Un expert révèle pourquoi vous vous êtes trompé de recyclage pendant tout ce temps

La plupart d’entre nous font de gros efforts pour recycler leurs produits, et nous nous sentons plutôt bien lorsque nous jetons nos vieilles enveloppes et nos tasses à café dans la poubelle à papier prévue à cet effet au lieu de la poubelle ordinaire. Mais un expert en gestion des déchets a expliqué à Vicky Gan, de City Lab, ce qui finit réellement par être recyclé et ce qui bloque le processus, et il s’avère que nous nous y prenons mal depuis le début.

Pour encourager les gens à recycler, la plupart des villes du monde mettent à la disposition des foyers et des lieux de travail des bacs de recyclage pour le plastique, le papier ou le verre. Dans certaines banlieues, ces bacs ont été remplacés par des bacs de recyclage “fourre-tout” qui acceptent tous ces matériaux.

Cela a fonctionné dans un sens, car cela incite les gens à recycler davantage et à jeter moins, mais cela a également entraîné une contamination beaucoup plus importante du système. En effet, en réalité, tous les papiers, plastiques et verres ne sont pas égaux et il y a beaucoup d’autres facteurs qui déterminent si un objet est recyclable ou non.

En fait, à Washington DC, aux États-Unis, l’introduction de bacs de recyclage résidentiels plus grands l’année dernière a entraîné une baisse de 50 % des bénéfices réalisés par la ville sur la vente de ses produits recyclables, selon un rapport d’Aaron C. Davis du Washington Post. En fait, les citoyens ont dû payer davantage pour passer dans les bacs.

“En faisant pression pour augmenter les taux de recyclage avec des bacs de plus en plus grands – tout en n’exigeant pratiquement aucun tri de la part des consommateurs – le flux de recyclage est devenu de plus en plus pollué et de moins en moins précieux, mettant en péril l’économie de l’ensemble du système”, écrit Davis.

Quels sont donc les contaminants qui sont si néfastes pour le système ? Nous avons énuméré ci-dessous ceux dont nous nous sommes le plus rendus coupables.

Contenants alimentaires en papier, carton et polystyrène

Tous ces récipients qui ont été contaminés par de la nourriture sont à proscrire du recyclage. Ce qui signifie pas de boîtes à pizza, même si vous avez fait l’effort de gratter tous les restes de nourriture.

L’huile s’infiltre dans les fibres du papier : “Comme le papier est mélangé à de l’eau dans un grand broyeur, l’huile finit par se séparer des fibres du papier. L’huile ne se dissout pas dans l’eau, mais se mélange au papier. Le résultat final est que le nouveau papier aura des taches d’huile”, écrit l’équipe d’entretien des bâtiments et des terrains de l’université de Stanford.

Les récipients en plastique et en verre, en revanche, peuvent généralement aller dans le bac de recyclage s’ils ont été rincés.

Les sacs en plastique

Ils sont pénibles car ils ont tendance à s’échapper du tapis roulant pendant le traitement et à obstruer toutes les autres machines du centre de recyclage.

“Au centre de récupération des matériaux de San Francisco, il faut arrêter toutes les machines chaque nuit pendant au moins une heure pour aller ramasser manuellement tous les morceaux de sacs en plastique qui sont entrés et ont bloqué les différentes machines”, a expliqué Darby Hoover, spécialiste principal des ressources au Conseil de défense des ressources naturelles aux États-Unis, à Gan sur City Lab. En résumé ? Mettez-les dans la poubelle ordinaire.

Gobelets en papier

Il s’avère que ces gobelets ne sont pas vraiment en papier. La plupart des gobelets en papier dans lesquels nous achetons notre café sont en fait recouverts de plastique, comme l’explique Gan, ce qui signifie qu’ils ne peuvent pas être traités correctement avec du papier ou du plastique et ne peuvent pas être recyclés. Il en va de même pour les enveloppes en Tyvek utilisées pour le courrier express aux États-Unis.

Les sachets de condiments

Ils sont soit en plastique, soit en mélange aluminium-plastique. Dans un cas comme dans l’autre, personne n’en veut vraiment : “Personne ne les recycle pour le moment”, a déclaré Mme Hoover à Gan.

Les déchets de papier

Bien sûr, ils sont recyclables. Mais lorsqu’ils sont placés dans les bacs de recyclage fourre-tout, il est pratiquement impossible de les séparer de tous les autres déchets en plastique et en verre. Cela signifie que ces déchets – et tout ce qui les entoure – finissent de toute façon par être jetés à la poubelle à l’usine de recyclage. Un moyen pratique de les faire recycler consiste à les agrafer dans une enveloppe en papier portant la mention “papier déchiqueté”, explique M. Hoover.

Pour en savoir plus, consultez le rapport de Gan sur City Lab. Et pour une explication du fonctionnement du recyclage, regardez l’épisode de SciShow ci-dessous :