Selon des scientifiques de Harvard, il est “techniquement possible” de pulvériser des aérosols dans le ciel pour refroidir la planète

L’idée était autrefois taboue, mais les temps difficiles appellent peut-être des mesures désespérées.

Si les humains parviennent à pulvériser des millions de tonnes d’aérosols de sulfate dans le ciel, nous pourrions créer une sorte de canopée chimique qui réfléchirait la chaleur du soleil et atténuerait le réchauffement de la planète.

Ce type de piratage de l’atmosphère pourrait être dangereux, mais à mesure que le changement climatique catastrophique accroît son emprise sur la planète, les chercheurs de Harvard commencent à prendre l’idée de la géo-ingénierie solaire plus au sérieux.

“Le fait que des chercheurs de l’une des meilleures universités du monde évaluent le coût du déploiement d’un dispositif aussi radical montre à quel point le problème du changement climatique est devenu urgent”, a déclaré au Guardian Peter Cox, expert en dynamique des systèmes climatiques à l’université d’Exeter.

L’analyse la plus détaillée d’un tel projet à ce jour a révélé que si l’injection d’aérosols est très incertaine et ambitieuse, elle est “techniquement possible” d’un point de vue technique.

En utilisant une flotte d’avions spécialement conçus pour pulvériser périodiquement des particules de sulfate dans la basse stratosphère, la recherche de Harvard suggère que nous pourrions être en mesure de refroidir la planète à un prix bien à la portée de plusieurs nations.

Si le programme était lancé en 2018, les auteurs prévoient qu’il coûterait environ 3,5 milliards de dollars, auxquels s’ajouteraient 2,25 milliards de dollars chaque année pour la maintenance du programme. Pour mettre cela en perspective, le monde dépense actuellement environ 500 milliards de dollars par an dans les technologies vertes – un investissement de bien plus grande ampleur.

“Des dizaines de pays auraient à la fois l’expertise et l’argent pour lancer un tel programme”, concluent les chercheurs.

“Une cinquantaine de pays ont des budgets militaires supérieurs à 3 milliards de dollars, dont 30 supérieurs à 6 milliards de dollars.”

Pour réaliser ce plan radical, l’une des plus grosses dépenses serait la création d’une nouvelle flotte de jets aérodynamiques crachant des sulfates.

La seule option bon marché et raisonnable pour distribuer l’aérosol est l’avion. Mais un avion capable de se déplacer à 20 kilomètres de hauteur tout en transportant une charge massive d’aérosol ? Rien de tel n’existe actuellement. Et il le faut, si nous voulons que les particules de sulfate restent dans l’atmosphère pendant plus d’un an.

C’est pourquoi les chercheurs ont conçu un avion entièrement nouveau, doté d’un corps étroit et d’ailes disproportionnées, ainsi que de deux moteurs supplémentaires.

En commençant par une flotte de seulement huit jets – et en finissant avec près de 100 avions – un programme d’injection de sulfate serait en mesure d’effectuer plus de 60 000 missions par an en seulement 15 ans.

Mais si cette technologie peut contribuer à masquer certains des symptômes du changement climatique, elle ne résoudra pas complètement le problème, laissant l’acidification des océans et d’autres conséquences s’aggraver. Qui plus est, rien de tout cela n’évoque les incertitudes et les risques liés au déploiement d’un tel plan.

Alors que la géo-ingénierie solaire est souvent décrite comme “rapide, bon marché et imparfaite “, l’étude de Harvard ne soutient que les deux premières affirmations. Aujourd’hui, les imperfections de cette technologie restent floues et, potentiellement, très dangereuses.

Pomper suffisamment de sulfate dans l’atmosphère pour imiter une éruption volcanique est une entreprise risquée. C’est aussi l’une de ces solutions qui, une fois lancée, ne peut être arrêtée.

Si le programme est interrompu pour quelque raison que ce soit, les scientifiques pensent que le rythme du réchauffement climatique reviendrait probablement en force, augmentant rapidement les températures mondiales et laissant à la société humaine et aux écosystèmes encore moins de temps pour s’adapter.

Certains scientifiques ont comparé la solution au changement climatique à celle consistant à jeter un ours dans l’arène avec un lion : “Vous savez, peut-être qu’ils vont se battre et s’entretuer. Ou peut-être qu’ils vont simplement vous tuer tous les deux”

Certains experts sont même allés jusqu’à qualifier la géo-ingénierie solaire de menace pour la démocratie. Après tout, que se passe-t-il si un pays prend le contrôle du climat mondial grâce à la géo-ingénierie solaire ? Et s’il le fait sans le consentement du reste du monde ?

À cet égard, l’étude de Harvard offre une pensée réconfortante. Les résultats suggèrent qu’un programme d’injection d’aérosols nécessiterait une activité tellement étendue qu’il serait presque impossible de le garder secret pour le reste du monde.

“Aucun programme SAI mondial de l’ampleur et de la nature discutées ici ne pourrait raisonnablement s’attendre à rester secret”, déclare Smith.

“Même notre hypothèse de programme de déploiement de la première année implique 4 000 vols à des altitudes inhabituellement élevées par des avions de ligne dans de multiples couloirs de vol dans les deux hémisphères. C’est beaucoup trop d’activité aérienne pour ne pas être détectée, et une fois détectée, un tel programme pourrait être dissuadé.”

Jusqu’à ce que peut-être, un jour, nous décidions que le risque en vaut la peine.

Cette étude a été publiée dans Environmental Research Letters.