Un astéroïde de la taille d’un terrain de basket s’approchera de la Terre cette semaine

Un astéroïde de 30 mètres devrait passer près de la Terre entre le 5 et le 8 mars et, bien que cela nous rappelle que nous faisons partie d’un voisinage cosmique chaotique et bourdonnant rempli de toutes sortes de choses qui pourraient nous percuter, l’astéroïde 2013 TX68 n’est en aucun cas une menace.

“Cet astéroïde ne suscite aucune inquiétude, à moins que vous ne souhaitiez l’observer au télescope”, déclare Paul Chodas, responsable du Centre d’études des objets géocroiseurs de la NASA (CNEOS). “Les perspectives d’observation de cet astéroïde, qui n’étaient pas très bonnes au départ, sont maintenant encore pires, car l’astéroïde est probablement plus éloigné, et donc plus faible que ce que l’on croyait.”

L’astéroïde 2013 TX68 devrait s’approcher le plus près de la Terre lors du survol de cette semaine, à environ 5 millions de kilomètres (3 millions de miles), et bien qu’il y ait une chance que son orbite puisse l’amener plus près que cela, la distance minimale absolue entre nous et cette baleine d’un rocher spatial est de 24 000 kilomètres (15 000 miles), donc votre bunker apocalyptique peut rester verrouillé pour un autre jour.

Si vous avez remarqué quelque chose de bizarre dans cette phrase, bravo : tope-là. Oui, il y a une énorme différence entre 5 millions de kilomètres et 24 000 kilomètres, alors pourquoi la NASA ne parvient-elle pas à mieux cartographier l’orbite de l’astéroïde 2013 TX68 ?

Eh bien, tout d’abord, les scientifiques qui surveillent cet astéroïde particulier ont réussi à aller jusqu’à la Lune), donc le simple fait de savoir qu’il existe est un exploit en soi. Ils l’ ont identifié en 2013, alors qu’il se trouvait à environ 1,5 million de kilomètres de la Terre (soit près de quatre fois plus loin que la Terre)

Depuis, ils ont eu du mal à déterminer son orbite, car 2013 est la seule année où l’on a réellement vu cet astéroïde, ce qui signifie que la détermination de l’endroit où son orbite le placera cette semaine repose sur un grand nombre de suppositions.

L’astronome Phil Plait l’explique sur Slate :

“Pensez-y de cette façon. Imaginez que vous êtes un joueur de champ dans un match de baseball. Vous voyez le lanceur lancer la balle, et le batteur s’élance. C’est un coup sûr ! Mais un dixième de seconde après le contact du batteur, vous fermez les yeux. Maintenant, en vous basant sur la fraction de seconde où vous avez vu la balle bouger, pouvez-vous l’attraper ?

Je suis prêt à parier beaucoup d’argent que vous ne le ferez pas. Vous n’avez pas pu regarder la balle assez longtemps pour avoir une bonne idée de sa direction, de sa vitesse, de sa position. Elle pourrait atterrir à côté de vous, ou tomber à 40 mètres de là, ou encore être frappée en dehors du parc. La seule façon de l’attraper serait de garder les yeux sur lui, de l’observer aussi longtemps que possible jusqu’à ce que vous puissiez être complètement sûr de sa direction.”

Si la distance exacte de l’astéroïde 2013 TX68 par rapport à la Terre qu’il atteindra cette semaine est sujette à débat, selon la façon dont vous interprétez les données dont nous disposons sur sa trajectoire, son facteur de danger est sans équivoque nul.

“Nous savions déjà que cet astéroïde, 2013 TX68, passerait sans encombre devant la Terre début mars, mais ces données supplémentaires nous permettent de mieux appréhender sa trajectoire orbitale”, a déclaré M. Chodasin dans un communiqué de presse de la NASA. “Les données indiquent que ce petit astéroïde passera probablement beaucoup plus loin de la Terre qu’on ne le pensait auparavant”

En fait, la NASA a annoncé que si l’astéroïde est remarquable en raison de son survol prévu, il n’y a aucune chance qu’il puisse avoir un impact sur la Terre avant au moins le siècle prochain. Nous le “reverrons” vers le 28 septembre 2017, lorsqu’il aura moins d’une chance sur 250 millions de nous heurter. Nous aimons ces probabilités.

Alors, ce week-end, ayez une pensée pour notre lointain ami de l’espace, l’astéroïde 2013 TX68. On se sent tellement seul dans la vaste étendue de l’Univers qu’il est bon d’envoyer à nos voisins inanimés quelques bonnes pensées quand on le peut.