Selon une étude, la fonte des glaces pourrait être bénéfique pour certains récifs coralliens

Si le changement climatique et l’élévation du niveau de la mer menacent d’innombrables communautés vivant dans les régions côtières, ils pourraient avoir un effet positif inattendu : le refroidissement des récifs coralliens.

Les scientifiques ont étudié comment les changements de marée au large de la côte de l’Australie occidentale ont affecté les récifs qui se trouvent en dessous, et ont découvert que l’eau de mer supplémentaire au-dessus du corail a le potentiel de réduire considérablement les températures.

En étudiant les effets de l’évolution des marées autour de la région de Kimberley, les experts de l’université d’Australie occidentale ont produit un modèle informatique conçu pour cartographier les mêmes données dans le cadre d’une élévation du niveau de la mer mondiale prévue jusqu’à 1,5 mètre (4,9 pieds) dans le futur.

“La température est largement reconnue comme un facteur environnemental clé pour les récifs et les extrêmes de température sont connus pour être l’un des principaux facteurs de stress pour les communautés de récifs coralliens dans le monde”, a expliqué le chercheur principal de l’étude, Ryan Lowe.

L’océan qui entoure le Kimberley connaît certaines des amplitudes de marée les plus extrêmes au monde – jusqu’à 12 mètres parfois – et Lowe et son équipe ont voulu examiner comment les variations de marée pourraient affecter les récifs coralliens dans les années à venir.

Au cours de leurs études sur le terrain, ils ont constaté que les températures variaient de plus de 10 degrés Celsius (50 degrés Fahrenheit) en un seul cycle et pouvaient atteindre 38 degrés Celsius (100 degrés Fahrenheit). Les marées basses et la position du soleil à midi se sont combinées pour provoquer les températures les plus élevées.

“Même une augmentation modeste du niveau de la mer pourrait contribuer à faire baisser la température de l’eau du récif et pourrait également réduire partiellement les extrêmes de chaleur du récif dans les océans qui se réchauffent”, a déclaré M. Lowe.

La température de l’eau est extrêmement importante pour les coraux, car au-delà d’une certaine chaleur, de nombreuses espèces entrent en état de stress et rejettent les algues symbiotiques qui vivent à l’intérieur. Si la température ne revient pas assez vite à la normale, le corail blanchit et finit par mourir de faim sans les nutriments produits par les algues.

Vous pouvez voir ce qui se passe dans cette vidéo effrayante, qui est la première fois que le processus de blanchiment a été filmé :

Cette recherche comporte toutefois une mise en garde importante : les avantages de l’élévation du niveau de la mer pourraient n’être ressentis que par les récifs affectés par les marées de la même manière que ceux du Kimberley, soit environ un tiers des récifs coralliens dans le monde.

“Si l’augmentation de la température de la mer due au réchauffement climatique aura clairement des effets négatifs sur les récifs du monde entier, ces récifs peu profonds, dominés par les marées, devraient au moins voir une certaine réduction des grandes variations de température qu’ils subissent actuellement”, a déclaré Lowe à Karl Gruber de l’Australian Geographic.

Outre les changements de température dus aux marées, de nombreux autres facteurs contribuent à la santé des récifs, bien entendu. L’équipe poursuit ses recherches afin de déterminer quel pourrait être l’impact à long terme sur cette forme de vie sous-marine des plus délicates.

Il est néanmoins intéressant de considérer que le changement climatique peut avoir des effets tant positifs que négatifs sur le monde qui nous entoure. Au début de l’année, des chercheurs ont montré que la fonte des icebergs pouvait en fait ralentir le réchauffement de la planète en libérant des traînées d’algues qui piègent le dioxyde de carbone.

Ces petits avantages ne suffisent pas à compenser les menaces que le changement climatique fait peser sur la vie marine et terrestre, mais il est bon de savoir qu’il n’y a pas que des mauvaises nouvelles.

Leurs conclusions ont été publiées dans Science Advances.