Un expert indépendant confirme que l'”impossible” lecteur EM fonctionne réellement

Au cours de l’année écoulée, le moteur à propulsion électromagnétique, ou EM Drive, a suscité beaucoup d’enthousiasme. Ce moteur scientifiquement impossible a défié les attentes de presque tout le monde en continuant à résister à l’examen expérimental.

Ce moteur est si passionnant parce qu’il produit d’énormes quantités de propulsion qui pourraient théoriquement nous propulser vers Mars en seulement 70 jours, sans avoir besoin d’un carburant lourd et coûteux. Au lieu de cela, il est apparemment propulsé par des micro-ondes qui rebondissent à l’intérieur d’une chambre fermée, et c’est ce qui rend le moteur si puissant, et en même temps si controversé.

Aussi efficace que ce type de propulsion puisse paraître, il défie l’un des concepts fondamentaux de la physique – la conservation de la quantité de mouvement, qui stipule que pour qu’un objet soit propulsé vers l’avant, il faut qu’un agent propulseur soit poussé dans la direction opposée.

Pour cette raison, le moteur a été largement moqué et ignoré lorsqu’il a été inventé par le chercheur anglais Roger Shawyer au début des années 2000. Mais quelques années plus tard, une équipe de scientifiques chinois a décidé de construire sa propre version et, à la surprise générale, elle a fonctionné. Un inventeur américain a ensuite fait de même et a convaincu les laboratoires Eagleworks de la NASA, dirigés par Harold “Sonny” White, de le tester.

Le véritable engouement a commencé lorsque les chercheurs d’Eagleworks ont admis en mars que, malgré plus d’un an de tentatives pour percer des trous dans l’EM Drive, celui-ci continuait à fonctionner, même dans le vide. Cela a démenti certaines de leurs théories les plus courantes sur la cause de l’anomalie.

Aujourd’hui, Martin Tajmar, professeur et titulaire de la chaire de systèmes spatiaux à l’université de technologie de Dresde, en Allemagne, a joué avec son propre système de propulsion électromagnétique et a démontré une fois de plus qu’il produisait une poussée, mais pour des raisons qu’il ne peut expliquer.

Tajmar a présenté ses résultats lors de l’édition 2015 du forum et de l’exposition sur la propulsion et l’énergie de l’American Institute for Aeronautics and Astronautics, qui s’est tenue en Floride le 27 juillet, et vous pouvez lire son article ici. Il a une longue histoire de tests expérimentaux (et de démystification) de systèmes de propulsion révolutionnaires, donc ses résultats sont assez importants pour ceux qui cherchent une vérification extérieure de l’EM Drive.

Pour couronner le tout, son système a produit une quantité de poussée similaire à celle prédite à l’origine par Shawyer, ce qui est plusieurs milliers de fois supérieur à une fusée à photons standard.

“Notre campagne d’essai ne peut ni confirmer ni réfuter les affirmations de l’EM Drive, mais elle vise à évaluer de manière indépendante les éventuels effets secondaires des méthodes de mesure utilisées jusqu’à présent”, écrivent Tajmar et Georg Fiedler, étudiant diplômé, dans le résumé de leur conférence. “Néanmoins, nous observons une poussée proche des prédictions réelles après avoir éliminé de nombreuses sources d’erreur possibles, ce qui devrait justifier une étude plus approfondie du phénomène.”

Alors, où est-ce que tout cela nous mène avec l’EM Drive ? S’il est amusant de spéculer sur la révolution qu’il pourrait représenter pour l’humanité, ce dont nous avons vraiment besoin maintenant, ce sont des résultats publiés dans une revue à comité de lecture – ce que Shawyer affirme être sur le point de faire dans quelques mois, comme le rapporte David Hambling pour Wired.

Mais même dans ce cas, tant que nous ne saurons pas exactement comment l’EM Drive fonctionne, il est peu probable que l’idée soit prise au sérieux par la communauté scientifique. Pour l’instant, tout ce que les scientifiques peuvent faire est de continuer à tester le système dans une série d’environnements différents et d’essayer de comprendre ce qui provoque cette poussée “impossible”.

Il se peut que nous devions réécrire certaines lois de la physique afin d’expliquer le fonctionnement de la propulsion. Mais si cela ouvre la voie à des voyages humains dans tout le système solaire et, surtout, au-delà, c’est un sacrifice que nous sommes prêts à faire. Attendons la prochaine série de tests.

Mise à jour du 29 juin 2015 : Comme prévu, de nombreux experts du domaine ont répondu avec scepticisme à la confirmation indépendante de Tajmar au cours des dernières 24 heures. Leurs préoccupations se concentrent sur les problèmes signalés dans notre article original – le fait que personne ne peut expliquer exactement comment l’EM Drive fonctionne, et qu’il n’y a toujours pas de recherche évaluée par les pairs montrant que la production de poussée n’est pas un artefact d’une autre variable expérimentale. Mais Eric W. Davis, physicien à l’Institut d’études avancées d’Austin, a fait remarquer à George Dvorsky, de io9, que l’expérience de Tajmar semblait également comporter des failles.

“J’ai noté dans les paragraphes de conclusion [de l’étude] que l’appareil [de Tajmar] produisait des centaines de micro-Newtons de poussée lorsqu’il devenait très chaud et que ses instruments de mesure ne sont pas très précis lorsque l’appareil devient chaud”, a déclaré Davis à io9. “Il a également déclaré qu’il continuait à enregistrer des signaux de poussée même après que l’alimentation électrique a été coupée, ce qui est un énorme indice clé que ses mesures de poussée sont toutes des signaux de poussée faussement positifs artéfacts systématiques.”

“L’expérience est assez détaillée, mais il ne donne aucun compte rendu théorique de la violation du momentum, ce qui entraînera le rejet de son article par les pairs et les rédacteurs de revues techniques s’il est soumis à l’une des revues de physique et d’aérospatiale à comité de lecture”, a-t-il ajouté.