Nous venons d’obtenir les premières photos jamais prises depuis la surface d’un astéroïde

Sur un morceau primitif de roche spatiale situé à plus de 160 millions de kilomètres de la Terre, deux minuscules robots explorateurs ont effectué leurs premiers “sauts” prudents ce week-end – les premiers mouvements effectués par un engin spatial de fabrication humaine à la surface d’un astéroïde.

Les deux rovers jumeaux ont été déposés vendredi au sommet de l’astéroïde Ryugu, large d’un demi-mile, par leur vaisseau parent, Hayabusa 2, de l’agence spatiale japonaise.

Le lendemain, la JAXA a partagé une image impressionniste du site d’atterrissage : la pierre sombre et escarpée de Ryugu, riche en carbone, éclairée par un brillant faisceau de lumière solaire.

Photo prise par Rover-1B le 21 septembre à ~13:07 JST. Elle a été prise juste après la séparation du vaisseau spatial. La surface de Ryugu est en bas à droite. La région brumeuse en haut à gauche est due à la réflexion de la lumière du soleil. 1B semble tourner lentement après la séparation, ce qui minimise le flou de l’image. pic.twitter.com/P71gsC9VNI

– HAYABUSA2@JAXA (@haya2e_jaxa) 22 septembre 2018

Les rovers, baptisés Rover-1a et Rover-1b, ont chacun la taille et la forme d’une boîte à biscuits.

Des rotors internes alimentés par l’énergie solaire les placent dans la faible gravité de l’astéroïde, ce qui leur permet de se propulser à sa surface pour prendre des photos et des données de température.

“Je ne trouve pas les mots pour exprimer ma joie”, a déclaré le chef de projet Yuichi Tsuda dans une déclaration après la confirmation de l’arrivée des rovers.

Dans les mois à venir, les rovers MINERVA-II seront rejoints par deux autres atterrisseurs. Hayabusa 2 écrasera également l’astéroïde à l’aide d’explosifs pour faire sauter une partie de sa surface, exposant ainsi des matériaux souterrains que le vaisseau spatial collectera et renverra éventuellement sur Terre.

Si tout se passe comme prévu, il s’agira de la première mission à renvoyer un échantillon d’un astéroïde de type C, souvent comparé à des capsules temporelles datant des premiers jours du système solaire, il y a plus de 4 milliards d’années.

Ryugu doit son nom à un palais magique situé au fond de la mer, où un pêcheur reçoit une boîte mystérieuse dans un conte populaire japonais.

“Le Hayabusa 2 ramènera également une capsule contenant des échantillons”, explique la JAXA dans un communiqué annonçant le nom de l’astéroïde, “le thème du “retour d’un trésor” est donc commun.”

L’agence spatiale a également noté que l’on pense que Ryugu contient de l’eau – ce qui en fait un homonyme approprié d’un palais sous-marin.

Hayabusa 2 restera à Ryugu jusqu’à la fin 2019, date à laquelle elle partira avec les échantillons collectés et mettra le cap sur la Terre. La JAXA espère recevoir les échantillons l’année suivante.

Dans des laboratoires sur Terre, les scientifiques évalueront les fragments d’astéroïdes pour comprendre les processus qui ont permis aux planètes de se former à partir du tourbillon de gaz et de poussière qui entourait le soleil primitif.

Ils compareront les roches à des météorites et à des échantillons recueillis par d’autres missions, notamment la mission OSIRIS-Rex de la NASA, qui devrait arriver sur l’astéroïde Bennu en 2020.

En étudiant les astéroïdes, nous en apprenons davantage sur les débuts du système solaire et sur la vie elle-même”, a tweeté Bill Nye , le “Science Guy” et PDG de la Planetary Society, alors que les rovers effectuaient leur descente vendredi.

“C’est incroyable d’être un humain vivant à ce moment de l’histoire de l’exploration spatiale”