Une percée majeure : un médicament expérimental est le premier à supprimer la protéine de la maladie de Huntington

Le premier essai sur l’homme d’un médicament expérimental conçu pour combattre la maladie de Huntington a donné des résultats qui dépassent les espérances des chercheurs eux-mêmes.

Les résultats d’un essai clinique portant sur 46 patients atteints d’un stade précoce de la maladie de Huntington montrent qu’un médicament injectable appelé IONIS-HTTRx a réussi à réduire les niveaux de la protéine huntingtine nocive dans le système nerveux des participants.

“Les résultats de cet essai sont d’une importance capitale pour les patients atteints de la maladie de Huntington et leurs familles”, déclare la neurologue Sarah Tabrizi du centre de la maladie de Huntington de l’University College London, qui a dirigé l’essai.

“Pour la première fois, un médicament a permis de réduire le niveau de la protéine toxique responsable de la maladie dans le système nerveux, et le médicament était sûr et bien toléré.”

Le médicament, qui est administré par injection dans le liquide céphalo-rachidien afin d’atteindre le cerveau, est en développement depuis plus de dix ans, mais jusqu’à présent, les chercheurs ne savaient pas exactement comment IONIS-HTTRx aurait un impact sur la protéine toxique huntingtine chez l’homme.

La maladie de Huntington est un trouble progressif du cerveau qui entraîne des mouvements incontrôlés, des problèmes émotionnels et des déficiences cognitives, conduisant à la démence et à une mort précoce chez la plupart des personnes atteintes.

La maladie est causée par une mutation du gène Huntingtin (HTT), qui produit la protéine huntingtine – mais la variante génétique finit par produire des versions anormalement longues de cette protéine, qui se divisent en fragments toxiques qui peuvent se lier aux neurones et les entraver.

IONIS-HTTRx est un médicament antisens qui vise à réduire efficacement au silence le gène Huntingtin et à empêcher la production de la forme nocive de la protéine huntingtine.

Dans l’essai, les patients qui ont reçu des doses croissantes de IONIS-HTTRx au cours de l’étude ont présenté des niveaux plus faibles de concentration de la protéine huntingtine dans leur liquide céphalorachidien après avoir reçu le traitement.

C’est la première fois que l’on parvient à réduire la concentration de cette protéine toxique dans le système nerveux des patients, ce qui pourrait constituer la base du premier traitement efficace de la maladie de Huntington et donner un nouvel espoir à des milliers de personnes atteintes de cette maladie dans le monde.

“C’est probablement le moment le plus important dans l’histoire de la maladie de Huntington depuis que le gène a été isolé”, a déclaré Tabrizi au Guardian.

Bien sûr, aussi prometteurs que soient ces résultats, il est encore trop tôt. Les chercheurs ont l’intention de présenter et de publier officiellement leurs résultats l’année prochaine, mais la grande question reste de savoir si IONIS-HTTRx peut également atténuer les symptômes de la maladie de Huntington, ce qui n’a pas encore été évalué à ce stade des essais.

C’est la prochaine étape pour l’équipe et le fabricant du médicament – la société californienne de biotechnologie Ionis Pharmaceuticals – qui ont maintenant l’intention de passer à des tests de plus grande envergure pour examiner comment les injections peuvent ralentir la progression de la maladie.

L’enjeu est de taille. Si les futurs essais cliniques donnent des signes aussi prometteurs que ces premiers résultats, les chercheurs affirment que les injections occasionnelles de IONIS-HTTRx pourraient un jour permettre d’éviter que les personnes atteintes de la maladie de Huntington ne tombent malades ou ne présentent des symptômes de leur affection.

Au-delà de la maladie de Huntington, les chercheurs pensent que le succès précoce de IONIS-HTTRx montre à quel point la médecine de neutralisation des gènes est devenue puissante, ce qui signifie que nous sommes plus proches que jamais de traitements potentiels pour d’autres maladies génétiques, telles que les maladies d’Alzheimer et de Parkinson.

“Cette découverte pourrait changer la donne, non seulement pour les patients atteints de la maladie de Huntington, mais aussi pour la médecine génomique en général”, déclare la biologiste moléculaire Philippa Brice, de la Fondation PHG, un organisme à but non lucratif spécialisé dans les sciences de la santé, qui n’a pas participé à la recherche.

“Bien qu’il reste encore du travail à faire, si l’extinction des gènes tient ses promesses, nous pourrions être sur le point d’obtenir certains des traitements personnalisés dont les patients atteints de maladies génétiques graves ont tant besoin.”