Nous venons de faire un grand pas vers la transplantation d’organes de cochons à l’homme

Grâce à la capacité confirmée d’une entreprise spécialisée dans les sciences de la vie à créer des porcs totalement exempts d’un virus potentiellement infectieux, nous sommes plus près que jamais de fournir des organes de transplantation humaine provenant de porcs.

La crainte que le rétrovirus endogène porcin (PERV) puisse passer des porcs aux patients est l’une des raisons pour lesquelles la recherche a été lente lorsqu’il s’est agi d’utiliser des porcs comme source de tissus pour des transplantations. Avec chacune des 62 copies génétiques du virus désactivées avec succès chez ces jeunes porcs, ce risque devient moins préoccupant.

CRISPR pour désactiver le codage d’un virus qui se cache dans l’ADN de l’embryon de porc. Il y a plusieurs années, la société américaine eGenesis a utilisé cette technologie d’édition de gènes

Elle vient d’annoncer que ses embryons sans PERV sont des porcelets sains et sans PERV, le plus âgé ayant 4 mois.

La transplantation d’organes est un sujet controversé dans le meilleur des cas.

Pour ceux qui sont sur les listes d’attente pour un nouveau foie ou un nouveau rein, un membre de la famille peut assumer les risques et l’inconfort liés au don d’une partie de leur corps.

Dans tous les autres cas, on en revient à l’espoir inconfortable qu’un décès accidentel dans de bonnes circonstances puisse fournir des tissus compatibles.

Les statistiques et les politiques relatives au don d’organes varient selon les cultures, mais dans la plupart des pays, l’offre ne répond toujours pas à la demande. Les listes d’attente sont longues et les donneurs parfaits sont rares, ce qui fait que beaucoup meurent avant que leurs besoins ne soient satisfaits.

Dans les meilleures circonstances, les receveurs courent toujours le risque que leur corps rejette des tissus présentant des signes d’extranéité.

La xénotransplantation est une procédure qui vise à utiliser des animaux pour répondre au besoin de nouveaux organes sains.

Des animaux tels que les singes ou les porcs pourraient être génétiquement modifiés pour produire des tissus qui n’affichent pas leur caractère étranger, ce qui permettrait non seulement de disposer d’un approvisionnement plus généreux en organes, mais aussi d’une option plus sûre.

CRISPR s’est révélé être une aubaine pour l’ingénierie biologique compatible avec l’homme, jouant un rôle clé dans le développement d’embryons de porc “chimères” l’année dernière, qui semblaient en bonne voie pour produire des pancréas de type humain.

Le transfert de virus entre espèces reste toutefois un problème important.

La famille PERV n’est pas le seul pathogène en ville, mais elle est l’un des plus préoccupants. En tant que rétrovirus, les gènes du PERV sont nichés dans l’ADN du porc et sont similaires à nos propres rétrovirus endogènes humains.

La différence est que, contrairement à notre version du virus, le PERV peut toujours sortir de sa niche et infecter d’autres cellules.

Jusqu’à présent, il n’a pas été démontré que le virus se répliquait à l’intérieur de nos tissus, mais les travaux d’eGenesis et d’autres tests de laboratoire ont montré que l’agent pathogène avait toujours le potentiel d’être infectieux.

Planter des tissus qui contiennent du PERV juste à côté de nos propres organes augmente les risques de formation d’un nouvel agent pathogène dangereux, qui pourrait potentiellement devenir méchant.

En 2015, eGenesis a annoncé avoir utilisé la technologie révolutionnaire d’édition de gènes CRISPR-Cas9 pour cibler un nombre record de 62 copies génétiques dans un certain nombre d’embryons de porcs clonés.

Le clonage est encore loin d’être une science parfaite, et beaucoup de ces lignées cellulaires ne sont pas allées très loin.

Mais 15 d’entre elles ont réussi, et aucune ne présente de signe de PERV dans ses cellules.

“Il s’agit de la première publication à faire état d’une production porcine sans PERV”, déclare Luhan Yang, directeur scientifique d’eGenesis.

“Cette recherche représente une avancée importante dans la résolution des problèmes de sécurité liés à la transmission virale inter-espèces. Notre équipe poursuivra la mise au point de la souche de porc sans PERV afin de réaliser des xénotransplantations sûres et efficaces.”

Bien sûr, l’idée d’exploiter des animaux de cette manière n’est pas du goût de tout le monde.

La société peut accepter de les consommer sous forme de porc et de bacon, mais l’idée de suturer des tissus de porc dans nos corps est une toute autre paire de manches.

Comme pour de nombreuses technologies médicales, il est probable que l’éthique et les sentiments évolueront. Il reste donc les défis pratiques à relever pour faire de la xénotransplantation une option plus sûre.

Il reste encore beaucoup de chemin à parcourir avant de voir les premiers reins de porc donner un nouveau souffle à un patient souffrant d’insuffisance rénale, mais le fait de pouvoir éliminer un virus à risque pourrait en faire une réalité plus tôt que nous ne le pensons.

Cette recherche a été publiée dans Science.