Pourquoi la concurrence entre SpaceX et Blue Origin en matière de fusées réutilisables n’est pas vraiment une compétition

Vendredi 22 janvier, Blue Origin a tenté un nouveau lancement et un nouvel atterrissage de sa fusée réutilisable New Shepard, et est entrée dans l’histoire en devenant la première équipe à réussir deux fois l’atterrissage de la même fusée.

L’entreprise, fondée par Jeff Bezos, PDG d’Amazon, teste discrètement sa fusée depuis plus d’un an maintenant. Elon Musk et SpaceX une deuxième fois, mais est-ce nécessairement vrai ? En novembre, elle est devenue la première à lancer et à faire atterrir le premier étage de sa fusée sur la terre ferme. À la suite de ce test, l’exploit, apparemment énorme, a immédiatement été comparé au travail accompli par SpaceX. Certains ont dit que Jeff Bezos avait battu

Pas exactement. Les deux fusées en question ont des conceptions très différentes, donc les comparer revient à comparer des pommes et des oranges. New Shepard est une fusée suborbitale, conçue pour emmener des personnes dans l’espace pendant quelques minutes seulement. Par conséquent, la fusée est courte et grosse et peut être lancée et atterrir en position verticale un peu plus facilement qu’une fusée plus grande et plus mince. (Cela dit, il est important de noter que la récupération d’une fusée, quelle que soit sa forme, n’est pas une tâche facile)

La Falcon 9 de SpaceX a une mission complètement différente : son objectif est de transporter des charges utiles en orbite. La fusée est donc très haute et très mince, ce qui lui permet de traverser l’atmosphère et de s’élever dans l’espace. Ce type de conception est beaucoup plus difficile à faire atterrir à la verticale, car la fusée peut se renverser très facilement, comme on l’a vu ici la semaine dernière.

Techniquement parlant, aucune de ces fusées n’atteint l’orbite, mais comme la Falcon est conçue pour aider à transporter des charges utiles en orbite, le booster doit se retourner pour atterrir à la verticale. En revanche, le premier étage de New Shepard reste essentiellement à la verticale tout au long du vol.

Le mois dernier, SpaceX est entré dans l’histoire lorsque sa fusée Falcon 9 améliorée a atterri presque directement au centre de la plate-forme d’atterrissage de Cap Canaveral. Depuis, la fusée a prouvé qu’elle pouvait être rallumée, bien que l’un des moteurs n’ait pas donné satisfaction, et en ce qui concerne les atterrissages en mer, la société n’en a pas fait trois. Alors, cela signifie-t-il que SpaceX échoue dans sa quête de fusées réutilisables ?

Absolument pas.

Il est important de noter qu’à chaque lancement de SpaceX, l’atterrissage du booster est un objectif secondaire, un peu comme un bonus. L’objectif principal de SpaceX est de mettre la charge utile en orbite ; tout ce qui va au-delà n’est que la cerise sur le gâteau. Cela dit, les atterrissages sont cruciaux pour l’objectif à long terme de la société, à savoir la réutilisation des fusées. Elle prévoit d’atteindre cet objectif en recyclant le premier étage et en l’utilisant plusieurs fois.

Évidemment, pour pouvoir utiliser un booster plus d’une fois, il doit atterrir en un seul morceau – un exploit qui, selon Musk, est beaucoup plus facile sur terre que sur une plateforme flottante. Dans une série de tweets, il a déclaré : “Il est définitivement plus difficile d’atterrir sur un navire. Similaire à un porte-avions par rapport à la terre : une zone cible beaucoup plus petite, qui est également en train de se translater et de tourner.”

“Cependant, ce n’est pas ce qui l’a empêché d’être bon. La vitesse de toucher des roues était correcte, mais un verrou de jambe ne s’est pas enclenché, donc il a basculé après l’atterrissage”, a-t-il tweeté. “Au moins, les pièces étaient plus grosses cette fois-ci ! Ce ne sera pas le dernier RUD (Rapid Unscheduled Disassembly), mais je suis optimiste quant à l’atterrissage prochain du navire”

L’atterrissage sur terre n’est pas toujours une option, SpaceX doit donc maîtriser les atterrissages en mer. Certaines missions avec des charges utiles plus importantes ainsi que des missions à haute vélocité auront moins de carburant restant et ne pourront pas revenir sur le site d’atterrissage. Les vaisseaux-drones sont mobiles et peuvent se rapprocher de la fusée si nécessaire, réduisant ainsi la distance à parcourir.

Pour réussir son atterrissage, la fusée est programmée pour effectuer une série de manœuvres très complexes, comme le montre le graphique ci-dessous. (Version plus grande ici.)

SpaceX

La première tentative, en janvier 2015, s’est soldée par une explosion ardente, le booster n’ayant plus le liquide hydraulique nécessaire pour contrôler les ailettes de la grille et s’étant écrasé contre le vaisseau-drone. Hans Koenigsmann, vice-président de SpaceX chargé de l’assurance de la mission, a décrit cette tentative non pas comme un échec, mais comme un processus d’apprentissage : “Peu après la combustion d’atterrissage, nous avons manqué de fluide hydraulique. Il s’agissait vraiment d’un accomplissement énorme sur la voie de la remise à neuf et de la réutilisation des véhicules. Je ne vois pas du tout cela comme un échec. C’est une étape de développement et des améliorations sont à venir.”

La tentative suivante, en avril 2015, a été encore plus proche que la première. Cependant, une valve est restée bloquée en position “on” pendant quelques secondes supplémentaires, et la fusée est arrivée trop vite, frappant le pont en biais et explosant.

La troisième tentative d’atterrissage (la semaine dernière) était la première tentative dans l’océan Pacifique, et la première diffusion en direct en mer. La fusée s’est posée en douceur sur le pont du navire et y est restée brièvement avant de basculer et d’exploser. Cette fois, la condensation glacée a empêché l’une des béquilles de se mettre en place. SpaceX s’est retrouvé avec de plus gros morceaux à examiner, et va s’améliorer grâce à cela.

La prochaine tentative de lancement se fera depuis la Floride et devrait avoir lieu au plus tôt le 6 février. Un autre drone attendra dans l’Atlantique le retour du booster. Il s’agit peut-être de la tentative la plus excitante jusqu’à présent, car ils étaient si proches la dernière fois.