Un grand glacier de l’Antarctique vient de perdre un énorme morceau de glace de quatre fois la taille de Manhattan

Un énorme glacier de l’Antarctique a abandonné un iceberg de plus de 259 km². C’est la deuxième fois en deux ans qu’il perd un morceau aussi important, ce qui amène les scientifiques à se demander si son comportement ne change pas pour le pire.

Le glacier de Pine Island est l’un des plus grands de l’Antarctique occidental, une région qui est actuellement celle qui perd le plus de glace en Antarctique.

Le glacier Pine Island, qui perd chaque année 45 milliards de tonnes de glace dans l’océan (soit l’équivalent d’un millimètre d’élévation du niveau de la mer tous les huit ans), mesure 40 km de large à l’endroit où son front flottant touche la mer et repose sur le fond marin dans des eaux profondes de plus d’un demi-mile.

À lui seul, ce glacier représente 52 cm d’élévation potentielle du niveau de la mer et on pense qu’il est en train de reculer de manière instable et continue.

C’est pourquoi les scientifiques le surveillent de près. Samedi, Stef Lhermitte, spécialiste de l’observation par satellite à l’université technologique de Delft, aux Pays-Bas, a publié une image satellite montrant que Pine Island avait “vêlé”, c’est-à-dire brisé un morceau de glace d’une superficie de 266,7 km2.

(À titre de comparaison, la superficie de Manhattan est de 59 km²)

Le morceau de glace rectangulaire semble avoir perdu une partie de sa forme immédiatement après que de plus petits morceaux se soient détachés.

“C’est le cinquième grand événement de vêlage depuis 2000”, a déclaré Lhermitte. “Celui-ci et 2015, ils étaient beaucoup plus à l’intérieur des terres que les précédents. Il y a donc eu un recul du front de vêlage, spécifiquement entre 2011 et 2015.”

Il s’agit du 5e grand événement de vêlage depuis 2000, et l’événement d’aujourd’hui est similaire à celui de 2015, lorsqu’un iceberg de 580 km² a vêlé https://t.co/QXEzyX0X3q 3/n

– Stef Lhermitte (@StefLhermitte) 23 septembre 2017

Ils ont publié un article l’année dernière qui constate que le glacier de Pine Island a développé une nouvelle façon troublante de perdre de la glace, avec des failles qui se forment au centre de sa plate-forme de glace flottante par le dessous, plutôt que sur les côtés, de la manière traditionnelle. Ils pensent que cela est dû au fait que les eaux océaniques plus chaudes atteignent la base du glacier et l’affaiblissent.

“Nous avions prédit que le rifting entraînerait un vêlage plus fréquent, ce qui est le cas ici”, a déclaré Howat par courriel. “Si de nouveaux rifts continuent à se former progressivement à l’intérieur des terres, l’importance du recul de la plate-forme glaciaire serait élevée.”

L’automne dernier, la mission Operation IceBridge de la NASA a pris une photo de la faille du glacier de Pine Island qui a conduit au dernier vêlage.

Grande faille près de la langue du glacier de Pine Island, le 4 novembre 2016. (NASA/Nathan Kurtz)

Et le drame pourrait ne pas être terminé. Selon le glaciologue Ian Howat, de l’État de l’Ohio, la cassure actuelle pourrait précipiter d’autres cassures plus petites prochainement.

“Une série de fines fissures était visible au centre de la plateforme de glace à environ 3 km à l’intérieur des terres de la rupture actuelle en mars 2017”, a-t-il déclaré par courriel. “Nous n’avons pas de données plus récentes pour voir quel est son état. Mais cela signifie que nous devrions nous attendre à un autre événement de vêlage très bientôt.”

Quelque chose de similaire s’est produit après la rupture de 2015 – elle a été suivie d’un autre événement plus petit que Howat avait à l’époque assimilé à une “réplique.”

La perte de glace lors de cet événement est loin d’être de la taille de la perte très médiatisée d’une énorme île de glace de la plate-forme glaciaire Larsen C cette année. Cependant, en termes d’élévation du niveau de la mer, les changements survenus sur le glacier de Pine Island sont bien plus conséquents.

