Un médicament contre le cancer soulage les symptômes de la fatigue chronique dans des essais préliminaires

Un médicament conçu pour traiter le lymphome s’est révélé capable de soulager les symptômes du syndrome de fatigue chronique (SFC) chez deux tiers des patients au cours de deux petits essais cliniques menés en Norvège.

Une étude de suivi de plus grande envergure est en cours, mais ces premiers résultats fournissent des informations importantes sur la cause de cette maladie mystérieuse, qui peut épuiser les patients, leur donner des idées confuses et les confiner chez eux pendant des années.

Le SFC – ou encéphalopathie myalgique, comme on l’appelle officiellement – touche 2,5 millions d’Américains et 180 000 Australiens, mais les scientifiques ont eu du mal à identifier sa cause ou à s’accorder sur les mécanismes sous-jacents. En conséquence, de nombreuses personnes frustrées se sont vu dire que le problème était “dans leur tête” ou qu’elles devaient simplement passer une bonne nuit de sommeil. En fait, le SFC n’a été officiellement classé comme une maladie aux États-Unis qu’au début de cette année.

Mais les résultats de ces premiers essais impliquent des anticorps dans cette maladie et suggèrent que le SFC “pourrait être une variante d’une maladie auto-immune”, écrivent les auteurs de l’hôpital universitaire Haukeland de Bergen, en Norvège, dans PLOS ONE. Les maladies auto-immunes sont provoquées par un dérèglement du système immunitaire du patient, qui s’attaque à ses propres tissus.

Les essais ont porté sur un médicament appelé “lymphome cancéreux”. Il agit sur ces maladies en éliminant la quasi-totalité des lymphocytes B du patient – le type de globules blancs qui fabriquent les anticorps – permettant ainsi au système immunitaire de redémarrer et de cesser d’attaquer l’organisme. Le rituximab, qui est utilisé pour traiter la polyarthrite rhumatoïde ainsi que le cancer du sang, a été utilisé dans les essais cliniques

Les chercheurs norvégiens ont eu l’idée de tester le rituximab contre le SFC par accident en 2004, après avoir administré le médicament à une patiente atteinte d’un lymphome qui souffrait également de SFC. À la surprise générale, elle a été soulagée des deux affections, comme le rapporte Andy Coghlan dans leNew Scientist.

En 2011, l’équipe a publié des résultats montrant que 10 des 15 patients atteints de SFC ayant reçu le médicament ont été soulagés, alors qu’aucun des patients du groupe témoin n’a reçu de placebo.

L’équipe vient de publier un suivi dans PLOS ONE, qui suggère que l’utilisation prolongée du médicament peut permettre de maîtriser la maladie pendant des années. Cette dernière étude a consisté à administrer à 29 personnes atteintes du SFC deux doses initiales de rituximab à deux semaines d’intervalle, puis à les faire suivre de doses de rappel au cours de l’année suivante.

Dix-huit des patients ont déclaré avoir été soulagés, et même trois ans plus tard, beaucoup se sentaient mieux.

“Onze des 18 patients ayant répondu au traitement étaient toujours en rémission trois ans après le début du traitement, et certains n’ont plus de symptômes depuis cinq ans”, a déclaré Øystein Fluge, l’un des principaux chercheurs, au New Scientist.

L’une des participantes a confié à Coghlan qu’elle était “complètement revitalisée. Tout à coup, je pouvais à nouveau être sociable”.

Bien entendu, ces deux études sont trop limitées pour pouvoir affirmer avec certitude que le médicament pourrait être utilisé pour traiter le SFC, mais un essai impliquant 150 participants est désormais prévu.

Fluge et son équipe pensent que le moment où les patients se rétablissent et rechutent constitue un indice important de la possibilité que des anticorps errants soient à l’origine du mécanisme du SFC. Comme le rapporte Coghlan :

“Le soulagement a commencé quatre à six mois après la première dose de rituximab, soit à peu près le temps qu’il faudrait pour que les anticorps existants soient éliminés de l’organisme. Les participants ont rechuté au bout d’un an environ – ce qui correspond à peu près au temps que mettent les lymphocytes B pour se régénérer et commencer à produire de nouveaux anticorps.”

Les chercheurs doivent encore déterminer quels sont les tissus ciblés par ces hypothétiques anticorps errants et ce qui pousse le système immunitaire des patients du SFC à attaquer leurs propres cellules. Mais nous nous rapprochons des réponses, et après des années où l’on a dit aux personnes atteintes du SFC qu’elles n’étaient pas vraiment malades, c’est plutôt excitant.