Philae a trouvé des molécules organiques au cours de ses 60 heures sur une comète

L’atterrisseur Philae de l’Agence spatiale européenne (ESA) n’a disposé que d’un court laps de temps pour mener des activités scientifiques sur la comète 67P/C-G avant que ses batteries ne se déchargent en raison du manque de lumière du soleil.

L’ESA a confirmé en exclusivité au Wall Street Journal lundi que ces données contenaient la preuve que Philae avait reniflé des molécules organiques dans l’atmosphère de la comète. Les composés organiques sont ceux qui contiennent des atomes de carbone, et il se trouve qu’ils sont également à la base de la vie sur la planète Terre.

Cette découverte pourrait être très intéressante, car elle aidera les scientifiques à mieux comprendre la composition d’une comète et, potentiellement, l’origine de la vie sur Terre.

Les scientifiques cherchent maintenant à savoir de quel type de molécules il s’agit. Cette recherche “nous aidera à comprendre si des molécules organiques ont été apportées par des comètes à la Terre primitive”, a déclaré Stephan Ulamec, responsable de l’atterrissage de Philae, au Wall Street Journal.

La théorie selon laquelle la vie sur Terre a été apportée par des comètes ou des météores est connue sous le nom de panspermie, et elle ouvre des possibilités passionnantes pour la vie dans le reste de l’Univers.

Cependant, avant de s’emballer, il est important de se rappeler que nous n’avons encore aucune idée du type de molécules que nous avons trouvées sur la comète 67P/C-G – oui, il pourrait s’agir de molécules qui sont des éléments constitutifs de la vie, mais il pourrait aussi s’agir de molécules simples comme le méthane et le méthanol.

En fait, Rosetta avait déjà détecté des traces de méthane et de méthanol, deux gaz organiques non générateurs de vie, dans l’atmosphère de la comète. Les scientifiques doivent également déterminer si les molécules présentes sur la comète sont gauches ou droites.

Comme l’écrit Rachel Feltman pour le Washington Post :

“Alors que nous pouvons encore espérer en apprendre beaucoup sur les comètes, l’origine de la vie et la nature du système solaire à partir de l’interprétation des données de Rosetta, ne laissez pas le battage médiatique vous faire sauter le pas. Nous devrions être heureux que les instruments de Philae aient suffisamment bien fonctionné pour détecter ces molécules, mais c’est la seule chose à retenir pour l’instant.”

La partie la plus excitante de cette découverte est peut-être le fait que c’est la preuve que l’équipement de Philae fonctionne suffisamment bien pour faire de la science sérieuse. Philae s’est éteint ce week-end après n’avoir reçu qu’une heure et demie de lumière par jour au lieu des sept heures prévues. Mais bien que le petit atterrisseur se soit tu pour l’instant, il est possible qu’il reçoive davantage de lumière du soleil lorsque la comète se rapprochera du Soleil et que ses batteries solaires puissent le remettre en marche, au moins pour quelques heures de plus.

Et qui sait ce qu’elle pourrait nous apprendre d’autre dans cette prochaine petite fenêtre de vie.

“Avant de se taire, l’atterrisseur a été en mesure de transmettre toutes les données scientifiques recueillies au cours de la première séquence scientifique”, a déclaré Ulamec au Wall Street Journal. “Cette machine s’est comportée magnifiquement dans des conditions difficiles, et nous pouvons être pleinement fiers de l’incroyable réussite scientifique de Philae.”

Source : Le Wall Street Journal, Le Washington Post