Une étrange créature en forme de fleur à tentacules aperçue dans les profondeurs du Pacifique

De nouvelles images montrant une créature marine géante à tentacules d’aspect particulier flottant langoureusement dans les profondeurs de l’océan Pacifique ont amené les chercheurs à se demander s’il s’agit d’une nouvelle espèce.

Une équipe de scientifiques a repéré l’étrange animal alors qu’elle se trouvait à bord du E/V Nautilus, un navire de recherche utilisé par l’Ocean Exploration Trust – une organisation à but non lucratif qui mène des recherches en eaux profondes.

Dans une vidéo publiée récemment sur, les chercheurs de l’expédition s’extasient devant les images de l’étrange créature.

on peut entendre l’un des scientifiques à bord dire hors caméra “Je suis époustouflé”, alors que le véhicule télécommandé (ROV) du bateau balaie le fond de l’océan et se rapproche de l’étrange spectacle. “Je ne suis pas sur le bord de mon siège ou quoi que ce soit”, plaisante un autre scientifique.

Quelques instants plus tard, les scientifiques ont aperçu une autre de ces créatures étranges à proximité, mais ils n’ont pas pu enregistrer de vidéo du deuxième individu.

Avec des tentacules qui s’étendent sur 40 centimètres à partir d’une tige de près de 2 mètres de long, et un seul polype qui se nourrit et dont les tentacules barbelés l’enserrent comme des pétales hérissés, la créature ressemblait à une fleur très étrange qui nageait librement et qui avait à peu près la taille du ROV.

Elle a été repérée le 7 juillet à 2 994 m sous la surface, près d’un mont sous-marin jusqu’alors inexploré, au nord de l’atoll Johnston, un territoire américain non incorporé et un refuge national pour la faune sauvage dans l’océan Pacifique, à l’ouest d’Hawaï.

Les chercheurs ont d’abord soupçonné qu’ils avaient croisé le chemin de Solumbellula monocephalus, également connu sous le nom de stylo de mer Solumbellula, qui fait partie de l’embranchement Cnidaria qui comprend les méduses, les hydres et les coraux.

Cependant, les seules observations connues de stylos de mer ont eu lieu dans les océans Atlantique et Indien, il est donc possible que les scientifiques soient tombés sur une nouvelle espèce.

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Steve Auscavitch, chercheur principal de l’expédition, biologiste des grands fonds et chercheur post-doctoral à l’université de Boston, a qualifié l’observation de “fascinante”.

Il a ajouté : “Nous approchions de la fin de notre croisière et nous nous trouvions au fond de l’océan lorsque nous avons observé les deux [stylos de mer]. Celui que nous avons filmé était énorme, probablement de la même taille ou plus grand que Hercules, notre ROV. Lorsque j’ai vu cet étonnant stylo de mer sur la vidéo, j’ai su exactement ce que cela pouvait être”

Mais pour être sûr, Auscavitch a demandé l’avis de biologistes à terre, qui ont contribué à confirmer ses soupçons : il s’agissait d’un stylo de mer, un parent du corail.

Compte tenu de la taille impressionnante de l’animal, M. Auscavitch a supposé qu’il était assez vieux, mais il ne peut pas donner d’âge précis. (Les stylos de mer atteignent la maturité à l’âge de cinq ou six ans, et peuvent vivre plus d’une décennie)

“Avant cela, Solumbellula monocephalus n’avait jamais été vu dans le Pacifique central et n’avait jamais été collecté”, a-t-il déclaré.

Il est intéressant de noter que la découverte de son équipe est intervenue plusieurs mois après que des scientifiques espagnols ont nommé deux nouveaux genres de stylos de mer : Pseudumbellula et Solumbellula, ce dernier incluant la nouvelle espèce. Ces résultats ont été publiés en février dans la revue Invertebrate Systematics.

Toutefois, M. Auscavitch a déclaré que d’autres recherches doivent être menées pour déterminer s’il s’agit de la première Solumbellula monocephalus du Pacifique ou potentiellement d’une nouvelle espèce dans le bassin océanique.

“Des découvertes comme celle-ci sont rares, et nous ne nous attendions pas à voir quelque chose comme ça”, a-t-il déclaré. “La partie la plus excitante de cette recherche est que nous rencontrons ces choses de temps en temps, et cela élargit vraiment notre horizon sur les endroits où les animaux peuvent vivre et exister dans les eaux profondes.”

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