Une étude révèle que la plupart des pollutions plastiques dans les océans nous ont échappé

En moyenne, 8,8 millions de tonnes de plastique pénètrent dans l’océan chaque année. La quantité maximale pourrait être plus proche de 14 millions de tonnes, soit environ le poids de 2 millions d’éléphants.

La plupart des plastiques mettent des centaines d’années à se décomposer. Et même alors, ils se fragmentent en très petits morceaux appelés microplastiques, qui ne seront probablement jamais biodégradables.

L’endroit où ces microplastiques voyagent et s’accumulent dans les océans n’a pas été bien compris, car la plupart des études ont porté sur la surface de l’eau.

Mais de nouvelles recherches publiées dans la revue Scientific Reports révèlent qu’il y a autant, sinon plus, de microplastiques qui s’accumulent dans les environnements océaniques profonds (à des profondeurs de 650 à 2 000 pieds) qu’en surface.

Selon les auteurs de l’étude, cette découverte démontre que le dépôt de petits plastiques “s’étend beaucoup plus loin et plus largement dans les eaux, les sédiments et les communautés animales des grands fonds” que ne le pensaient les scientifiques auparavant.

Les microplastiques dans les profondeurs de l’océan

Pour déterminer l’étendue des microplastiques dans les zones profondes de l’océan, Anela Choy, auteur principal de la nouvelle étude, et son équipe ont envoyé des véhicules sous-marins télécommandés à différentes profondeurs de la baie de Monterey, en Californie.

Dans ce canyon sous-marin au large de la côte, le groupe de Choy a trouvé des microplastiques même à la plus grande profondeur où ils ont été échantillonnés : 3 200 pieds sous les vagues. La plus grande concentration de microplastiques a été trouvée à des profondeurs comprises entre 650 et 2 000 pieds.

Fait remarquable, la concentration de microplastiques dans cette zone – entre 12 et 15 particules par mètre cube – était, en moyenne, égale, voire supérieure, à celle du Great Pacific Garbage Patch.

Cette bande d’eau, située entre Hawaï et la Californie, contient plus de 1,8 trillion de morceaux de plastique et de microplastique flottants (l’équivalent de 250 débris pour chaque personne sur Terre).

Choy et ses collègues ont déclaré que la plupart des microplastiques trouvés dans la baie de Monterey étaient constitués des types de plastique généralement utilisés pour fabriquer des emballages à usage unique, comme le polyéthylène téréphtalate (PET). La plupart des bouteilles de soda et d’eau sont fabriquées en PET.

Les scientifiques pensent que ces microplastiques, qui flottent généralement à la surface, se frayent un chemin jusqu’aux profondeurs de l’océan en se glissant dans les intestins d’animaux marins comme les larves et les crabes rouges.

Ces deux créatures se nourrissent de particules de plancton de la même taille que les microplastiques. Les larves sont des animaux filtreurs, ce qui signifie qu’elles capturent la nourriture flottant dans les profondeurs de l’océan à l’aide de filtres collants faits de mucus. Une fois qu’elles ont absorbé ce dont elles ont besoin, elles se débarrassent de ces filtres, qui coulent au fond de la mer.

Les auteurs de l’étude ont découvert du plastique PET dans les intestins et le mucus rejeté par les deux types d’animaux. Il est donc probable que des microplastiques se retrouvent coincés dans ces filtres et qu’ils les rejettent avec eux, coulant vers les profondeurs marines.

Larvacés, des animaux filtreurs qui vivent dans les profondeurs de l’océan (NOAA/Wikimedia Commons)

Nous n’en savons pas assez sur l’étendue du problème du plastique

Des recherches antérieures ont révélé des quantités tout aussi alarmantes de plastique dans des endroits inattendus. Une étude de 2015 a estimé qu’il y avait entre 15 et 51 trillions de microplastiques dans les océans du monde, pesant jusqu’à 261 000 tonnes.

Au début de l’année, des scientifiques ont trouvé plus de 414 millions de déchets sur des îles à peine peuplées de l’océan Indien. En février, des chercheurs ont trouvé du plastique dans les viscères de minuscules animaux vivant dans la partie la plus profonde et la plus sombre du Pacifique, à quelque 36 000 pieds de profondeur.

Les microplastiques ne sont pas seulement un problème pour la vie marine. Ils se retrouvent dans les aliments que nous mangeons et les boissons que nous buvons, et même dans nos excréments, selon le Smithsonian Institute.

Une grande partie des poissons et des crustacés que nous ingérons ces microplastiques, et bien que les scientifiques ne connaissent pas encore toutes les conséquences qu’ils ont sur la santé humaine, une étude de 2013 a révélé que les animaux marins peuvent accumuler des produits chimiques potentiellement dangereux en mangeant ces plastiques. Cela peut les amener à souffrir de tumeurs et de problèmes de foie.

Ces produits chimiques pourraient ensuite remonter la chaîne alimentaire.

La révélation que les microplastiques semblent être tout aussi nombreux dans les parties profondes de l’océan que sur la surface rappelle à quel point nous en savons peu sur l’étendue réelle du problème du plastique.

“Ces résultats sont fascinants et montrent la nécessité d’effectuer des études similaires en eaux profondes dans d’autres endroits, afin de déterminer l’ampleur du problème”, a déclaré Bruce Robison, co-auteur de l’article, dans un communiqué de presse.

La réponse à cette question deviendra de plus en plus essentielle dans les années à venir, car la quantité de plastique dans l’océan pourrait tripler au cours de la prochaine décennie, empêchant et tuant davantage d’animaux marins comme les baleines, et menaçant d’inonder les communautés insulaires de millions de déchets.