Un vaste océan mondial se trouve sous la surface d’Encelade, la lune de Saturne

Selon de nouvelles recherches annoncées par la NASA, un immense océan mondial se cache sous la surface d’Encelade, la sixième plus grande lune de Saturne.

Les scientifiques de la NASA ont fait cette découverte après avoir remarqué que l’ampleur de la légère oscillation d’Encelade en orbite autour de Saturne est trop importante pour être expliquée si l’enveloppe de glace extérieure de la lune était solidement reliée à son noyau rocheux interne, comme on le pensait auparavant. La seule explication, selon la NASA, est qu’une masse d’eau ininterrompue se trouve entre la croûte de glace et le noyau interne de la lune.

“Si la surface et le noyau étaient reliés de manière rigide, le noyau fournirait un poids mort si important que l’oscillation serait beaucoup plus faible que ce que nous observons”, a déclaré Matthew Tiscareno, co-auteur de l’étude et membre de l’Institut SETI aux États-Unis, dans un communiqué.

L’équipe a étudié plus de sept ans d’images d’Encelade prises par la sonde Cassini, qui tourne autour de Saturne depuis 2004. Ils ont pu détecter l’oscillation de la lune en cartographiant des caractéristiques telles que des cratères sur la surface externe d’Encelade et en suivant l’évolution de leur position pendant que la lune tournait autour de Saturne.

Crédit : NASA/JPL-Caltech

Ces ” librations” ont été introduites dans des simulations informatiques, qui ont réfuté l’idée que de tels mouvements pouvaient être conciliés avec une structure solide et connectée d’Encelade.

“Il s’agit d’une avancée majeure par rapport à ce que nous comprenions auparavant sur cette lune, et cela démontre le type de découvertes profondes que nous pouvons faire avec des missions d’orbiteurs à longue durée de vie vers d’autres planètes”, a déclaré Carolyn Porco, co-auteur de l’étude.

Ce n’est que l’année dernière que la NASA a découvert des traces d’un océan sous la surface d’Encelade, même si à l’époque les chercheurs pensaient que la masse d’eau souterraine était limitée au pôle sud de la lune. Nous savons maintenant qu’elle est bien plus étendue que cela, et que les panaches de vapeur d’eau et les preuves d’activité hydrothermale émanant de la surface de la lune sont alimentés par ce vaste océan mondial.

Mais pourquoi l’océan sous-marin d’Encelade n’est-il pas gelé ? Après tout, il est coincé entre un noyau rocheux inerte et une surface externe gelée. Les chercheurs n’en sont pas tout à fait sûrs, mais ils prévoient d’examiner si les forces de marée découlant de la gravité de Saturne génèrent en fait beaucoup plus de chaleur qu’on ne le pensait jusqu’à présent, ce qui pourrait être ce qui maintient tout liquide en bas.

En tout cas, Encelade est en bonne compagnie. C’est l’un des nombreux mondes océaniques du système solaire, et certains de ces environnements aquatiques pourraient potentiellement abriter la vie.

Les résultats sont publiés dans Icarus.