Un scientifique affirme que les premiers bébés génétiquement modifiés par CRISPR sont déjà nés

Un scientifique chinois bouleverse le monde médical en affirmant, de manière controversée, qu’il a contribué à créer les premiers bébés génétiquement modifiés à l’aide de la technologie CRISPR.

Le chercheur He Jiankui, de la Southern University of Science and Technology de Shenzhen, en Chine, a CRISPR. a déclaré à l’Associated Press que des jumelles nées ce mois-ci ont modifié le code ADN qu’il a contribué à modifier à l’aide de la technologie CRISPR

Nous savons depuis longtemps que la science a le potentiel de modifier l’information génétique des embryons humains – et la merveille d’ingénierie biologique précise qu’est CRISPR n’a fait que faciliter et accélérer le processus.

Mais les régulateurs ont empêché les chercheurs de créer réellement des bébés génétiquement modifiés… du moins jusqu’à présent, s’il dit la vérité.

Les affirmations proviennent d’un rapport d’Associated Press, bien qu’elles n’aient pas encore été vérifiées de manière indépendante. Si elles sont vraies, il s’agit d’un moment charnière dans le développement de CRISPR et de la science médicale dans son ensemble, qui a déjà suscité une énorme controverse.

“Je ressens une forte responsabilité, car il ne s’agit pas seulement de faire une première, mais aussi d’en faire un exemple”, a-t-il déclaré à l’Associated Press. “La société décidera de ce qu’il faut faire ensuite”

Il ne cherchait pas à guérir une maladie, mais affirme que son équipe a désactivé un gène appelé CCR5 chez les jumeaux, dans le but de les protéger contre le VIH.

Il s’agit en fait d’un type de résistance que certaines personnes possèdent naturellement à la naissance, en raison d’une mutation qui désactive le gène CCR5, a-t-il expliqué dans un entretien antérieur avec MIT Technology Review. La désactivation de ce gène offre également une protection contre la variole et le choléra.

Il a déclaré à l’Associated Press qu’il avait désactivé le gène CCR5 dans les embryons de sept couples au cours de traitements de FIV, avec une grossesse réussie jusqu’à présent.

Si la protection contre le VIH peut sembler positive, le monde scientifique est scandalisé non seulement par le fait que cette recherche ait pu être menée avant que la société ne soit éthiquement préparée – mais aussi par le fait qu’il l’ait annoncée dans la presse et non dans une revue à comité de lecture.

Hannah Brown, experte en biologie de la reproduction et Chief Science Storyteller à l’Institut de santé et de recherche médicale d’Australie du Sud, qui n’a pas participé à la recherche, a déclaré que ce type d’édition était inutile – surtout si l’on considère que le VIH est déjà largement évitable pour de nombreuses personnes.

“Bien qu’ils ne soient pas du tout fondés, les rapports d’aujourd’hui sur la naissance des premiers bébés issus de l’édition du génome (des jumelles) sont extrêmement alarmants”, a déclaré M. Brown au Centre australien des médias scientifiques.

“Les implications des “chercheurs” de type cow-boy qui prennent les expériences en main risquent d’endommager la relation déjà fragile entre la science et la société.”

Ce qui est peut-être plus inquiétant, c’est le fait que nous n’en savons pas encore assez sur CRISPR pour être sûrs qu’il est sans danger, ou comment il affectera les générations futures. Des études récentes ont tiré la sonnette d’alarme quant aux effets secondaires de ce type d’édition de gènes.

“Le domaine de l’édition de gènes progresse rapidement, mais il n’est pas sans danger”, a déclaré M. Brown. “Pour chaque histoire de recherche porteuse d’espoir, une autre est publiée, apportant la preuve d’effets hors cible et de grandes délétions incorporées au site de coupe, ce qui suggère que la recherche doit être menée avec prudence. L’édition de gènes par CRISPR en est encore au stade expérimental, en particulier sur les embryons humains.”

Si vous ne connaissez pas du tout la technique CRISPR, sachez qu’il s’agit d’une technique d’édition des gènes qui fonctionne un peu comme le copier-coller dans un traitement de texte. Elle permet aux scientifiques de modifier très précisément des parties du code de l’ADN humain.

Cette technique présente un potentiel incroyable pour l’élimination des maladies et des superbactéries, mais elle suscite également des inquiétudes quant à ses éventuels effets secondaires, tels que des mutations génétiques indésirables.

Des tests ont déjà été effectués sur des embryons humains, mais ces embryons n’ont pu se développer que pendant quelques jours. La modification d’embryons qui aboutissent ensuite à une naissance complète n’a jamais été réalisée auparavant et est fortement réglementée dans la plupart des pays.

Si nous avons réellement franchi cette étape controversée, la préoccupation évidente est de savoir si cela ouvrira ou non la porte aux “bébés sur mesure”, fabriqués selon les spécifications exactes des parents en termes d’apparence et de QI.

“Il était toujours inévitable que la modification génétique des humains commence. Je crains que cela n’ait été fait à la hâte, sans tenir compte des conséquences, tant pour la santé humaine que pour la société”, a déclaré au Science Media Centre Channa Jayasena, maître de conférences en endocrinologie de la reproduction à l’Imperial College de Londres.

cela ouvrira-t-il la porte à des “bébés sur mesure” sélectionnés pour des caractéristiques physiques et comportementales spécifiques ? Nous avons besoin de toute urgence d’un traité international pour réglementer l’édition de gènes chez l’homme, afin que nous puissions décider si et quand son utilisation est sûre.”

Pour l’instant, nous ne savons pas qui sont les parents des jumeaux ni où ils vivent, mais des documents officiels en ligne montrent que ce type de recherche a été autorisé à Shenzhen.

Il est également très important de se rappeler que même si He a réellement utilisé CRISPR sur ces jumeaux, nous sommes encore loin de pouvoir démontrer qu’il a réussi à les modifier génétiquement et à désactiver CCR5, comme il l’a affirmé. C’est un processus incroyablement compliqué qui doit être vérifié de manière indépendante avant que nous puissions dire qu’il a fonctionné.

Tout ceci intervient alors que le deuxième sommet international sur l’édition du génome humain se déroule à Hong Kong – et nous avons le sentiment que nous allons entendre beaucoup plus parler de cette histoire dans les prochains jours.

Si les affirmations de M. He sont confirmées, nous devrons tous décider de la marche à suivre.

Le scientifique spécialiste de l’édition de gènes Fyodor Urnov, de l’Institut Altius des sciences biomédicales de Seattle, qui n’a pas participé aux recherches de He, les a qualifiées d'”inutiles”.

“Il s’agit d’une incursion difficile à expliquer dans le domaine du génie génétique germinal humain, qui risque d’éclipser dans l’esprit du public une décennie de progrès dans l’édition de gènes chez les adultes et les enfants pour traiter des maladies existantes”, a-t-il déclaré au MIT Technology Review.