Un médicament contre le cancer élimine les plaques liées à la maladie d’Alzheimer et améliore la fonction de mémoire chez la souris

Un médicament utilisé pour renforcer le système immunitaire de l’organisme dans la lutte contre les tumeurs s’est révélé capable de réduire les symptômes liés à la maladie d’Alzheimer chez la souris, notamment en réduisant de moitié l’accumulation de plaques amyloïdes toxiques dans le cerveau et en rétablissant certaines fonctions de la mémoire.

Bien que le chemin soit encore long entre les modèles de souris et les humains, cette découverte aide les chercheurs à démêler la relation incroyablement complexe entre notre système immunitaire et l’apparition de la démence. Dans le passé, les chercheurs soupçonnaient qu’un système immunitaire hyperactif pouvait être en cause, mais plus récemment, des études suggèrent que le contraire pourrait être vrai.

“Le système immunitaire du cerveau est suractivé dans la maladie d’Alzheimer, et le débat est ouvert pour savoir si cette activation est nuisible, protectrice, ou un peu des deux”, explique Tara Spires-Jones de l’université d’Édimbourg au Royaume-Uni, qui n’a pas participé à la recherche.

“De nombreux scientifiques pensent que le fait de calmer le système cérébral hyperactif sera un traitement utile pour la maladie. Cependant, les médicaments qui visent à faire cela, appelés anti-inflammatoires, n’ont pas eu beaucoup de succès dans les essais cliniques.”

L’équipe, dirigée par Kuti Baruch de l’Institut Weizmann des sciences en Israël, a travaillé avec le modèle de souris 5XFAD – des souris génétiquement modifiées pour exprimer des niveaux élevés d’une version mutée de la protéine précurseur de l’amyloïde humaine (APP). Cette protéine est exprimée dans de nombreux tissus de l’organisme et se trouve en quantités concentrées dans les synapses des neurones, mais les scientifiques ne savent toujours pas exactement ce qu’elle fait.

Ce que nous savons, c’est qu’elle est liée à la production de bêta-amyloïde (Aβ), un type d’acide aminé collant qui s’agglomère pour former les plaques amyloïdes toxiques que l’on trouve dans le cerveau des patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Les modèles de souris 5XFAD sont conçus pour exprimer des niveaux élevés des cinq différentes versions mutées de la protéine APP qui ont été trouvées jusqu’à présent chez les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer.

Les souris ont reçu une classe de médicaments appelés bloqueurs de points de contrôle immunitaire PD-1, qui sont normalement administrés aux patients atteints de cancer pour bloquer une voie spécifique qui réduit l’activité du système immunitaire. En d’autres termes, le médicament agit en désactivant les points de contrôle que le système immunitaire met en place pour s’empêcher d’attaquer les cellules saines.

Cela peut ne pas sembler génial, mais comme pour la chimiothérapie et la radiothérapie, la seule façon d’éliminer les cellules cancéreuses à l’heure actuelle est d’éliminer également un grand nombre de cellules saines.

Lorsque les souris présentant une accumulation de plaques liées à la maladie d’Alzheimer et une perte de mémoire ont reçu les médicaments, les plaques ont été éliminées jusqu’à 50 % et les souris ont retrouvé la capacité de se déplacer dans un labyrinthe, ce qui indique qu’une partie de leur fonction de mémoire a été restaurée.

Les résultats ont été publiés dans Nature Medicine.

Bien que ces résultats soient passionnants – d’autant plus que certains bloqueurs de PD-1 sont déjà sur le marché, ce qui rendrait l’approbation d’essais sur l’homme relativement rapide et facile à obtenir – il existe une tradition bien établie de traitements de la maladie d’Alzheimer qui fonctionnent parfaitement chez la souris mais pas du tout chez l’homme.

“Les traitements antérieurs ciblant le système immunitaire qui se sont révélés prometteurs chez la souris n’ont pas eu le même effet chez l’homme. Il nous faudra encore quelques années pour savoir si ces traitements sont prometteurs pour les personnes atteintes de démence”, a déclaré Doug Brown, directeur de la recherche et du développement à la Société Alzheimer britannique, qui n’a pas participé à cette recherche.

Mais il s’agit d’une nouvelle voie de recherche prometteuse et, à l’heure actuelle, les chercheurs sur la maladie d’Alzheimer ont besoin d’en obtenir autant que possible.