Une nouvelle injection de protéines inverse les symptômes de la maladie d’Alzheimer chez les souris en une semaine seulement

Des chercheurs ont découvert qu’une injection d’une protéine appelée IL-33 peut inverser les symptômes de la maladie d’Alzheimer et le déclin cognitif chez les souris, rétablissant leur mémoire et leur fonction cognitive aux mêmes niveaux que des souris saines en l’espace d’une semaine.

Des souris élevées pour développer une maladie progressive semblable à la maladie d’Alzheimer à mesure qu’elles vieillissent (appelées souris APP/PS1) ont reçu des injections quotidiennes de la protéine, qui a semblé non seulement éliminer les plaques amyloïdes toxiques que l’on pense être à l’origine de la maladie d’Alzheimer chez l’homme, mais aussi en empêcher la formation.

“L’IL-33 est une protéine produite par divers types de cellules dans l’organisme et particulièrement abondante dans le système nerveux central (cerveau et moelle épinière)”, explique le chercheur principal, Eddy Liew, de l’université de Glasgow au Royaume-Uni. “Nous avons constaté que l’injection d’IL-33 à des souris APP/PS1 âgées améliorait rapidement leur mémoire et leurs fonctions cognitives pour atteindre celles des souris normales appariées selon l’âge en l’espace d’une semaine.”

Avant d’aller plus loin, il convient de préciser que ces résultats ne concernent que les souris et qu’à ce stade, nous n’avons aucune idée s’ils se traduiront du tout chez les humains atteints de la maladie d’Alzheimer.

Et les chances ne sont pas grandes – une étude a estimé à environ 8 % le taux de transposition des résultats positifs obtenus chez la souris chez l’homme, de sorte qu’il ne faut jamais s’emballer avant de voir comment les choses se passent dans les essais sur l’homme.

Mais lorsqu’il s’agit d’une maladie sans remède connu qui devrait toucher 65 millions de personnes d’ici 2030, toute nouveauté mérite d’être examinée, et l’équipe à l’origine de la découverte fait état de “signes encourageants” indiquant que certains aspects de cette étude pourraient être transposés aux patients humains atteints de la maladie d’Alzheimer.

Chez l’homme, la maladie d’Alzheimer résulte généralement de l’accumulation de deux types de lésions dans le cerveau : les plaques amyloïdes et les enchevêtrements neurofibrillaires.

Les plaques amyloïdes se situent entre les neurones et forment des amas denses d’un type de protéine collante appelée bêta-amyloïde.

Les enchevêtrements neurofibrillaires se trouvent à l’intérieur des neurones et sont causés par des protéines tau défectueuses qui s’agglomèrent en une masse épaisse et insoluble. Cela provoque la torsion de minuscules filaments appelés microtubules, ce qui perturbe le transport des nutriments essentiels dans le cerveau.

À l’heure actuelle, personne ne sait pourquoi certaines personnes présentent une accumulation de plaques amyloïdes et d’enchevêtrements neurofibrillaires dans le cerveau à mesure qu’elles vieillissent, et d’autres non, mais les scientifiques sont convaincus que si nous parvenons à trouver comment les éliminer et empêcher leur formation, nous pourrons traiter efficacement la maladie.

En travaillant avec des souris, Liew et son équipe ont découvert que l’IL-33 semble donner un coup de fouet aux cellules immunitaires du cerveau appelées microglies, en les dirigeant vers les plaques amyloïdes toxiques.

Une fois les plaques sur leur radar, les microglies les ciblent agressivement et les absorbent à l’aide d’une enzyme appelée néprilysine, connue pour décomposer l’amyloïde soluble.

Ce processus a permis de réduire la taille et le nombre de plaques amyloïdes chez des souris présentant des symptômes similaires à ceux de la maladie d’Alzheimer.

En outre, les injections d’IL-33 ont également empêché l’inflammation du tissu cérébral, que des études antérieures ont associée à la prolifération des plaques et des enchevêtrements neurofibrillaires.

“Par conséquent, l’IL-33 aide non seulement à éliminer la plaque amyloïde déjà formée, mais aussi à prévenir le dépôt des plaques et des enchevêtrements en premier lieu”, rapporte l’équipe de Glasgow.

Il s’agit donc d’une bonne nouvelle pour toutes les souris APP/PS1, et d’un résultat très intéressant pour les chercheurs du monde entier qui s’acharnent à trouver un remède ou un traitement pour la maladie d’Alzheimer chez l’homme. Liew reste prudemment optimiste :

“La pertinence de cette découverte pour la maladie d’Alzheimer humaine n’est pas encore claire. Mais il existe des indices encourageants. Par exemple, des études génétiques antérieures ont montré une association entre les mutations de l’IL-33 et la maladie d’Alzheimer dans les populations européennes et chinoises. En outre, le cerveau des patients atteints de la maladie d’Alzheimer contient moins d’IL-33 que le cerveau des patients non atteints de la maladie.”

Il ajoute : “Il y a eu suffisamment de fausses “percées” dans le domaine médical pour nous inciter à ne pas retenir notre souffle tant que des essais cliniques rigoureux n’ont pas été réalisés”, mais il précise qu’ils sont sur le point d’entamer un essai clinique de phase 1 avec des patients humains pour tester la toxicité de l’IL-33 aux doses utilisées chez la souris.

Nous sommes prêts et attendons ces résultats.

La recherche a été publiée dans Proceedings of the National Academy of Sciences.