Un nouvel ADN provenant d’un os de Néandertalien témoigne de l’existence d’une tribu perdue d’humains

Un fémur découvert dans une grotte du sud-ouest de l’Allemagne a fourni aux chercheurs des preuves solides qu’une petite population d’humains a quitté l’Afrique puis a disparu, bien avant la grande migration qui a vu les humains peupler le globe.

Les signes de cette mystérieuse migration précoce sont restés dans l’ADN du Néandertalien qui a laissé l’os de la jambe derrière lui, révélant non seulement une tentative antérieure entre les deux populations d’hominidés, mais aussi un signe que les Néandertaliens étaient beaucoup plus diversifiés que nous le pensions.

Une équipe de scientifiques dirigée par l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine et l’université de Tübingen en Allemagne a utilisé l’ADN des mitochondries du fémur pour déterminer sa relation avec d’autres Néandertaliens et des humains modernes.

L’histoire de l’homme de Neandertal et de l’homme est un peu compliquée. Alors suivez-nous.

Les Néandertaliens et les humains sont considérés comme des cousins proches, appartenant soit à la même espèce d’Homo sapiens, soit à une espèce étroitement apparentée, Homo neanderthalis.

Les mitochondries – les batteries de nos cellules – contiennent un ensemble de gènes distincts de l’ADN regroupé à l’intérieur de notre noyau. Comme l’ADN mitochondrial mute de manière assez prévisible et conservée, nous pouvons mesurer et cartographier ses mutations pour avoir une bonne idée de la date à laquelle deux populations les ont partagées pour la dernière fois.

Les différences entre nos gènes mitochondriaux suggèrent que nous avons partagé un ancêtre commun pour la dernière fois il y a un peu plus de 400 000 ans, alors que des études antérieures sur l’ADN nucléaire avaient estimé que la séparation remontait à près de 800 000 ans.

Un autre groupe de cousins humains, surnommé les Denisovans, s’est également séparé d’un groupe de Néandertaliens il y a environ 400 000 à 450 000 ans, avant d’errer sur la Terre.

Ce qu’il faut noter, c’est que l’ADN nucléaire des Denisovans correspond davantage à celui des Néandertaliens qu’au nôtre. Ce qui est logique, puisque les Denisovans se sont probablement séparés d’une population de Néandertaliens.

Mais les Néandertaliens et les humains modernes ont des mitochondries plus similaires. Pourquoi cette différence ?

Les ossements de Néandertaliens découverts dans une grotte espagnole ont été datés de 430 000 ans, ce qui suggère que leurs ancêtres ont quitté l’Afrique il y a près d’un demi-million d’années et se sont aventurés à travers l’Europe jusqu’au sud de la Sibérie avant de s’éteindre il y a seulement quelques dizaines de milliers d’ années.

Nos propres ancêtres ont quitté l’Afrique il y a environ 50 000 ans, avant de s’établir dans le monde entier.

L’ADN prélevé sur des humains modernes dont la lignée n’est pas africaine révèle que nous possédons des gènes qui ont évolué chez les Néandertaliens et les Denisoviens, ce qui laisse supposer qu’il y a eu une certaine relation d’alternance avec nos cousins au cours des millénaires qui ont suivi notre séparation.

Si l’on considère que les populations ont eu l’occasion de se mélanger en Europe sur une période de quelques milliers d’années, une certaine forme de relation occasionnelle n’est pas si surprenante.

Mais cette nouvelle découverte est un peu un choc.

Le spécimen, codé HST d’après le lieu de sa découverte dans la grotte de Hohlenstein-Stadel, n’a pu être daté au carbone. Mais son ADN mitochondrial le situe à environ 124 000 ans.

“L’os, qui présente des traces de rongement par un grand carnivore, a fourni des données génétiques mitochondriales qui montrent qu’il appartient à la branche néandertalienne”, explique le chercheur principal Cosimo Posth, de l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine.

Pour ajouter un autre élément à l’histoire, les mitochondries de ce Néandertalien ne provenaient pas du même groupe que celles des autres ossements de Néandertaliens analysés précédemment. Au contraire, elles provenaient d’une lignée remontant à au moins 220 000 ans.

Ces résultats suggèrent non seulement que les humains modernes ont pu pénétrer timidement en Europe et se lier d’amitié avec les Néandertaliens bien avant la vague de migration qui a donné naissance à la population actuelle, mais aussi que les Néandertaliens étaient plus diversifiés que nous le pensions.

Prises dans leur ensemble, ces preuves contribuent à étoffer la relation complexe entre les Néandertaliens, les Dénisoviens et les humains modernes.

Il y a environ 450 000 ans, un ancêtre des Néandertaliens et des Denisovans s’est séparé et a pris la direction de l’Europe et de l’Asie. Ceux qui se sont aventurés plus à l’est sont devenus les Denisovans ; à l’ouest, ils étaient les Néandertaliens.

Environ 200 000 ans plus tard, un petit groupe de notre propre lignée ancestrale s’est aventuré hors d’Afrique et s’est reproduit avec les Néandertaliens. Cette tribu d’humains, aujourd’hui disparue, était suffisamment importante pour laisser ses mitochondries, mais pas assez pour laisser une trace significative sur l’ADN nucléaire des Néandertaliens.

“Ce scénario réconcilie la divergence des phylogénies de l’ADN nucléaire et de l’ADN mitochondrial des hominines archaïques et l’incohérence du temps de division de la population entre l’homme moderne et l’homme de Neandertal estimé à partir de l’ADN nucléaire et de l’ADN mitochondrial”, explique le chercheur Johannes Krause, également de l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine.

Cette image n’est qu’une des explications possibles. Il est également possible que l’os provienne d’une autre population distincte qui avait elle-même migré d’Afrique.

Avec la découverte récente d’humains anatomiquement modernes évoluant 100 000 ans plus tôt qu’on ne le pensait, il n’est pas exclu que nos ancêtres aient beaucoup bougé.

D’autres découvertes pourraient éclairer davantage les interactions entre nos ancêtres humains. En attendant, le statut de la relation entre les Néandertaliens et les humains est “c’est compliqué”.

Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.