Une nouvelle analyse des gènes de l’homme de Neandertal montre que nous possédons plus d’ADN que prévu

Un éclat d’os vieux de 52 000 ans, découvert dans une grotte croate, a fourni aux chercheurs de nouvelles informations sur nos liens avec nos plus proches cousins éteints, les Néandertaliens.

Le spécimen a été analysé pour fournir un exemple rare de génome néandertalien quasi complet, ce qui a permis de confirmer plusieurs hypothèses sur leur évolution tout en nous obligeant à reconsidérer la part du génome de nos proches cousins que nous partageons.

Décoder l’ADN de l’homme de Néandertal, c’est presque une vieille histoire. En 2010, des chercheurs ont foré dans 44 petits os découverts dans la grotte de Vindija, dans l’extrême nord de la Croatie, à la recherche d’ADN néandertalien.

Ils sont repartis avec la première séquence complète d’un génome néandertalien, posant un événement marquant pour la génétique et l’étude de l’histoire humaine.

Plus de succès en 2014 dans les montagnes de l’Altaï, en Sibérie, avec un spécimen vieux de 122 000 ans encore meilleur fournissant aux Denisovans. une séquence complète d’une femme néandertalienne. À partir de son génome, les chercheurs ont comparé les relations entre les humains modernes, les Néandertaliens et un autre de nos proches cousins appelé le..

Les gènes du spécimen de l’Altaï suggèrent également que jusqu’à 2,1 % de l’ADN des Européens et des Asiatiques modernes pourrait provenir de l’arrière-grand-père et de l’arrière-grand-mère de Neandertal.

Aussi significatives que soient ces découvertes, les chercheurs de l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive ont voulu savoir si des améliorations technologiques pourraient les aider à obtenir davantage des os de Vindija, en les renvoyant aux spécimens pour des échantillons frais.

L’un des os, portant le nom de code Vindija 33.19, s’est révélé être un véritable trésor.

En assemblant le puzzle de fragments d’ADN qu’ils ont réussi à séquencer, les chercheurs ont pu construire un deuxième génome néandertalien complet et de qualité à partir d’un seul individu.

Grâce à l’ensemble de ces recherches, les anthropologues ont désormais une idée plus précise de l’histoire d’amour séculaire entre les Néandertaliens et les ancêtres directs des populations européennes et asiatiques actuelles. Comme l’ont révélé les études précédentes, Vindija 33.19 provenait d’une population d’environ 3 000 personnes.

Le génome de l’Altaï contenait des indices selon lesquels les parents étaient demi-frères et sœurs, ce qui soulève des questions sur le degré d’incestuosité des Néandertaliens. Pourtant, Vindija 33.19 ne montre aucun signe de parenté étroite entre ses parents.

Vivant en Europe, plus près de l’époque où les humains ont commencé à s’aventurer hors d’Afrique, son ADN nous donne une meilleure indication des types de gènes qu’ils partageaient avec les groupes humains modernes.

Il s’avère que l’ADN européen et asiatique pourrait contenir jusqu’à 2,6 % d’ADN néandertalien.

L’étude a également apporté la preuve que les Néandertaliens et les ancêtres de l’homme moderne se sont mélangés il y a entre 130 000 et 145 000 ans, avant que les Néandertaliens de Croatie et de Sibérie ne se séparent.

Ces résultats sont plus proches de ceux obtenus à partir de fragments d’ADN extraits d’un os de jambe de l’homme de Neandertal, qui suggèrent que les humains s’aventuraient déjà en Europe il y a environ 124 000 ans.

Les types de gènes que les parents de Vindija 33.19 nous ont transmis ont un effet sur des éléments tels que notre taux de cholestérol sanguin, divers troubles de l’alimentation, l’accumulation de graisse autour de l’intestin, les réponses aux médicaments antipsychotiques et le développement de maladies telles que la polyarthrite rhumatoïde et la schizophrénie.

Une autre étude, également menée par l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive, a récemment révélé que les gènes néandertaliens présents chez l’homme moderne pourraient également influencer la couleur de notre peau et de nos cheveux, nos habitudes de sommeil, notre humeur et même notre risque de dépendance à la nicotine.

Avec les progrès futurs des technologies d’extraction et de séquençage, et d’éventuelles nouvelles découvertes, il est presque certain que les chiffres approximatifs dont nous disposons pour décrire nos plans cul occasionnels avec l’homme de Néandertal continueront à être affinés, ce qui permettra de mieux comprendre notre héritage commun.

Pendant des dizaines de milliers d’années, nos cousins trapus ont parcouru le continent, s’adaptant aux nouveaux climats et s’installant dans de nouvelles terres exotiques. Cela fait environ 30 000 ans que le dernier des Néandertaliens est décédé.

Les Néandertaliens ont peut-être disparu depuis longtemps, mais leur héritage est toujours présent chez nombre d’entre nous aujourd’hui.

Cette recherche a été publiée dans Science.