La rupture actuelle se situe au niveau de la plate-forme de glace flottante du glacier, qui s’étend sur une profonde cavité océanique. Plus à l’intérieur des terres, la partie flottante du glacier se termine et la glace descend en pente et touche le fond marin en un point vulnérable appelé “ligne d’ancrage”

Les changements de température des eaux atteignant la ligne d’ancrage au cours des dernières décennies sont largement considérés comme la raison pour laquelle le glacier de Pine Island s’amincit et perd tant de glace.

On craint que le glacier ne soit en train de reculer de manière instable et incontrôlée. La ligne d’ancrage s’est déplacée vers l’intérieur des terres et, à mesure qu’elle recule, le plancher océanique s’abaisse, ce qui signifie que l’océan devient encore plus profond et la glace encore plus épaisse. Ainsi, la poursuite du retrait devrait augmenter le taux d’écoulement vers l’extérieur et entraîner une perte de glace encore plus importante.

La perte actuelle est en fait relativement faible par rapport aux événements précédents à Pine Island – une rupture en 2013 a libéré un iceberg d’une superficie de 252 miles carrés (653 km carrés), par exemple, et la rupture de 2015 avait une taille de 225 miles carrés (583 km carrés).

En outre, le simple fait que les grands glaciers se détachent occasionnellement en morceaux lors d’événements dits de “vêlage” n’est pas nouveau. C’est un comportement normal, a déclaré Knut Christianson, un glaciologue de l’université de Washington à Seattle qui étudie Pine Island.

“Cependant, le mode de vêlage du glacier de Pine Island semble changer”, a déclaré Christianson par courriel. Le fait que la dernière faille ait pris naissance au centre de la plate-forme de glace, plutôt que sur l’un de ses côtés, suggère qu’elle s’est développée loin à l’intérieur des terres, au niveau de la ligne d’ancrage, à la suite du choc de l’océan chaud contre la base du glacier, a-t-il ajouté.

“Cela entraîne des événements de vêlage plus petits mais plus fréquents”, a-t-il poursuivi. “La persistance et l’effet net de ce changement dans le comportement de vêlage doivent encore être déterminés car il ne s’est produit qu’au cours des deux dernières années, mais il mérite clairement une observation continue.”

Le résultat global des changements récents, selon Lhermitte, est que la plate-forme de glace flottante du glacier de Pine Island s’est considérablement rétractée vers l’intérieur – bien que les ruptures de 2015 et 2017 se soient produites à peu près au même endroit.

Lhermitte a créé cette animation pour montrer ce retrait :

Par rapport à l’état des choses en 2013, “la position du front du glacier de Pine Island (PIG) s’est maintenant retirée d’environ 20 km [12,4 miles] plus loin dans la baie de Pine Island, en particulier sur son côté est”, a déclaré Christopher Shuman, chercheur au Joint Center for Earth Systems Technology, un centre de la NASA et de l’Université du Maryland Baltimore County.

“Le front du PIG est maintenant beaucoup plus à l’intérieur des terres depuis qu’il a commencé à reculer à partir d’une position beaucoup plus proche de la mer”, a déclaré Shuman par courriel. En d’autres termes, le recul régulier du glacier a visiblement modifié le littoral de l’Antarctique.

Une nouvelle rétraction ne ferait qu’accroître l’inquiétude quant à l’état du glacier, car les plates-formes de glace flottantes jouent un rôle stabilisateur essentiel, en retenant le flux de glace vers l’extérieur. La glace de Pine Island s’écoule déjà vers l’extérieur à un rythme assez rapide de 4 km par an.

La perte immédiate de glace de la plate-forme n’augmente pas le niveau de la mer, car cette glace était déjà à flot, mais toute augmentation supplémentaire du flux global de Pine Island aurait effectivement cet effet.

“Nous sommes très inquiets de ce qui pourrait arriver au glacier de Pine Island par rapport à l’élévation du niveau de la mer”, a déclaré M. Lhermitte.