Une étude révèle que fumer régulièrement de l’herbe semble augmenter le risque de maladie cardiovasculaire

Les personnes qui fument du cannabis plus d’une fois par mois ont un risque accru de maladie cardiaque et de crise cardiaque, selon une nouvelle étude – mais la même étude a également identifié un mécanisme et une molécule qui pourraient contrecarrer ce risque.

Si des liens entre l’herbe et la mauvaise santé cardiaque ont déjà été identifiés, les dernières recherches jettent davantage de lumière sur les mécanismes à l’origine de cette relation et analysent les données d’un énorme échantillon : un demi-million de personnes.

Lors de tests supplémentaires sur des souris, l’étude a également révélé que le tétrahydrocannabinol (THC), le composant psychoactif de la marijuana, entraîne une inflammation des cellules endothéliales qui tapissent l’intérieur des vaisseaux sanguins, ainsi que l’athérosclérose (durcissement ou épaississement des artères).

“La marijuana a un effet néfaste significatif sur le système cardiovasculaire”, explique le biologiste Mark Chandy, de l’université de Stanford. “Comme de plus en plus d’États légalisent la consommation de marijuana, je m’attends à ce que nous commencions à voir une augmentation des crises cardiaques et des accidents vasculaires cérébraux dans les années à venir.”

“Nos études sur les cellules humaines et les souris soulignent clairement comment l’exposition au THC initie une cascade moléculaire dommageable dans les vaisseaux sanguins. Ce n’est pas une drogue bénigne”

La partie humaine de l’étude a porté sur les dossiers de 500 000 participants au projet UK Biobank. Environ 11 000 de ces personnes fumaient de l’herbe plus d’une fois par mois, et elles étaient nettement plus susceptibles de subir une crise cardiaque.

Qui plus est, les consommateurs de cannabis étaient plus susceptibles que les autres de subir leur première crise cardiaque avant l’âge de 50 ans. Ces crises cardiaques prématurées peuvent augmenter le risque de crises cardiaques futures et d’autres problèmes cardiovasculaires.

Bien que cela ne suffise pas à démontrer une causalité directe, l’étude a contrôlé d’autres facteurs comme l’âge, l’indice de masse corporelle et le sexe. C’est suffisant pour identifier la consommation de cannabis comme un facteur de risque de maladie cardiovasculaire.

Désireux d’approfondir cette relation, les chercheurs ont constaté que le nombre de molécules inflammatoires dans le sang des volontaires augmentait de manière significative dans les trois heures suivant la consommation d’une cigarette de cannabis. Cette inflammation peut conduire à des crises cardiaques.

D’autres tests ont montré que le THC favorisait l’inflammation des cellules endothéliales humaines cultivées en laboratoire, et que des souris de laboratoire développaient des plaques d’athérosclérose beaucoup plus grandes si on leur injectait du THC. Tout cela constitue une association assez complète.

Le THC produit ses effets en se liant à un récepteur appelé CB1 dans le cerveau humain. Les chercheurs ont ensuite utilisé des modèles d’apprentissage automatique pour rechercher des antagonistes du CB1, c’est-à-dire des molécules qui pourraient limiter cette liaison lorsque le récepteur devient hyperactif.

Ils ont réussi dans leur recherche, identifiant la génistéine – une molécule naturelle présente dans le soja – qui, chez la souris, semble bloquer les effets nocifs du THC (inflammation et athérosclérose) tout en conservant ceux qui sont bénéfiques pour l’usage médical (notamment l’atténuation de la douleur et la stimulation de l’appétit).

Des effets secondaires chez les patients, tels qu’une augmentation de l’anxiété et des troubles de l’humeur, ont empêché les scientifiques d’utiliser les antagonistes CB1 dans le passé, mais les premiers signes indiquent que ces problèmes pourraient ne pas apparaître avec la génistéine.

“Nous n’avons pas constaté de blocage des effets analgésiques ou sédatifs normaux du THC chez les souris, qui contribuent aux propriétés médicinales potentiellement utiles de la marijuana”, déclare Chandy.

“La génistéine est donc potentiellement un médicament plus sûr que les antagonistes CB1 précédents. Elle est déjà utilisée comme complément alimentaire, et 99 % d’entre elle reste en dehors du cerveau, elle ne devrait donc pas provoquer ces effets secondaires indésirables particuliers.”

La prochaine étape consiste à mener des essais cliniques sur l’homme pour voir si la génistéine peut effectivement réduire le risque de maladie cardiaque chez les fumeurs d’herbe. Les études futures pourraient également porter sur le CBD (cannabidiol), un autre cannabinoïde du cannabis qui n’a pas les effets psychoactifs du THC.

Le THC reste une substance contrôlée aux États-Unis, ce qui signifie qu’il est strictement réglementé pour la recherche médicale. Cela étant, les chercheurs admettent que les effets à long terme de la consommation régulière d’herbe sur la santé sont encore très flous.

La légalisation du cannabis continue de s’étendre aux États-Unis, et les chercheurs affirment qu’il faudra peut-être attendre des décennies avant de connaître les effets à long terme de cette substance sur la santé cardiovasculaire. En attendant, des études plus poussées seront précieuses.

“La génistéine fonctionne assez bien pour atténuer les dommages causés aux vaisseaux endothéliaux par la marijuana sans bloquer les effets de la marijuana sur le système nerveux central, et cela pourrait être un moyen pour les consommateurs de marijuana médicale de se protéger d’un point de vue cardiovasculaire”, déclare le radiologue Joseph Wu de l’université de Stanford.

La recherche a été publiée dans Cell.