Une minuscule espèce humaine, jusqu’alors inconnue, vient d’être découverte aux Philippines

Les archéologues viennent d’arracher à la terre un autre secret de notre passé, accueillant une nouvelle espèce humaine dans notre arbre généalogique en pleine expansion.

Cette découverte a commencé par un pied antique, ou ce qu’il en restait. En 2007, un os du pied, appelé troisième métatarse, a été découvert dans la grotte de Callao, sur l’île philippine de Luzon.

Les plus anciens restes connus d’Homo sapiens, trouvés à proximité sur l’île de Palawan, ont été datés de 30 000 à 40 000 ans. Mais ce pied mystérieux est plus ancien, daté de 67 000 ans.

“Il s’agit du plus ancien hominine jamais trouvé aux Philippines”, a déclaré à ScienceAlert l’archéologue Florent Détroit, du Muséum national d’histoire naturelle, en France.

Aujourd’hui, une équipe internationale a découvert douze autres morceaux d’anciens humains, dans la même couche de roche où l’os du pied a été trouvé. Il s’agit d’autres os de pied, d’os de main, d’un fémur partiel et de dents, qui appartiendraient à au moins trois individus – deux adultes et un enfant.

Détroit a expliqué que ces fossiles sont familiers, mais différents de nos os et des autres espèces humaines connues. Leurs prémolaires présentent des caractéristiques observées chez les australopithèques et les H. erectus, mais leurs molaires, bien que plus petites, ont une forme plus proche de celles de H. sapiens.

Os d’orteil d’Homo luzonensis. (Projet d’archéologie de la grotte de Callao)

Les os du pied, en particulier l’os de l’orteil appelé phalange, sont également beaucoup plus courbés que les nôtres – ce qui suggère qu’ils étaient peut-être de meilleurs grimpeurs.

“Cette phalange ressemble fortement à celles des australopithèques, connues uniquement en Afrique et à des périodes beaucoup plus anciennes (il y a environ 2 à 3 millions d’années). Un individu présentant ces caractéristiques combinées ne peut être classé dans aucune des espèces connues aujourd’hui”, a déclaré M. Détroit.

L’archéogéochimiste Rainer Grün, de l’université Griffith, a procédé à la datation des ossements à l’ uranium-thorium. Celle-ci a révélé que les restes sont plus vieux que 50 000 ans.

“Il s’agit d’une toute nouvelle espèce d’hominidé. Cela n’arrive pas très souvent”, a déclaré Grün à ScienceAlert dans un courriel.

Tous les nouveaux fossiles sont minuscules, ce qui laisse penser qu’il s’agit d’une autre espèce naine comme H. floresiensis, plus communément appelé le “hobbit”, qui a été découvert sur une île indonésienne en 2004. Les chercheurs ont nommé cette espèce Homo luzonensis.

Malheureusement, les extractions d’ADN de ces fossiles n’ont pas abouti jusqu’à présent, ce qui signifie qu’il n’y a pas encore assez de preuves pour déterminer à quel endroit de l’arbre généalogique des hominines appartient H. luzonensis. Mais Détroit a une intuition :

“Compte tenu de toutes les informations dont nous disposons aujourd’hui sur la préhistoire et les fossiles d’homininés d’Asie, et de l’âge de H. luzonensis, mon sentiment est qu’il pourrait descendre d’un H. erectus asiatique, peut-être d’un H. erectus chinois, mais nous devons approfondir cet aspect.”

Quelles que soient leurs relations exactes, la présence de H. luzonensis en Asie orientale, à la fin du Pléistocène (il y a 126 000 à 11 700 ans), et leurs traits plus anciens d’australopithèques compliquent la théorie selon laquelle la première vague d’hominines sortie d’Afrique était H. erectus, suivie ensuite par H. sapiens il y a 40-50 mille ans.

Selon M. Détroit, ces découvertes continuent également de souligner que “quelques milliers d’années en arrière, H. sapiens n’était certainement pas seul sur Terre”.

“L’évolution humaine est bien plus complexe [que nous ne le pensons] et il était normal, dans le passé, que plusieurs espèces humaines vivent côte à côte. Contrairement à aujourd’hui, où nous sommes la seule espèce restante”, a déclaré M. Grün.

Ensuite, les chercheurs aimeraient en savoir plus sur la place de l’homme nouvellement découvert dans notre arbre généalogique, explorer les propriétés biomécaniques des fossiles pour mieux comprendre comment cette espèce se déplaçait et sa capacité à manipuler des outils, et explorer son apparence. Mais pour faire cela, Grün dit :

“Nous avons besoin de plus de fossiles !!!”

Un autre membre de l’équipe de recherche, Armand Mijares, est déjà sur le coup – il recherche dans les îles philippines d’autres sites potentiels à fouiller. Nous sommes impatients de connaître leurs prochaines découvertes.

La découverte a été publiée dans Nature.