Une université australienne a créé un moyen de suivre les espèces menacées en utilisant la réalité virtuelle

La protection des animaux en voie de disparition coûte très cher. Non seulement il est coûteux de mettre en œuvre des stratégies de conservation, mais avant même d’en arriver là, nous devons payer des chercheurs pour surveiller et suivre des espèces illusoires afin de savoir exactement où elles vivent.

Aujourd’hui, des chercheurs de l’université de technologie du Queensland, en Australie, ont trouvé un moyen de prédire, de localiser et de suivre des espèces menacées sans jamais avoir à quitter le laboratoire – entièrement grâce à la réalité virtuelle.

En créant un environnement immersif, les scientifiques sont désormais en mesure d’explorer des écosystèmes exotiques, tels que les jungles de Bornéo ou les savanes d’Afrique, et d’utiliser la plateforme pour déterminer les habitats les plus susceptibles d’abriter des espèces menacées, et donc ceux qu’il est le plus important de protéger. Pensez-y comme au film Avatar de 2009, mais sans le grand corps bleu.

Ces décisions de conservation reposent actuellement sur des cartes d’adéquation de l’habitat, qui renseignent simplement les chercheurs sur la couverture végétale et le relief d’une région donnée, et ressemblent à celle-ci, créée pour les populations de chimpanzés :

Institut Jane Goodall/Université du Maryland/NASA

Comme vous pouvez l’imaginer, il est assez difficile de fonder des stratégies de conservation sur ces informations. C’est pourquoi les scientifiques ont estimé qu’il était si important de créer un moyen simple et bon marché pour les chercheurs de voir et de découvrir les habitats par eux-mêmes.

“Il est coûteux, long et parfois dangereux d’obtenir physiquement des données décrivant ces créatures insaisissables”, a déclaré Kerrie Mengersen, chef de projet et mathématicienne. Les cartes d’adéquation de l’habitat sont très sommaires et les zones de conservation potentielles sont immenses. Notre projet vise à combler le manque de preuves pour décider des zones à préserver.”

La plateforme de réalité virtuelle a été créée à partir des données recueillies lors des expéditions de terrain de Mengersen en Afrique, en Indonésie et en Australie. Elle a également commencé à recueillir des images haute résolution à 360 degrés, ainsi que des enregistrements sonores, lors de ses voyages. Les ingénieurs logiciels peuvent ensuite transformer ces informations en un environnement immersif en 3D, prêt à être exploré à l’aide de l’Oculus Rift.

Voici un exemple de ce à quoi ressemblent ces images incroyables : un orang-outan sauvage se balançant dans la forêt tropicale de Bornéo :

Le projet a déjà été utilisé pour prédire avec succès l’emplacement des wallabies des rochers en Australie, une espèce en danger critique d’extinction. L’équipe étend maintenant l’expérience aux habitats d’autres espèces, comme les koalas, les guépards, les orangs-outans de Sumatra et les ours du soleil. Les résultats de la première étude de cas ont été soumis pour publication dans Spatial Statistics.

“Ces wallabies vivent dans des endroits inaccessibles et sont rares. Cependant, en travaillant avec des données d’écologistes, nous avons construit un modèle prédictif dans un environnement de réalité virtuelle et l’avons utilisé pour localiser les endroits où l’habitat existe dans un vaste paysage”, explique Mengersen. “En donnant aux experts en population de wallabies participant à l’essai un moyen de voir dans une vaste zone – par le biais d’images du paysage générées par ordinateur – ils ont pu déterminer la probabilité d’un habitat de wallabies.”

Malheureusement, contrairement à Avatar, les chercheurs n’ont pas carte blanche pour courir et explorer l’environnement de réalité virtuelle. Mais ce qui est tout aussi cool, c’est qu’à la place, ils peuvent les survoler.

“L’interface du moteur de jeu utilise la métaphore de l’hélicoptère, c’est-à-dire qu’elle vole dans les airs en suivant des lignes prédéfinies, imitant ainsi l’expérience des modélisateurs environnementaux lorsqu’ils évaluent des sites”, explique Ross Brown, l’un des ingénieurs qui a créé le logiciel de réalité virtuelle.

Le logiciel fonctionne également en temps réel, ce qui permet aux chercheurs de donner leur avis sur la probabilité qu’une espèce menacée vive dans un habitat particulier au fur et à mesure qu’ils avancent.

“C’est comme regarder le film, mais en faisant plus que regarder”, a déclaré Mengersen. “Il s’agit d’extraire des informations et de les intégrer dans un modèle qui peut être utilisé pour analyser, prévoir et conserver.”

Nous sommes impatients de voir comment ce nouveau logiciel contribue à améliorer la science de la conservation. Et nous espérons qu’un jour nous pourrons l’essayer nous aussi.

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