Voici à quoi la Terre pourrait ressembler dans 100 ans – si nous sommes chanceux

Le président Donald Trump a annoncé jeudi son intention de retirer les États-Unis de l’accord de Paris sur le climat. “Nous en sortons, mais nous allons commencer à négocier pour voir si nous pouvons faire un accord qui soit équitable”, a affirmé M. Trump lors d’un briefing télévisé depuis la Maison Blanche.

La décision largementdénoncée de M. Trump intervient au lendemain de l’année la plus chaude que le monde ait connue depuis 1880 – date à laquelle les scientifiques ont commencé à tenir des registres des températures mondiales – et du cinquième record de chaleur annuel de ces douze dernières années.

Dans l’ensemble, la planète Terre s’est réchauffée de 2,3 degrés Fahrenheit (1,26 degré Celsius) par rapport aux moyennes préindustrielles, ce qui se rapproche dangereusement de la limite de 2,7 degrés Fahrenheit (1,5 degré Celsius) fixée par les décideurs internationaux en matière de réchauffement climatique.

(Certains affirment que cette limite est arbitraire, mais elle pourrait tout de même entraîner certains des changements les plus perturbateurs pour la civilisation humaine)

Cela signifie que même si les émissions de carbone devaient tomber à zéro demain, il faudrait attendre des siècles pour assister au changement climatique provoqué par l’homme.

Et nous savons tous que les émissions ne vont pas s’arrêter. Selon M. Schmidt, l’essentiel est donc de ralentir suffisamment le changement climatique pour que nous puissions nous y adapter le moins douloureusement possible.

Voici à quoi la Terre pourrait ressembler d’ici 100 ans si nous parvenons à freiner le changement climatique grâce à des accords internationaux tels que l’accord de Paris sur le climat (à moins que des progrès considérables ne soient réalisés dans le domaine des énergies renouvelables ou des technologies de capture du carbone).

“Je pense que l’objectif de 1,5 degré [2,7 degrés F] est hors de portée à long terme”, a déclaré M. Schmidt. Il estime que nous aurons dépassé cet objectif d’ici 2030.

Mais M. Schmidt est plus optimiste quant à la possibilité de rester à 3,6 degrés F (2 degrés C) ou moins au-dessus des niveaux préindustriels. C’est le niveau d’augmentation de la température que les Nations unies espèrent éviter.

Supposons que nous nous situions quelque part entre ces deux objectifs. À la fin du siècle, la température moyenne de la planète serait supérieure d’environ 3 degrés Fahrenheit à celle d’aujourd’hui.

Mais la température moyenne à la surface de la Terre ne donne pas à elle seule une image complète du changement climatique. Les anomalies de température, c’est-à-dire l’écart entre la température d’une zone donnée et la température “normale” dans cette région, varient considérablement.

Par exemple, la température dans le cercle arctique a dépassé le point de congélation pendant une journée en 2016, ce qui est extraordinairement chaud pour l’Arctique. Ces types d’anomalies vont commencer à se produire beaucoup plus souvent.

Bob Strong/Reuters

Cela signifie que des années comme 2016, qui a connu la plus faible étendue de glace de mer jamais enregistrée, deviendront plus courantes. Les étés au Groenland pourraient devenir sans glace d’ici 2050.

Au cours de l’été 2012, 97 % de la surface de la calotte glaciaire du Groenland a commencé à fondre. Cela ne se produit généralement qu’une fois par siècle, mais nous pourrions assister à une fonte extrême de la surface comme celle-là tous les six ans d’ici la fin du siècle.

Du côté positif, la glace de l’Antarctique restera relativement stable et ne contribuera que très peu à l’élévation du niveau de la mer.

Toutefois, des effondrements inattendus de la plate-forme de glace pourraient surprendre les chercheurs avec une augmentation supplémentaire du niveau de la mer.

Même dans le meilleur des cas, les océans sont en passe de monter de 60 à 90 cm d’ici 2100. Cela pourrait déplacer jusqu’à 4 millions de personnes.

Les océans absorbent environ un tiers du dioxyde de carbone présent dans l’atmosphère, ce qui les réchauffe et les rend plus acides. L’augmentation des températures entraînera donc une acidification accrue des océans dans le monde entier.

Brandi Mueller/Argunners Magazine

Dans les tropiques, cela signifie que presque tous les habitats des récifs coralliens pourraient être dévastés. Dans notre scénario le plus optimiste, la moitié des récifs coralliens tropicaux sont encore menacés.

Et même si nous réduisons les émissions, les étés sous les tropiques pourraient connaître une augmentation de 50 % des jours de chaleur extrême d’ici 2050. Plus au nord, 10 à 20 % des jours de l’année seront plus chauds.

Si nous ne contrôlons pas nos émissions (scénario du statu quo), les tropiques connaîtront des températures exceptionnellement élevées tout l’été. Dans les zones tempérées, 30 % des jours ou plus connaîtraient des températures que nous considérons actuellement comme inhabituelles.

Même un petit peu de réchauffement va probablement mettre à mal les ressources en eau. Dans un article publié en 2013, les scientifiques prévoient que le monde commencera à connaître des sécheresses plus intenses et plus fréquentes.

Si rien n’est fait, le changement climatique pourrait provoquer des sécheresses graves sur 40 % des terres, soit le double de ce qu’elles sont aujourd’hui.

Et puis il y a la météo. Si l’événement extrême El Niño de 2015-2016 était une indication, nous nous attendons à davantage de catastrophes naturelles – ondes de tempête, incendies de forêt et vagues de chaleur sont au menu pour 2070 et au-delà.

REUTERS/Max Whittaker

En ce moment, l’humanité se tient sur un précipice. Si nous ignorons les signaux d’alarme, nous pourrions nous retrouver avec ce que M. Schmidt appelle une “planète très différente”, à peu près aussi différente que notre climat actuel l’est de la dernière période glaciaire.

Ou nous pouvons innover des solutions. La plupart des scénarios présentés ici partent du principe que nous atteindrons des émissions négatives d’ici 2100, c’est-à-dire que nous absorberons plus que ce que nous émettons grâce à la technologie de capture du carbone.

Selon M. Schmidt, la Terre en 2100 sera quelque part entre “un peu plus chaude qu’aujourd’hui et beaucoup plus chaude qu’aujourd’hui”.

À l’échelle de la planète, cette différence pourrait se traduire par des millions de vies sauvées, ou non.

Benoit Tessier/ Reuters