Une explosion de minéraux jamais vus auparavant pourrait marquer l’aube de notre nouvelle époque géologique

Les scientifiques ont identifié une explosion soudaine de la diversité minérale à la surface de notre planète qui n’existerait pas sans les humains, ajoutant du poids à l’argument selon lequel nous vivons dans une nouvelle époque géologique – l’Anthropocène.

Une étude de 2017 a révélé que l’incroyable recrudescence de nouveaux minéraux à l’époque de la révolution industrielle a conduit à une diversification sans précédent des cristaux sur Terre, éclipsant même le grand événement d’oxydation il y a 2,3 milliards d’années comme “la plus grande augmentation dans l’histoire du globe”.

“C’est un pic de nouveauté minérale qui est si rapide – la plupart au cours des 200 dernières années, par rapport aux 4,5 milliards d’années d’histoire de la Terre. Il n’y a rien de tel dans l’histoire de la Terre”, a déclaré l’ an dernier au Guardian l’un des membres de l’équipe, Robert Hazen, de la Carnegie Institution for Science.

“C’est un clin d’œil, c’est juste une poussée, et (…) nous ne voyons que la partie émergée de l’iceberg”

Hazen et son équipe ont analysé les 5 208 minéraux de la Terre officiellement reconnus par l’Association minéralogique internationale, et ont constaté que 208 d’entre eux n’existeraient pas sans l’activité humaine.

Ces minéraux déclenchés par l’homme comprennent la chalconatronite, un minéral cuivreux rare qui se cristallise sous la forme d’une croûte bleue brillante sur les objets en bronze de l’Égypte ancienne, et l’andersonite, un minéral contenant de l’uranium et doté d’un éclat vert ou jaune fluorescent qui se forme sur les parois des tunnels miniers.

L’abhurite, couleur bronze, a été découverte sur l’épave du SS Cheerful, qui a coulé au large des côtes de Cornouailles, en Angleterre, en 1885, et s’est formée uniquement à cause d’une réaction chimique entre l’eau salée et les lingots d’étain du navire.

La plupart des 208 minéraux déclenchés par l’humanité sont apparus grâce à l’exploitation minière, tandis que six ont été trouvés sur les parois de fonderies, trois dans un système de canalisation géothermique et quatre sur des sites préhistoriques de brûlures sacrificielles dans les montagnes autrichiennes.

Selon l’équipe, de nombreux autres nouveaux minéraux pourraient également se former dans nos gigantesques décharges, incrustant les vieilles batteries et les appareils électriques comme jamais auparavant.

“Il y a probablement toutes sortes de choses qui se forment à cause des vieilles puces en silicium ou des batteries”, a déclaré Hazen à Chelsea Whyte du New Scientist à l’époque.

“Les téléviseurs ont tous ces phosphores exotiques qu’ils utilisent, ainsi que des aimants et toutes sortes de matériaux de haute technologie. Lorsque vous commencez à les hydrater et à les oxyder, vous allez commencer à trouver beaucoup de nouveaux matériaux exotiques.”

La liste n’incluait pas les nouveaux minéraux délibérément synthétisés par l’homme, comme ceux produits dans les aimants, les batteries et les pierres précieuses synthétiques, car la “vraie” définition d’un minéral selon l’Association minéralogique internationale est qu’il doit apparaître “naturellement”.

Au cours de l’histoire de la Terre, l’équipe a découvert que la plupart des minéraux sont apparus très progressivement au cours du Grand événement d’oxydation, qui a débuté il y a environ 2,3 milliards d’années et qui aurait pu durer jusqu’à 1 milliard d’années.

Cet événement a saturé la Terre en oxygène atmosphérique pour la première fois, grâce à une explosion de bactéries photosynthétiques, et les minéraux présents à la surface sont passés d’un peu plus de 2 000 variétés à plus de 4 000.

Si cet événement a donné naissance à environ deux tiers des 5 208 types de minéraux officiellement reconnus aujourd’hui, cette construction progressive n’était rien comparée à l’explosion soudaine de la diversité qui s’est produite au cours des derniers siècles.

Depuis le milieu des années 1700, la diversité des minéraux sur Terre a explosé plus rapidement que jamais auparavant, l’équipe notant le “rythme effréné” que l’homme a déclenché au cours des 250 dernières années – surtout si on le compare à la lenteur du Grand événement d’oxydation.

Selon l’équipe, cette diversification sans précédent est le taux le plus rapide de production de nouveaux minéraux dans l’histoire de la Terre, et un marqueur clair d’une nouvelle époque géologique causée par l’homme – l’Anthropocène tant débattu.

“Pour imaginer 250 ans par rapport à 2 milliards d’années, c’est la différence entre le clignement d’un œil… et un mois”, a déclaré Hazen dans un communiqué de presse.

“Pour dire les choses simplement, nous vivons dans une ère de diversification inégalée des composés inorganiques. En effet, si la grande oxydation d’il y a des lustres était un ‘événement de ponctuation’ dans l’histoire de la Terre, l’impact géologique rapide et étendu de l’Anthropocène est un point d’exclamation.”

L’Anthropocène depuis des années que l’influence humaine sur la planète a été si spectaculaire qu’elle sera clairement définie dans les strates de la Terre – des couches de roches sédimentaires ou de sol qui délimitent les événements géologiques majeurs de l’histoire de notre planète. n’a pas encore été officiellement reconnue, mais les scientifiques se sont disputés

Hazen et son équipe affirment maintenant que cette explosion de nouveaux minéraux doit être considérée par la Commission internationale de stratigraphie – le groupe qui décidera en fin de compte de réorganiser ou non l’Anthropocène – comme un marqueur sérieux d’une nouvelle époque.

“C’est vraiment, je pense, le facteur le plus important pour décider si l’Anthropocène est ou non une nouvelle période géologique – le fait que nous ayons créé ces matériaux, ces cristaux, qui sont incroyablement diversifiés et beaux et qui persistent à travers des milliards d’années”, a déclaré Hazen à Nicola Davis au Guardian.

“Ils seront pour toujours sur la Terre – une couche de marqueur distinctif qui rend notre époque différente de toute autre époque dans les 4,5 milliards d’années précédentes.”

Les arguments précédents en faveur de l’Anthropocène suggèrent que les humains ont écourté l’époque holocène, vieille de 11 700 ans, en 1950, lorsque des essais nucléaires ont créé une nouvelle strate à la surface de la Terre.

Elle pourrait aussi avoir commencé en 1610, lorsqu’une chute spectaculaire des niveaux de CO2 dans l’atmosphère, déclenchée par l’arrivée des Européens sur le continent américain en 1492, a été enregistrée dans les carottes de glace de l’Antarctique.

Cette étude constitue une preuve plus solide de l’influence humaine sur la planète, affirment Hazen et son équipe.

“Si un géologue revenait 100 000 ans, un million ou un milliard d’années plus tard… il trouverait des preuves minéralogiques étonnantes d’une époque complètement différente”, a déclaré M. Hazen au Washington Post.

Nous devrons attendre et voir si leur argument est suffisamment fort.

La recherche a été publiée dans American Mineralogist.

Une version de cet article a été publiée pour la première fois en mars 2017.