Quelque 54 millions d’Américains “en surpoids” ou “obèses” sont en fait en bonne santé, selon des scientifiques

Selon une nouvelle étude, des millions d’Américains étiquetés comme étant en surpoids ou obèses en raison de leur indice de masse corporelle (IMC) sont en réalité en parfaite santé.

Des scientifiques californiens affirment que 34,4 millions d’Américains considérés comme techniquement en surpoids en raison de leur IMC sont en fait en bonne santé d’après une série de marqueurs de santé cardiométabolique, tout comme 19,8 millions de personnes “obèses”. Selon les chercheurs, cette erreur de classification massive ne tient pas seulement aux mots que nous utilisons, car l’utilisation de l’IMC dans le secteur de l’assurance maladie pénalise injustement certaines personnes et en récompense d’autres.

“Dans la catégorie de l’IMC en surpoids, 47 % sont en parfaite santé”, a déclaré le chercheur Jeffrey Hunger, de l’université de Californie à Santa Barbara. “Par conséquent, l’utilisation de l’IMC comme indicateur de santé – en particulier pour toutes les personnes appartenant à cette catégorie – est tout simplement incorrecte. Notre étude devrait être le dernier clou dans le cercueil de l’IMC”

Les chercheurs ont examiné les données de la dernière enquête nationale américaine sur la santé et la nutrition pour analyser le lien entre l’IMC – une mesure calculée en divisant le poids d’une personne en kilogrammes par le carré de sa taille en mètres – et une série de marqueurs de santé spécifiques. Ces évaluations cardiométaboliques comprenaient, entre autres, la pression artérielle, la glycémie et le cholestérol.

Les chercheurs ont découvert que l’IMC évalue de manière erronée la santé des personnes aux deux extrémités de l’échelle de poids.

non seulement l’IMC qualifie à tort 54 millions de personnes plus lourdes de malsaines, mais il ne tient pas compte d’un grand groupe de personnes considérées comme ayant un IMC “sain” qui sont en fait malsaines si l’on examine les indicateurs cliniques sous-jacents”, a déclaré M. Hunger. “Nous avons utilisé une définition assez stricte de la santé. Il fallait être à des niveaux cliniquement sains pour quatre des cinq indicateurs de santé évalués.”

Un bon exemple de la façon dont l’IMC peut offrir des résultats faussés est lorsqu’il est utilisé pour calculer la santé des personnes athlétiques. Alors que ces personnes peuvent être incroyablement en forme, leur tonus musculaire plus important peut, selon l’IMC, les faire classer à tort dans la catégorie des personnes en surpoids ou obèses.

L’écart est le plus évident lorsqu’on examine l’IMC de certains athlètes célèbres (et qui ne sont manifestement pas en mauvaise santé). Par exemple, selon une analyse réalisée au début de l’année dernière, le joueur de la NFL Tom Brady est obèse, tandis que les athlètes olympiques Usain Bolt et Michael Phelps manquent de peu le camp du “surpoids”.

Ces conclusions, publiées dans l’International Journal of Obesity, sont importantes car, bien que l’IMC soit depuis longtemps reconnu pour ses limites et ses défauts, cette mesure est néanmoins largement utilisée par les entreprises américaines pour déterminer les coûts de l’assurance maladie de leurs employés.

En outre, une nouvelle règle proposée par l’Equal Employment Opportunity Commission (EEOC) pourrait pénaliser les personnes dont l’IMC est supérieur à 25 – la limite supérieure de la fourchette “saine” – en leur faisant payer des primes plus élevées.

“Nous devons cesser d’essayer de trouver une mesure unique permettant de pénaliser ou d’encourager les gens et nous concentrer plutôt sur la recherche de moyens efficaces d’améliorer les comportements dont on sait qu’ils ont des résultats positifs à long terme”, a déclaré M. Hunger.

Mais si l’IMC est un moyen si inexact d’évaluer la santé des gens, pourquoi reste-t-il si communément utilisé ? La réponse, selon les chercheurs, réside dans sa simplicité.

“La raison pour laquelle je pense que les gens se fient à l’IMC est que c’est facile ; si vous connaissez le poids et la taille de quelqu’un, il en ressort un nombre magique”, a déclaré A. Janet Tomiyama, l’une des chercheuses, à Amina Khan du Los Angeles Times.

“Mais prendre sa tension artérielle est également très facile. Cela prend peut-être 20 secondes si vous avez la machine. Et donc je pense vraiment que se concentrer sur de meilleurs marqueurs de santé comme la pression artérielle est une meilleure façon de procéder – en particulier lorsque nous parlons de pénalités financières.”