Un nouveau vaccin potentiel bloque toutes les souches du VIH

Un nouveau candidat médicament est si puissant contre toutes les souches de VIH que les chercheurs pensent qu’il pourrait constituer un nouveau type de vaccin.

Mis au point par des chercheurs de plus d’une douzaine d’institutions de recherche et dirigé par une équipe du Scripps Research Institute aux États-Unis, le médicament est efficace contre des doses de VIH-1, de VIH-2 et de SIV (virus de l’immunodéficience simienne) extraites d’humains ou de macaques rhésus – y compris ce que les chercheurs considèrent comme les variantes les plus “difficiles à arrêter”. Il a fonctionné contre des doses de VIH bien supérieures à celles qui seraient transmises entre humains, et agit pendant au moins huit mois après l’injection.

“Notre composé est l’inhibiteur d’entrée le plus large et le plus puissant décrit à ce jour”, a déclaré le chercheur principal Michael Farzan du Scripps Institute dans un communiqué de presse. “Contrairement aux anticorps, qui ne parviennent pas à neutraliser une grande fraction des souches de VIH-1, notre protéine s’est avérée efficace contre toutes les souches testées, ce qui laisse entrevoir la possibilité qu’elle puisse offrir une alternative efficace au vaccin contre le VIH.”

Alors que les vaccins traditionnels délivrent une dose minuscule et affaiblie d’un virus pour entraîner le système immunitaire à contrecarrer une attaque réelle, ce médicament agit tout à fait différemment. Le VIH infecte une personne en ciblant ses lymphocytes T – un type très spécialisé de globules blancs – et en y injectant son propre matériel génétique pour les transformer en machines à produire du VIH. Donc, littéralement, il retourne notre système immunitaire contre nous.

Mais ce que l’équipe de Farzan a découvert, c’est qu’un type particulier de protéine présent à la surface des globules blancs peut en fait se lier simultanément à la surface du virus VIH à deux endroits différents, ce qui signifie que non seulement le virus n’a plus la possibilité de modifier la position de ses récepteurs pour s’échapper, mais qu’il est également empêché de pénétrer dans les lymphocytes T. “Lorsque les anticorps tentent d’imiter les récepteurs du VIH, les lymphocytes T ne sont pas en mesure d’y accéder.

“Lorsque les anticorps essaient d’imiter le récepteur, ils touchent beaucoup d’autres parties de l’enveloppe virale que le VIH peut modifier facilement”, a déclaré l’un des membres de l’équipe, Matthew Gardner, du Scripps Institute. “Nous avons mis au point une imitation directe des récepteurs sans fournir de nombreuses voies que le virus peut utiliser pour s’échapper, de sorte que nous attrapons tous les virus jusqu’à présent.”

Selon James Gallagher de BBC News, le vaccin serait administré via un type de virus faible et inoffensif qui introduirait une section d’ADN dans les cellules musculaires saines d’un patient, contenant les instructions pour produire cette protéine bloquant le VIH. La protéine serait ensuite injectée dans la circulation sanguine de façon répétée, protégeant le patient contre l’infection pendant plusieurs mois. L’équipe a indiqué dans la revue Nature que les effets du médicament ont duré au moins 34 semaines chez leurs sujets singes, mais elle pense pouvoir le faire durer des années, voire des décennies.

“Nous sommes plus proches qu’aucune autre approche de la protection universelle, mais nous avons encore des obstacles à franchir, principalement en ce qui concerne la sécurité pour l’administrer à un très grand nombre de personnes”, a déclaré Franzen à la BBC. L’une de ces préoccupations est que personne ne sait vraiment quelles seraient les implications à long terme pour une personne qui se fait pomper une réponse anti-VIH dans son corps sans arrêt. L’équipe se penchera sur cette question lorsqu’elle entreprendra ses essais sur l’homme.

“En l’absence d’un vaccin capable de susciter une immunité protectrice générale et de prévenir l’infection, et compte tenu de l’absence d’avancées majeures à l’horizon pour en fournir un, l’idée de conférer une protection puissante et durable de type vaccinal contre l’infection par le VIH par le biais de la thérapie génique mérite certainement d’être examinée de près”, a déclaré à la BBC Nancy Haigwood de l’Oregon Health & Science University aux États-Unis, qui n’a pas participé à l’étude.

Source : BBC News