Nous venons d’obtenir encore plus de preuves que Vénus possède des volcans étonnamment actifs

La planète Vénus est brûlante sous son atmosphère étouffante, une grande partie de sa surface étant façonnée par les poussées et les coulées de l’activité volcanique. Néanmoins, les géologues planétaires ont été incapables de trouver des preuves tangibles que la planète reste volcaniquement active.

Eh bien, nous venons d’obtenir l’une des meilleures preuves à ce jour. Vénus présente de nombreuses caractéristiques volcaniques à sa surface – de larges plaines volcaniques, des dômes et des couronnes, des volcans boucliers montagneux. Les chercheurs dirigés par la géophysicienne Anna Gülcher de l’ETH Zürich en Suisse ont utilisé des simulations pour comprendre comment les couronnes volcaniques se forment et se développent, et ont déterminé que les caractéristiques observées sur Vénus doivent être assez jeunes.

Cela démontre, selon eux, que Vénus est loin d’être éteinte sur le plan volcanique.

“C’est la première fois que nous sommes capables de pointer des structures spécifiques et de dire ‘Regardez, ce n’est pas un ancien volcan mais un volcan actif aujourd’hui, en sommeil peut-être, mais pas mort'”, a déclaré le géologue Laurent Montési de l’Université du Maryland.

“Cette étude change considérablement la vision de Vénus, qui n’est plus une planète essentiellement inactive, mais une planète dont l’intérieur est toujours agité et peut alimenter de nombreux volcans actifs.”

On a compris depuis un certain temps que la surface de Vénus est relativement jeune par rapport à d’autres planètes comme Mars et Mercure. L’analyse et la cartographie géologique de la planète ont révélé que la majeure partie de Vénus a subi un resurfaçage au cours du dernier milliard d’années environ.

Il peut se passer beaucoup de choses en un milliard d’années. Il est possible que l’intérieur de Vénus se soit refroidi, et que la croûte se soit durcie, au point que le magma liquide ne puisse plus pénétrer jusqu’à la surface. Cependant, les indices indiquant que Vénus n’a pas encore atteint ce point s’accumulent.

La sonde Pioneer Venus Orbiter, dans les années 1970 et 1980, a par exemple découvert des traces de dioxyde de soufre dans l’atmosphère vénusienne. Un article de 2015 a révélé que des points lumineux transitoires corrélés à de très jeunes caractéristiques géologiques pourraient correspondre à des coulées de lave. En début d’année, un article a simulé les taux d’altération de l’olivine sur la “planète sœur” de la Terre et a révélé que les coulées de lave sur Vénus étaient probablement très jeunes.

L’équipe de Gülcher a cherché sa réponse dans un type d’élément volcanique appelé couronne. Les couronnes ressemblent un peu à des cratères d’impact et consistent en un anneau surélevé (comme une couronne) autour d’un centre enfoncé, avec des fractures concentriques rayonnant vers l’extérieur ; elles peuvent faire des centaines de kilomètres de diamètre.

Les scientifiques ont d’abord pensé que ces structures étaient des cratères, mais une analyse plus approfondie a révélé qu’elles étaient de nature volcanique. Elles sont causées par des panaches de matière fondue chaude remontant de l’intérieur de la planète, poussant la surface vers le haut en un dôme qui s’effondre ensuite vers l’intérieur lorsque le panache se refroidit, s’échappant par les côtés pour former l’anneau.

Sur Terre, la formation de caractéristiques de type corona est limitée par le mouvement des plaques tectoniques, mais Vénus n’en a pas, de sorte que les coronae éclatent vers le haut comme des boutons planétaires.

Pour comprendre ce processus de formation, les chercheurs ont modélisé numériquement l’activité thermomécanique à l’intérieur de Vénus. Ils ont ainsi pu générer des simulations 3D à haute résolution du processus de formation de la couronne, en faisant varier des paramètres tels que la taille et la température du panache, ainsi que l’épaisseur de la lithosphère, afin d’obtenir un éventail de résultats.

En simulant l’évolution des couronnes dans le temps, l’équipe a pu identifier les caractéristiques principalement observées dans les couronnes très jeunes et récemment actives, et déterminer les changements subis par ces couronnes au fil du temps.

Ces simulations ont ensuite été comparées aux coronaires réelles à la surface de Vénus, comme le montre l’image ci-dessus.

Non seulement l’équipe a fait correspondre les caractéristiques récemment actives de ses simulations aux coronae réelles, mais elle a pu montrer que les variations des coronae à la surface de Vénus représentent en fait différentes étapes du développement géologique. Cela suggère fortement que ces coronae sont toujours en évolution et que l’intérieur de la planète est toujours actif.

Ci-dessus :Sur cette carte globale de Vénus, les coronae actives apparaissent en rouge et les coronae inactives en blanc.

“L’amélioration du degré de réalisme de ces modèles par rapport aux études précédentes permet d’identifier plusieurs étapes de l’évolution de la couronne et de définir des caractéristiques géologiques diagnostiques présentes uniquement dans les couronnes actuellement actives”, a déclaré Montési.

“Nous sommes en mesure de dire qu’au moins 37 couronnes ont été très récemment actives”

Ces 37 coronae étaient regroupés en quelques endroits, ce qui suggère que certaines régions sont plus actives que d’autres – et met en évidence les endroits où les futures missions orbitales (et même les atterrisseurs, si les obstacles techniques peuvent être levés) pourraient le mieux concentrer leur attention.

Cette recherche a été publiée dans Nature Geoscience.