Une maladie mortelle du 18e siècle fait son retour dans certains des pays les plus riches du monde

Dans le monde moderne, on ne pense pas à la malnutrition comme à quelque chose que l’on trouve dans les pays riches, comme les États-Unis. Et pourtant, une maladie notoire du 18e siècle, causée par le manque d’une seule vitamine, a fait son apparition dans une nation qui gaspille un quart de sa nourriture chaque année.

La vitamine C n’a été découverte qu’en 1912, mais bien avant cela, le médecin écossais James Lind avait compris que les agrumes pouvaient guérir le scorbut – une maladie dont nous savons aujourd’hui qu’elle est causée par un simple manque de vitamine C.

Nous avons l’habitude de considérer le scorbut comme une maladie historique. À l’époque des grandes explorations, des centaines de marins ont succombé aux symptômes dévastateurs du scorbut lors de longs voyages en mer avec des possibilités d’alimentation limitées, jusqu’à ce qu’un remède soit trouvé.

Mais le scorbut n’a pas disparu de la surface de la planète. En fait, il fait un retour déchirant dans un endroit où nous ne penserions même pas à regarder, comme le montre un nouveau documentaire de Derek Muller (de Veritasium). Vitamania, animé par la star scientifique de YouTube

Derek et Sonny. (Vitamaniathemovie.com)

Des gencives qui saignent, des dents qui se décomposent, des cheveux qui s’amincissent et une fatigue accablante, tels sont les symptômes qui ont conduit Sonny Lopez de Springfield, dans le Massachusetts, dans le cabinet du médecin Eric Churchill.

Il s’agissait en fait de signes de scorbut, une maladie que les médecins peuvent facilement négliger à notre époque, alors qu’elle peut être mortelle si elle n’est pas traitée. Mais pour Churchill, ce n’était même pas le premier patient qui se présentait souffrant de cette carence.

“Nous avons diagnostiqué notre premier cas il y a environ cinq à six ans. Le cas initial est passé par l’hôpital et était assez dramatique, une personne ayant un problème de santé mentale qui ne mangeait que du pain et du fromage”, a déclaré le Dr Churchill à ScienceAlert.

“Entre cette époque et aujourd’hui, nous avons diagnostiqué quelque part entre 20 et 30 cas de scorbut”

Sonny Lopez (Vitamaniathemovie.com)

Churchill et son équipe du Baystate High Street Health Centre se sont renseignés sur le régime alimentaire de leurs patients, et il dirige actuellement un projet de recherche sur le scorbut en milieu urbain.

“Je pensais que j’avais une sorte de maladie vicieuse, et j’avais vraiment, vraiment peur”, dit Lopez dans Vitamania. “C’est un mot affreux – le scorbut”

Lopez, qui vit sur le seuil de pauvreté et a passé des années à ne manger qu’un seul repas par jour, a fini par obtenir une “ordonnance” d’une orange quotidienne afin de corriger et de prévenir la carence en vitamine C qui ruinait sa santé – mais sa situation de vie constitue un sérieux défi pour obtenir une alimentation saine.

“De nombreuses personnes qui ont des difficultés à se nourrir ont tendance à opter pour des aliments riches en graisses, en calories et très rassasiants”, explique Churchill dans le film.

“Si vous avez un budget alimentaire limité, ce sont les repas qui vous rassasieront et vous satisferont davantage que de manger des fruits et des légumes.”

Eric Churchill (Vitamaniathemovie.com)

Des cas comme celui-ci montrent qu’obtenir suffisamment de vitamines dans son alimentation n’est pas la même chose que de simplement manger suffisamment. En fait, beaucoup des patients atteints de scorbut dont s’occupe Churchill sont en surpoids, voire obèses.

Et les États-Unis ne sont même pas le seul pays riche où le scorbut a dressé sa tête hideuse. En 2016, un rapport australien indiquait une incidence tout aussi choquante du scorbut – cette fois dans un groupe de patients diabétiques.

“Lorsque j’ai posé des questions sur leur régime alimentaire, une personne mangeait peu ou pas de fruits et légumes frais, mais les autres mangeaient des quantités passables de légumes”, a déclaré à l’ABC la clinicienne et chercheuse Jenny Gunton, de l’Institut de recherche médicale de Westmead.

“Ils les faisaient simplement trop cuire, ce qui détruit la vitamine C”

Si les recherches de Jenny Gunton n’ont pas permis de mettre en évidence un modèle social spécifique parmi ses patients, pour Eric Churchill, le scorbut n’est qu’un exemple de plus de la façon dont les inégalités socio-économiques criantes peuvent nuire aux gens.

“Les personnes chez qui le scorbut a été diagnostiqué disposent de très peu de ressources pour répondre au stress ou aux perturbations de leur vie, à tel point qu’elles ne sont parfois même pas en mesure de satisfaire leurs besoins nutritionnels de base”, a-t-il déclaré à ScienceAlert.

Ce type de marginalisation et de disparité sociale finit par conduire à la malnutrition, ce qui nous rappelle à tous que le scorbut et les carences similaires ne sont pas seulement un problème rare qui se manifeste dans les pays économiquement moins développés et les camps de réfugiés.

“La pauvreté dans le monde fait du tort aux gens de bien des façons, qu’il s’agisse de l’exposition à la violence, de l’absence de voix et d’opportunités, ou de l’accès limité aux aliments sains et aux soins de santé”, explique M. Churchill.

“Le scorbut ressort dans notre esprit comme quelque chose de si élémentaire et facile à éviter, et pourtant ces personnes ont fini par être victimes d’une maladie qui ne devrait tout simplement pas exister dans un pays développé.”

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