Un milliardaire russe vient de donner 100 millions de dollars aux chasseurs d’extraterrestres

Le milliardaire russe Yuri Milner et l’astrophysicien britannique Stephen Hawking ont annoncé un investissement de 100 millions de dollars dans la recherche de la vie extraterrestre. Les scientifiques de l’initiative de recherche SETI, basée aux États-Unis, dépenseront cette somme au cours des dix prochaines années pour étendre le champ de leur chasse aux signes d’intelligence dans les profondeurs du cosmos.

“Nous pensons que la vie est apparue spontanément sur Terre”, a déclaré M. Hawking hier à Londres lors d’une conférence de presse marquant le lancement de la nouvelle initiative Breakthrough Listen de SETI. “Donc, dans un Univers infini, il doit y avoir d’autres occurrences de la vie”

Les fonds n’auraient pas pu arriver à un meilleur moment pour le SETI (abréviation de Search for Extraterrestrial Intelligence). Fondé en 1960 par l’astronome et astrophysicien américain Frank Drake, cet institut de recherche a connu une existence controversée, provoquant l’ire et le ridicule des représentants du gouvernement pendant des décennies, jusqu’à ce que tous les financements fédéraux soient retirés de ce qui est désormais une opération strictement privée.

“Tout le monde a perdu son emploi. Ils n’étaient pas en mesure de continuer à travailler sur le terrain”, a déclaré le directeur du centre de recherche SETI de Berkeley, Andrew Siemion, à John Wenz de Motherboard. “Cela a également effrayé tout le monde. Les étudiants diplômés, les post-doctorants et les chercheurs ont eu peur. Personne ne veut être impliqué dans une recherche où votre financement peut être retiré à tout moment.”

Regroupant désormais plusieurs organisations, dont le SETI Institute, le Berkeley SETI Research Centre et [email protected] – un collectif de 3 millions de volontaires pour la chasse aux extraterrestres – le SETI s’est retrouvé avec un grand nombre de chercheurs passionnés et peu de ressources à partager entre eux. Mais tout cela est sur le point de changer avec l’initiative Breakthrough Listen, dotée de 100 millions de dollars.

“Nous aurions normalement 24 à 36 heures par an sur un télescope, mais maintenant nous aurons des milliers d’heures par an sur les meilleurs instruments”, a déclaré l’ un des fondateurs du SETI, Andrew Siemion, de l’université de Californie à Berkeley, lors de la conférence de presse. “Il est difficile d’exagérer l’importance de ce projet. C’est une révolution.”

A quoi ressemble une révolution en astronomie ? Grâce aux fonds de Milner, ils pourront désormais collecter autant de données en un jour qu’ils le faisaient en un an. Bien que personne n’ait promis de trouver des preuves de l’existence d’une vie intelligente au-delà de la nôtre, comme le souligne Rachel Feltman au Washington Post, “la probabilité de succès est sur le point d’augmenter de façon exponentielle, car pour l’instant, nous essayons à peine.”

L’équipe a annoncé qu’elle allait donner le coup d’envoi de Breakthrough Listen en se mettant à l’écoute des 1 000 étoiles les plus proches de la Terre, en essayant de détecter tout signe de “signaux faibles” émis dans leur voisinage.

“Ces signaux n’indiquent pas l’existence de mégacivilisations à l’échelle de la galaxie, mais plutôt de civilisations qui n’ont que quelques décennies d’avance sur nous sur le plan technologique”, explique Wenz à Motherboard. “C’est peut-être le moyen de résoudre le

Une équipe de chercheurs australiens, dirigée par Matthew Bailes de l’université technologique de Swinburne à Melbourne, participera également à la chasse. Ils travaillent à la construction d’un nouveau superordinateur pour le télescope de Parkes, présenté dans le film The Dish, ainsi que d’une technologie de traitement des signaux pour aider à analyser les signaux radio captés par la recherche.

“Le système pétaflopique de traitement des signaux utilisera les dernières technologies pour exploiter la puissance de l’immense spectre radioélectrique dont nous disposons”, a déclaré M. Bailes dans un communiqué de presse. “Il sera possible de rechercher non seulement des extraterrestres, mais aussi des phénomènes astrophysiques naturels en même temps.”

De manière assez impressionnante, les 100 millions de dollars sont sortis tout droit de la poche de Milner. Ils font partie de la Fondation Breakthrough Prize, beaucoup plus importante, qui décerne chaque année le prix scientifique le plus élevé au monde – 3 millions de dollars – à 18 lauréats dans les domaines des sciences de la vie, des mathématiques et de la physique. Apparemment, être un investisseur précoce dans Facebook et Alibaba peut vous permettre de gagner votre vie de manière assez décente.

“Je pense à cela depuis que je suis enfant, en lisant le livre de Carl Sagan, La vie intelligente dans l’univers”, a déclaré M. Milner au Washington Post. “L’année de ma naissance, en 1961, a été une grande année pour la science : le premier homme a été lancé dans l’espace et j’ai été nommé en son honneur. Et Kennedy a prononcé son célèbre discours sur l’envoi de l’homme dans l’espace

M. Milner dit qu’il ne s’attend pas à ce que le projet débouche sur quelque chose de concret, mais il estime que la recherche elle-même sera inestimable pour la science. Nous sommes impatients de voir ce que le SETI va trouver. Aliens ou pas, nous sommes prêts pour des découvertes vraiment impressionnantes.