Un énorme 10% des glaciers côtiers de l’Antarctique reculent, et les scientifiques sont alarmés

Les glaciers de l’Antarctique bordant l’océan reculent, selon une nouvelle étude par satellite qui soulève de nouvelles inquiétudes quant à la contribution potentielle de ce continent massif à l’élévation du niveau des mers.

L’Antarctique, qui contient suffisamment de glace pour faire monter les océans d’environ 60 mètres, est un continent de glace qui s’écoule vers l’océan par de nombreux grands glaciers.

Ces glaciers, pour la plupart submergés, reposent profondément sur le plancher océanique en un point appelé “ligne d’ancrage”, où l’océan, la glace et la roche-mère se rencontrent.

Mais pour 10,7 % de ces glaciers, les masses de glace se déplacent à une vitesse importante vers le centre du continent à mesure qu’elles fondent, souvent à cause de l’incursion d’eau chaude de l’océan, qui fait reculer la ligne d’ancrage.

Seuls 1,9 % environ des glaciers se développent à une vitesse significative, ce qui suggère un retrait net.

Et plus les glaciers reculent, plus on s’inquiète de l’élévation du niveau de la mer. Le recul des lignes de base peut exposer davantage de glace à l’océan, lui permettant de s’écouler plus rapidement vers l’extérieur.

Voici une brève vidéo du processus fournie par les auteurs de la nouvelle étude, qui a été publiée dans Nature Geosciences :

La recherche a utilisé des techniques satellitaires pour déduire les changements des lignes d’ancrage des glaciers en fonction des changements de la hauteur de la surface du glacier.

En balayant un tiers des glaciers marins de l’Antarctique le long d’une bande côtière d’environ 16 000 km, l’étude présente une vision plus complète que les autres études sur les glaciers de l’Antarctique, qui ont eu tendance à se concentrer sur les lignes d’ancrage dans une seule région clé.

“Nous avons pu quantifier plus ou moins tout l’Antarctique”, a déclaré Hannes Konrad, l’auteur principal de la recherche. Konrad travaille à l’Université de Leeds en Grande-Bretagne, avec un certain nombre de co-auteurs de l’étude. D’autres auteurs ont travaillé à l’University College London.

L’étude a révélé qu’entre 2010 et 2016, environ 200 km² de glace par an ont été soulevés du fond de la mer et se sont retrouvés à flot à mesure que les lignes d’échouage reculaient. Cela représente environ quatre fois la taille de Manhattan chaque année.

Dans le même temps, les 10,7 % des lignes de fond de l’Antarctique reculaient à un rythme supérieur à 25 mètres par an, ce que l’étude prend comme référence car ce rythme de recul est censé avoir eu lieu à la fin de la dernière période glaciaire.

Seulement 1,9 % des lignes de fond de l’Antarctique avançaient plus vite que 25 mètres par an.

Les implications de ces recherches sur le niveau de la mer sont troublantes, sinon directes – les chercheurs ne peuvent pas quantifier précisément l’élévation du niveau de la mer en se basant uniquement sur le recul des lignes de fond, bien qu’elles soient certainement liées.

“Nous constatons que 10 % de la calotte glaciaire de l’Antarctique recule de manière significative, mais nous ne pouvons pas extrapoler les taux du niveau de la mer qui en découlent”, a déclaré M. Konrad.

“Mais dire que 10 % de l’Antarctique, cette masse de glace massive, recule, devrait quand même être un signe d’alerte. C’est énorme.”

L’un des facteurs clés du recul des lignes de base de l’Antarctique est l’incursion d’eau chaude et profonde de l’océan, qui fait fondre les glaciers à leur base et fait reculer la ligne de base.

C’est dans l’Antarctique occidental que la situation est la plus grave, ce qui était largement connu et que la nouvelle recherche confirme.

L’énorme glacier Thwaites, qui pourrait entraîner une élévation du niveau de la mer de plusieurs mètres s’il se retirait entièrement dans le centre de l’Antarctique occidental, recule de 300 à 400 mètres par an sur une section centrale de 25 miles du glacier.

L’étude a également révélé que le recul de Thwaites avait augmenté entre 1996 et 2011.

“Imaginez que d’autres côtes changent à la même vitesse, c’est vraiment énorme”, a déclaré Konrad à propos de ce qui se passe à Thwaites.

Les agences scientifiques des États-Unis et de la Grande-Bretagne mobilisent une mission urgente pour étudier de près le Thwaites, car les scientifiques sont convaincus qu’il pourrait être le seul glacier ayant le plus grand potentiel pour remodeler les côtes mondiales dans les décennies et les siècles à venir.

“Nous nous concentrons particulièrement sur Thwaites parce qu’un recul suffisamment important pourrait évacuer toute la région centrale de l’inlandsis de l’Antarctique occidental, ce qui pourrait faire monter le niveau moyen mondial des mers de plus de 3 mètres par cette seule sortie”, a déclaré Richard Alley, glaciologue à l’université de Penn State, dans un commentaire envoyé par courrier électronique sur l’étude.

Dans l’Antarctique occidental, plus de 20 % des lignes d’ancrage ont reculé de plus de 25 mètres par an. En Antarctique de l’Est, qui contient beaucoup plus de glace, le pourcentage était considérablement plus faible – et certaines zones, qui reçoivent plus de chutes de neige, voient les lignes de fond avancer.

Mais le plus grand glacier de l’Antarctique de l’Est, le Totten, est une exception et montre effectivement un taux de recul rapide, a confirmé l’étude.

Enfin, dans la péninsule antarctique, qui contient le moins de glace, 10 % des lignes de base ont reculé plus rapidement que le taux de 25 mètres par an.

Eric Rignot, expert de l’Antarctique à l’Université de Californie à Irvine, qui a également documenté le retrait des lignes de fond dans des parties clés du continent, a déclaré par courriel que “la ligne de fond est un indicateur essentiel du changement des glaciers en Antarctique, et cette étude apporte des informations importantes sur les taux de changement et la distribution géographique.”

Alley, de Penn State, qui n’a pas non plus participé à la recherche, a ajouté que les nouveaux travaux “confirment généralement notre compréhension – l’augmentation des chutes de neige contribue à des avancées localement petites et lentes des lignes d’ancrage dans certains endroits, et l’augmentation de la température de l’eau océanique au large contribue à des retraits importants et rapides des lignes d’ancrage”

Selon lui, la prochaine étape consistera, pour les scientifiques, à intégrer des données telles que celles-ci dans des simulations qui leur permettront de mieux calculer avec précision le risque d’élévation du niveau de la mer que représente l’Antarctique à l’avenir.

“Cette nouvelle étude constitue donc une étape importante dans l’effort à long terme visant à connaître l’avenir de la calotte glaciaire”, a déclaré M. Alley.