Une fissure massive menace d’entraîner l’effondrement d’une plateforme glaciaire antarctique entière

Les scientifiques ont surveillé la fracture de l’une des plus grandes plates-formes de glace du monde et ont constaté que, rien qu’au cours des cinq derniers mois, elle s’est allongée de 22 kilomètres supplémentaires et s’étend désormais sur 130 km.

Ce n’est plus qu’une question de temps avant qu’un gros morceau de cette plate-forme de glace antarctique – appelée Larsen C – ne se détache, et nous aurons alors sur les bras la troisième plus grande perte de glace antarctique de l’histoire.

Située sur la côte de la péninsule antarctique, la plateforme de glace Larsen est divisée en trois plateformes de glace plus petites : Larsen A, B et C. Larsen A et B ont déjà connu un déclin massif au cours des deux dernières décennies, et maintenant Larsen C, la plus grande de toutes, est elle-même en difficulté.

Les chercheurs du projet MIDAS, un projet de la British Antarctic Survey auquel participent des équipes de plusieurs universités britanniques, indiquent qu’environ 12 % de l’ensemble de la plate-forme glaciaire de Larsen C devrait se détacher, laissant le front de glace exposé dans sa position la plus reculée jamais atteinte.

“La modélisation informatique suggère que la glace restante pourrait devenir instable et que Larsen C pourrait suivre l’exemple de son voisin Larsen B, qui s’est désintégré en 2002 à la suite d’un événement de vêlage similaire induit par le rift”, indiquent-ils dans un billet de blog.

Ce qui reste de la plate-forme de glace Larsen B est considéré comme étant en sursis, ayant perdu un morceau de glace de la taille du Rhode Island en 2002. Vous vous souvenez de ça ?

La perte de la plateforme de glace Larsen B en 2002. Crédit : NASA Goddard Space Flight Centre

Elle couvre désormais une superficie de 1 600 kilomètres carrés (625 miles carrés) et devrait se désintégrer d’ici la fin de la décennie. C’est assez dévastateur, quand on sait que Larsen B a été stable pendant au moins les 12 000 dernières années.

La plate-forme de glace Larsen A s’est désintégrée en janvier 1995, et maintenant Larsen C semble être sur le point de disparaître également.

Pour vous donner une idée de la quantité de glace dont nous parlons ici, Larsen C couvre environ 55 000 km carrés (21 235 miles carrés). C’est 10 fois la taille de Larsen B, et environ la moitié de la taille de l’Islande.

L’année dernière, l’équipe MIDAS a publié une étude dans la revue Cryosphere décrivant comment Larsen C fond actuellement de la surface et de la base, et maintenant sa gigantesque fracture se fissure à un rythme que personne n’aurait pu prévoir.

Une fois que le bord extérieur se sera détaché, les chercheurs prévoient qu’un iceberg d’environ 6 000 kilomètres carrés (2 316 miles carrés) – proche de la taille du Delaware – se détachera dans l’océan.

“Si l’iceberg se détache au cours des deux ou trois prochaines années, le front de vêlage se retirera très loin en arrière, plus loin que ce que nous avons vu depuis que nous sommes en mesure de le surveiller”, a déclaré l’un des membres de l’équipe, Daniela Jansen, du centre Helmholtz de l’institut Alfred Wegener pour la recherche polaire et marine en Allemagne, à Chris Mooney du Washington Post.

“Et notre théorie dans cet article était essentiellement que le front de vêlage pourrait devenir instable. Une fois que l’iceberg s’est complètement vêlé, le front de glace pourrait avoir tendance à s’effondrer en arrière.”

La faille est susceptible de conduire à la rupture d’un iceberg, ce qui enlèvera environ 10% de la superficie de la plate-forme de glace pic.twitter.com/uu1KKWG0WP

– Projet MIDAS (@MIDASOnIce) 18 août 2016

Pour ajouter aux malheurs de Larsen C, une étude distincte publiée dans Nature Communications en juin a révélé que des bassins de fonte se sont formés à la surface, ce qui a été récemment constaté par milliers sur le glacier Langhovde, dans l’est de l’Antarctique.

Cela ne fera qu’accélérer le processus de désintégration.

Si Larsen C finissait par perdre toute sa glace, les scientifiques ont prédit que cela pourrait faire monter le niveau des mers d’environ 10 cm (3,9 pouces).

Mais ne nous emballons pas. Comme le souligne M. Mooney, une perte importante de glace sur le Larsen C ne sera pas nécessairement terrible pour les océans du monde entier, du moins pas immédiatement.

une étude publiée plus tôt cette année dans Climate Change a examiné les plates-formes de glace autour de l’Antarctique afin de déterminer la superficie qu’elles pourraient perdre sans cesser de remplir leur fonction cruciale consistant à soutenir les glaciers et à les retenir, et a constaté que Larsen C possède en fait beaucoup de glace “passive” qu’il peut perdre sans conséquences majeures”, explique-t-il dans Nature .

L’équipe de MIDAS n’est pas aussi optimiste. Malheureusement, il nous reste à attendre de voir quand cet énorme morceau se détachera et quelles en seront les conséquences pour la vie sur Terre. Surveillez cet espace.