Un chercheur partage illégalement des millions d’articles scientifiques gratuitement en ligne pour diffuser les connaissances

Une chercheuse russe a mis en ligne gratuitement plus de 48 millions d’articles de journaux, soit la quasi-totalité des articles examinés par des pairs qui ont été publiés. Et elle refuse désormais de fermer le site, malgré une injonction du tribunal et une action en justice d’Elsevier, l’un des plus grands éditeurs au monde.

Pour ceux d’entre vous qui ne l’utilisent pas encore, le site en question s’appelle Sci-Hub, et c’est un peu le Pirate Bay du monde scientifique. Il a été créé en 2011 par la neuroscientifique Alexandra Elbakyan, qui était frustrée de ne pas avoir les moyens d’accéder aux articles nécessaires à ses recherches, et il est depuis devenu viral, avec des centaines de milliers d’articles téléchargés chaque jour. Mais à la fin de l’année dernière, un tribunal de district de New York a ordonné la suppression du site – une décision qu’Elbakyan a décidé de combattre, déclenchant un débat sur la question de savoir à qui appartient réellement la science.

“Le paiement de 32 dollars est tout simplement insensé lorsque vous avez besoin de parcourir ou de lire des dizaines ou des centaines de ces documents pour faire des recherches. J’ai obtenu ces documents en les piratant”, a déclaré Elbakyan à Torrent Freak l’année dernière. “Tout le monde devrait avoir accès à la connaissance, indépendamment de son revenu ou de son affiliation. Et c’est absolument légal.”

Si cela ressemble à une lutte moderne de Robin des Bois, c’est parce que c’est un peu le cas. Mais dans cette histoire, ce ne sont pas seulement les pauvres qui n’ont pas accès aux articles scientifiques – les abonnements aux revues sont devenus si chers que des universités de premier plan comme Harvard et Cornell ont admis ne plus pouvoir les payer. Les chercheurs ont également pris position : 15 000 d’entre eux ont juré de boycotter l’éditeur Elsevier, en partie à cause de ses tarifs excessifs.

Ne vous méprenez pas, les éditeurs de revues ont aussi fait beaucoup de bien – ils ont encouragé une meilleure recherche grâce à l’évaluation par les pairs, et avant l’arrivée d’Internet, ils étaient essentiels à la diffusion des connaissances.

Mais ces dernières années, de plus en plus de personnes commencent à se demander si elles contribuent encore au progrès de la science. En fait, dans certains cas, la mentalité du “publish or perish” crée plus de problèmes que de solutions, avec un nombre croissant d’éditeurs prédateurs qui font payer les chercheurs pour que leurs travaux soient publiés – souvent sans aucun processus d’examen par les pairs ni même d’édition.

“Ils se sentent poussés à le faire”, a écrit Elbakyan dans une lettre ouverte adressée au juge de New York l’année dernière. “Si un chercheur veut être reconnu, faire carrière – il doit avoir des publications dans de telles revues.”

C’est là qu’intervient Sci-Hub, un site qui fonctionne en deux temps. Tout d’abord, lorsque vous recherchez un article, Sci-Hub tente de le télécharger immédiatement à partir de la base de données pirate LibGen. Si cela ne fonctionne pas, Sci-Hub est en mesure de contourner les barrières de paiement des revues grâce à une série de clés d’accès qui ont été données par des universitaires anonymes (merci, les espions scientifiques).

Cela signifie que Sci-Hub peut accéder instantanément à n’importe quel article publié par les grands noms, notamment JSTOR, Springer, Sage et Elsevier, et vous le livrer gratuitement en quelques secondes. Le site envoie ensuite automatiquement une copie de cet article à LibGen, pour aider à partager l’amour.

Il s’agit d’un système ingénieux, comme l’explique Simon Oxenham pour Big Think :

“D’un seul coup, un réseau a été créé qui offre probablement un plus grand niveau d’accès à la science que n’importe quelle université individuelle, ou même que n’importe quel gouvernement, dans le monde entier. Sci-Hub représente la somme des accès institutionnels d’innombrables universités différentes – littéralement un monde de connaissances.”

Tout cela est bien beau pour nous, utilisateurs, mais il est compréhensible que les grands éditeurs soient furieux. L’année dernière, un tribunal de New York a prononcé une injonction à l’encontre de Sci-Hub, rendant son domaine indisponible (ce qu’Elbakyan a esquivé en changeant de site), et le site est également poursuivi par Elsevier pour “préjudice irréparable” – une affaire qui, selon les experts, rapportera à Elsevier entre 750 et 150 000 dollars pour chaque article piraté. Même avec les estimations les plus basses, cela représenterait rapidement des millions de dollars de dommages et intérêts.

Mais Mme Elbakyan ne se contente pas de rester sur ses positions, elle est sortie de sa réserve, affirmant que c’est Elsevier qui a un modèle commercial illégal.

“Je pense que le modèle commercial d’Elsevier est lui-même illégal”, a-t-elle déclaré à Torrent Freak, en se référant à l’article 27 de la Déclaration des droits de l’homme des Nations unies, qui stipule que “toute personne a le droit de prendre part librement à la vie culturelle de la communauté, de jouir des arts et de participer au progrès scientifique et aux bienfaits qui en résultent”.

Elle explique également que la situation de l’édition universitaire est différente de celle de l’industrie musicale ou cinématographique, où le piratage consiste à arnaquer les créateurs. “Tous les articles publiés sur leur site web sont écrits par des chercheurs, et les chercheurs ne reçoivent pas d’argent de ce qu’Elsevier collecte. C’est très différent de l’industrie de la musique ou du cinéma, où les créateurs reçoivent de l’argent pour chaque copie vendue”, a-t-elle déclaré.

Mme Elbakyan espère que ce procès fera jurisprudence et que le monde scientifique saura clairement qui est propriétaire de ses idées.

“Si Elsevier parvient à fermer nos projets ou à les forcer à entrer dans le darknet, cela démontrera une idée importante : que le public n’a pas le droit à la connaissance”, a-t-elle déclaré. “Nous devons convaincre Elsevier et les autres éditeurs et montrer que ce que font ces sociétés commerciales est fondamentalement mauvais.”

Pour être juste, Elbakyan est quelque peu protégée par le fait qu’elle est en Russie et n’a pas d’actifs américains, donc même si Elsevier gagne leur procès, il va être assez difficile pour eux d’obtenir l’argent.

Il n’en reste pas moins qu’il s’agit d’une initiative audacieuse, et nous sommes impatients de voir comment ce combat va se terminer, car s’il y a une chose dont le monde a besoin, c’est bien de connaissances scientifiques. En attendant, Sci-Hub est toujours opérationnel et accessible à tous ceux qui veulent l’utiliser, et Mme Elbakyan n’a pas l’intention de changer cela de sitôt.