Selon des scientifiques, l’hépatite infantile mystérieuse semble être due à deux virus qui travaillent ensemble

Des chercheurs britanniques ont fait une percée lundi dans les cas mystérieux d’hépatite affectant de jeunes enfants. Ils ont découvert que la grave maladie du foie était liée à la co-infection de deux virus courants, mais pas au coronavirus.

l’Organisation mondiale de la santé (OMS) a signalé au moins 1 010 cas probables, dont 46 ont nécessité une transplantation et 22 sont décédés, depuis octobre dernier.

les théories précédentes étaient centrées sur un pic d’infections par des adénovirus courants, qui seraient à l’origine de ces cas.

mais dans deux nouvelles études menées indépendamment et simultanément en Écosse et à Londres, les scientifiques ont découvert qu’un autre virus, l’AAV2 (adeno-associated virus 2), jouait un rôle important et était présent chez 96 % de tous les patients examinés.

l’AAV2 n’est normalement pas connu pour causer des maladies et ne peut se répliquer sans la présence d’un autre virus “auxiliaire”.

les deux équipes ont conclu que la co-infection par l’AAV2 et un adénovirus, ou parfois le virus herpès HHV6, constituait la meilleure explication de la grave maladie du foie.

la présence du virus AAV2 est associée à une hépatite inexpliquée chez les enfants”, a déclaré dans un communiqué Emma Thomson, professeur de maladies infectieuses à l’université de Glasgow, qui a dirigé l’étude écossaise.

elle a toutefois précisé qu’il n’était pas encore certain que le virus AAV2 soit à l’origine de la maladie ou qu’il s’agisse plutôt d’un biomarqueur d’une infection sous-jacente à adénovirus, plus difficile à détecter mais qui constitue le principal agent pathogène.

Pas de lien avec le coronavirus

Les deux articles ont été mis en ligne sur des serveurs de “préimpression” et doivent encore faire l’objet d’un examen par les pairs avant d’être publiés dans des revues.

les deux études ont examiné les patients qui ont contracté l’hépatite et ceux qui ne l’ont pas contractée, et ont constaté que l’AAV2 était surtout présent chez ceux qui ont contracté la maladie, et non chez ceux qui ne l’ont pas contractée.

l’étude écossaise a également testé les gènes des enfants qui étaient tombés malades et de ceux qui ne l’étaient pas, en mettant l’accent sur les différences dans leur antigène leucocytaire humain qui pourraient expliquer pourquoi certains sont plus sensibles que d’autres.

les deux équipes ont exclu une infection récente ou antérieure par le SRAS-CoV-2 comme cause directe.

aucun coronavirus n’a été trouvé dans le foie des patients, et si l’étude écossaise a révélé que deux tiers des patients avaient des anticorps contre le coronavirus, ce taux était similaire à la prévalence globale de la population chez les enfants à cette époque.

la raison de la récente flambée des cas d’hépatite n’est pas claire, mais les deux équipes ont souligné la possibilité que les fermetures aient pu y contribuer, soit en diminuant l’immunité des enfants, soit en modifiant les schémas de circulation du virus.

deirdre Kelly, professeur d’hépatologie pédiatrique à l’Université de Birmingham, qui n’a pas participé aux travaux, a déclaré : “Je pense que c’est une explication plausible pour ces cas. Il semble que la coinfection soit la clé”

mais, a-t-elle ajouté, des travaux supplémentaires sont nécessaires pour comprendre pourquoi certains enfants développent une maladie grave et nécessitent une transplantation.

thomson a déclaré qu’ il était également important “de mieux comprendre la circulation saisonnière de l’AAV2, un virus qui n’est pas surveillé de manière systématique”.

“Il se peut qu’un pic d’infection à adénovirus ait coïncidé avec un pic d’exposition à l’AAV2, conduisant à une manifestation inhabituelle d’hépatite chez de jeunes enfants sensibles.”

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