposez une particule de sable sur un polype de corail, c’est qu’il ne se passe absolument rien du tout”, a déclaré M. Seymour.

La plupart du temps, les coraux ont recraché le plastique ingéré dans les six heures. Mais dans environ 8 % des dizaines d’essais, le plastique est resté coincé à l’intérieur des polypes coralliens pendant toute la durée des tests de 24 heures.

Les coraux ne chassent pas à la vue – ils n’ont pas d’yeux – et doivent donc déterminer ce qui est bon à manger en utilisant des chimiosenseurs, leur version de la langue.

Cette stratégie est différente de celle de l’odorat, qui attire les animaux vers un objet ou les en éloigne.

“C’est lorsqu’un animal goûte quelque chose qu’il décide de le manger ou non”, explique Matthew Savoca, chercheur postdoctoral au Southwest Fisheries Science Center de la National Oceanic and Atmospheric Administration, qui n’a pas participé à cette étude.

Les scientifiques de Duke ont tenté de modifier le profil chimique du plastique en le recouvrant d’un film microbien. Ils ont émis l’hypothèse que les coraux pourraient préférer ce genre de “bonbons”, les micro-organismes masquant le goût du plastique et fournissant au moins quelques nutriments.

Mais ils ont été surpris de constater que les coraux préféraient le plastique brut. Lors des tests en aquarium, les coraux ont ingéré le plastique propre à un taux jusqu’à cinq fois supérieur à celui de la version bio-fouillée.

Cette préférence, selon les chercheurs, suggère que le plastique d’usine contient un ingrédient attrayant.

“Parmi les centaines d’additifs, certains au moins agissent comme des phagostimulants – un terme sophistiqué pour désigner des composés qui ont du goût”, a déclaré M. Seymour.

Savoca ne s’attendait pas non plus à ce que les coraux préfèrent le plastique. En 2016, lui et ses collègues ont signalé que les oiseaux de mer étaient attirés par le plastique odorant et couvert de bactéries, et il a récemment démontré que les anchois grouillent autour de l’odeur du plastique souillé.

“Nous devons penser au goût du plastique comme un paradigme”, a déclaré Seymour, “et pas seulement comme un problème pour les coraux”

Peu d’études examinent les interactions entre les microplastiques et les coraux, a déclaré Carlie Herring, analyste de recherche pour le programme de débris marins de la NOAA. Les dernières recherches “apportent un nouvel éclairage sur leur relation”, a-t-elle ajouté.

Les auteurs de l’étude de Duke soulignent que la relation entre le plastique et le corail peut être différente en mer.

Bien que des recherches antérieures aient démontré que les coraux sauvages mangent du plastique, leur étude ne prouve pas que les coraux préfèrent les morceaux de plastique aux aliments, par exemple.

Et il est peu probable que le plastique soit une menace aussi grave que d’autres dangers bien connus : le blanchiment des coraux, l’acidité des océans et la pêche à la dynamite. “Ce n’est qu’une goutte d’eau de plus dans l’océan, parmi les défis très importants auxquels ces espèces sont confrontées”, a déclaré M. Seymour.

Pourtant, il ne fait aucun doute que le plastique a pénétré dans l’océan, et même son coin le plus reculé n’échappe pas à l’influence humaine.

Des robots submersibles ont repéré des sacs en plastique sur les pentes menant à la fosse des Mariannes, la partie la plus profonde du Pacifique. Là où aucun explorateur ne plantera jamais un drapeau ou une empreinte, il y a déjà du plastique.

M. Seymour et ses collègues espèrent que leur étude sera un appel aux armes écologique pour découvrir quel ingrédient plastique attire le corail.

Savoca se pose la même question : “S’il y a effectivement des phagostimulants dans le plastique propre, dit-il, découvrons ce qu’ils sont et éliminons-les.”