Une nouvelle étude affirme que les Néandertaliens n’ont probablement pas été éliminés après tout

Ils ont disparu il y a environ 40 000 ans. Malgré tout, les Néandertaliens ont disparu de la surface de la Terre. Pourquoi ? La richesse de leur culture, leur anatomie robuste et les nombreuses similitudes que nous partagions,

Les raisons ont longtemps été débattues, de nombreuses hypothèses suggérant que la compétition avec les humains modernes anatomiquement (AMH), potentiellement supérieurs, a entraîné le déclin des Néandertaliens. Mais de nouvelles recherches indiquent que ce n’est peut-être pas le cas.

“Les Néandertaliens ont-ils disparu à cause de nous ?”, s’interrogent les chercheurs, dirigés par l’ingénieur en biosciences et philosophe Krist Vaesen de l’Université de technologie d’Eindhoven aux Pays-Bas.

“Non, suggère cette étude. La disparition de l’espèce pourrait être due à un simple coup de malchance démographique.”

Dans leur étude, Vaesen et son équipe ont effectué des simulations de population pour des sociétés néandertaliennes de différentes tailles de départ (de 50 individus à 100, 500, 1 000 ou 5 000), en ignorant le facteur hypothétique des interactions compétitives avec les ancêtres directs des humains modernes.

Bien que l’impact historique de ce conflit ancien ait été écarté, les chercheurs ont inclus dans leur simulation trois éléments connus pour avoir un effet important sur les petites populations.

Il s’agit de l’impact de la consanguinité, de l’effet Allee (phénomène biologique par lequel une petite population réduit l’aptitude moyenne des individus du groupe) et de la stochasticité : fluctuations démographiques aléatoires des naissances, des décès et du rapport de masculinité, qui finissent par désavantager les petits groupes en termes de survie globale.

Selon les chercheurs, ces seuls facteurs – totalement indépendants de tout affrontement hypothétique avec d’autres humains anciens pour les ressources – ont suffi à entraîner l’extinction des Néandertaliens sur les périodes de simulation allant jusqu’à 10 000 ans.

“Nos résultats soutiennent l’hypothèse selon laquelle la disparition des Néandertaliens pourrait avoir été le résultat de facteurs démographiques seuls, c’est-à-dire le résultat simplement de la dynamique interne qui opère dans les petites populations”, expliquent les auteurs dans leur article.

“Nos résultats sont cohérents avec un scénario dans lequel une petite population de Néandertaliens persiste pendant plusieurs milliers d’années, puis, suite à un coup de malchance, disparaît.”

Leurs résultats sont logiques, si l’on considère à quel point les populations des espèces humaines anciennes étaient autrefois petites : On pense que les Néandertaliens ne comptaient que quelques milliers d’individus, entre 5 000 et peut-être 70 000 à leur apogée.

En outre, l’équipe émet l’hypothèse que les humains anatomiquement modernes pourraient avoir joué un rôle dans le déclin naturel et aléatoire des Néandertaliens, non pas en se disputant les ressources, mais en agissant comme une distraction sexuelle (comme nous le savons bien).

En d’autres termes, en raison des croisements entre les anciens humains et les Néandertaliens, il se peut que les Néandertaliens aient eu moins d’occasions de maintenir leurs populations déjà peu nombreuses, affaiblies et génétiquement vulnérables.

“La simple intercalation de sous-populations d’AMH entre les sous-populations néandertaliennes a réduit les possibilités de croisement intra-familial et d’activité migratoire parmi ces dernières”, expliquent les chercheurs.

“En tant que tel, la présence d’humains modernes en Eurasie aurait accéléré un processus qui, à un moment donné, aurait probablement eu lieu de toute façon.”

Les conclusions sont rapportées dans la revue PLOS One.