Plus de 2 000 marqueurs biologiques nouvellement découverts pourraient contribuer à expliquer le développement de l’autisme

Les scientifiques ont découvert une série de régions biochimiques qui semblent être profondément impliquées dans les facteurs de risque des TSA). trouble du spectre autistique (

Les chercheurs ont identifié plus de 2 000 de ces régions régulatrices – des marqueurs au-dessus de notre ADN qui influent sur le fonctionnement de notre machinerie génétique au niveau fonctionnel – qui sont impliquées dans l’apprentissage et fortement associées aux TSA.

Bien que nous sachions que de nombreux cas de TSA sont liés à des différences dans notre codage génétique, les résultats suggèrent que des facteurs épigénétiques affectant les séquences non génétiques de l’ADN pourraient expliquer le développement de la maladie chez de nombreuses personnes.

“Notre étude de preuve de concept démontre qu’il est possible de s’attaquer aux composantes génétiques de l’autisme qui se trouvent en dehors des gènes et pourrait éventuellement conduire à des améliorations dans le diagnostic et le traitement de l’autisme”, déclare la neuroscientifique Lucia Peixoto de l’université d’État de Washington.

L’épigénétique est un domaine scientifique en plein essor qui étudie la manière dont nous héritons des traits et des changements provenant de sources environnementales ou externes, et pas seulement du code ADN qui, par ailleurs, indique comment notre corps doit se développer et fonctionner.

Ces types de mécanismes épigénétiques – qui modifient la façon dont notre ADN est exprimé au niveau moléculaire – signifient que les expériences vécues pendant l’enfance peuvent modifier notre code génétique pour toujours, les bébés étant par exemple transformés biochimiquement par la quantité de câlins qu’ils reçoivent.

Plus étonnant encore, ces changements peuvent persister au-delà de la durée de vie – ce qui signifie que ce que vos parents ont fait avant votre naissance peut avoir un impact sur votre propre santé.

Dans certains cas, les “mémoires” épigénétiques peuvent être transmises jusqu’à 14 générations, ce qui signifie qu’il y a bien plus que l’ADN qui affecte notre destin biologique.

Dans leur propre étude, Peixoto et son équipe ont fait des expériences sur des souris qui ont été placées dans une boîte et ont reçu un petit choc, ce qui les a conditionnées à associer la boîte à une expérience désagréable.

Lorsque l’ADN de l’hippocampe des animaux (qui traite la mémoire) a ensuite été analysé, les chercheurs ont constaté que la chromatine – macromolécules qui aident à “emballer” l’ADN dans les cellules – était devenue plus accessible.

Grâce à un nouvel outil bioinformatique qu’ils ont mis au point, appelé DEScan (Differential Enrichment Scan), l’équipe a identifié 2 365 régions qui étaient épigénétiquement régulées après le conditionnement de la souris. Il est intéressant de noter que les gènes proches d’un grand nombre de ces régions sont des gènes à risque connus pour les TSA.

L’un des gènes de risque d’autisme les plus connus est appelé Shank3, qui est absent chez un petit pourcentage de patients autistes. Dans une étude précédente, les chercheurs ont découvert qu’en activant ce gène chez des souris conçues sans le gène Shank3 actif, les symptômes de l’autisme pouvaient être inversés.

Dans la présente étude, l’équipe a analysé une étude clinique portant sur plus de 700 enfants (dont 550 étaient autistes) et a découvert que l’une des régions régulatrices identifiées chez la souris – appelée rs6010065 – est effectivement associée aux TSA chez l’homme.

Il reste évidemment beaucoup de recherches à faire avant d’en savoir plus sur la façon dont ces contrôles épigénétiques pourraient avoir un impact sur le développement de l’autisme chez les enfants, mais les chercheurs sont convaincus que nous pourrions avoir une nouvelle piste brillante à suivre.

“L’un des principaux défis de la génétique des maladies est de comprendre le rôle des vastes portions du génome qui régulent l’expression des gènes”, explique l’ un des chercheurs, le neuroscientifique Ted Abel de l’université de l’Iowa.

les modifications de l’accessibilité de la chromatine en fonction de l’activité peuvent être la clé de la compréhension de la fonction de cette “matière noire ” du génome et fournir de nouvelles informations sur la nature de l’autisme et d’autres troubles du développement neurologique”

Les résultats sont publiés dans Science Signaling.