Voici à quoi ressemblaient les fruits et légumes avant leur domestication

La prochaine fois que vous mordrez dans une tranche de pastèque ou un épi de maïs, pensez à ceci : ces fruits et légumes familiers n’ont pas toujours eu cette apparence et ce goût.

Les aliments génétiquement modifiés, ou OGM, suscitent de vives réactions de nos jours, mais l’homme modifie la génétique de ses produits préférés depuis des millénaires.

Alors que les OGM impliquent l’épissage de gènes provenant d’autres organismes (comme des bactéries) pour conférer aux plantes les caractéristiques souhaitées, comme la résistance aux parasites, la reproduction sélective est un processus plus lent par lequel les agriculteurs sélectionnent et cultivent des plantes présentant ces caractéristiques au fil du temps.

De la banane à l’aubergine, voici quelques-uns des aliments qui étaient totalement différents avant que l’homme ne commence à les cultiver pour son alimentation.

Pastèque sauvage

(Christie’s)

Ce détail d’une peinture de Giovanni Stanchi datant du XVIIe siècle représente une pastèque dont l’aspect est étonnamment différent des melons modernes, comme le souligne Vox. Une coupe transversale de celle de la peinture, qui a été réalisée entre 1645 et 1672, semble avoir des formes tourbillonnantes intégrées dans six morceaux triangulaires en forme de tarte.

Pastèque moderne

(Scott Ehardt/Wikimedia)

Au fil du temps, les humains ont élevé des pastèques pour qu’elles aient un intérieur rouge et charnu – qui est en fait le placenta – comme celles que l’on voit ici. Certains pensent que la pastèque de la peinture de Stanchi n’ est pas mûre ou n’a pas été arrosée, mais les graines noires de la peinture suggèrent qu’elle était en fait mûre.

Banane sauvage

(Projet d’alphabétisation génétique)

Les premières bananes ont été cultivées il y a au moins 7 000 ans – et peut-être même 10 000 ans – dans ce qui est aujourd’hui la Papouasie-Nouvelle-Guinée. Elles étaient également cultivées en Asie du Sud-Est. Les bananes modernes sont issues de deux variétés sauvages, Musa acuminata et Musa balbisiana, qui avaient de grosses graines dures, comme celles de cette photo.

Banane moderne

(Domiriel/Flickr Creative Commons)

L’hybride a donné naissance à la délicieuse banane moderne, à la forme maniable et saisissable et à l’enveloppe pelable. Par rapport à son ancêtre, le fruit a des graines beaucoup plus petites, a meilleur goût et est plein de nutriments.

Aubergine sauvage

Solanum incanum (Nepenthes/Wikimedia)

Tout au long de son histoire, l’aubergine s’est présentée dans une grande variété de formes et de couleurs, comme le blanc, l’azur, le violet et le jaune, comme celles présentées ici. Certaines des premières aubergines ont été cultivées en Chine. Les versions primitives avaient des épines à l’endroit où la tige de la plante est reliée aux fleurs.

Aubergine moderne

(YoAmes/Flickr/CC BY-SA 2.0)

Mais la reproduction sélective a permis de se débarrasser des épines et d’obtenir le légume violet oblong, plus grand et familier, que l’on trouve dans la plupart des épiceries.

La carotte sauvage

(Programme d’alphabétisation génétique)

Les premières carottes connues ont été cultivées au 10e siècle en Perse et en Asie Mineure. On pense qu’elles étaient à l’origine violettes ou blanches avec une racine fine et fourchue – comme celles présentées ici – mais elles ont perdu leur pigment violet et sont devenues jaunes.

Carotte moderne

(TTL media/Shutterstock.com)

Les agriculteurs ont domestiqué ces racines fines et blanches, au goût prononcé et à la floraison bisannuelle, pour en faire de grandes racines orange savoureuses qui sont une culture annuelle d’hiver.

Maïs sauvage

(livingcropmuseum.info)

L’exemple le plus emblématique de la reproduction sélective est sans doute le maïs doux nord-américain, qui a été obtenu à partir de la plante téosinte, à peine comestible. Le maïs naturel, illustré ici, a été domestiqué pour la première fois en 7 000 avant J.-C. et était sec comme une pomme de terre crue, selon cette infographie du professeur de chimie James Kennedy.

Le maïs moderne

(Rosana Prada/Flickr/CC BY 2.0)

Aujourd’hui, le maïs est 1 000 fois plus gros qu’il y a 9 000 ans et beaucoup plus facile à éplucher et à cultiver. De plus, il est composé à 6,6 % de sucre, alors que le maïs naturel n’en contient que 1,9 %, selon James Kennedy. La moitié environ de ces changements se sont produits depuis le 15e siècle, lorsque les colons européens ont commencé à cultiver cette plante.

Pêche sauvage

(James Kennedy)

Les pêches étaient autrefois de petits fruits ressemblant à des cerises, avec peu de chair. Elle a été domestiquée pour la première fois vers 4 000 avant J.-C. par les anciens Chinois et avait un goût de terre et légèrement salé, “comme une lentille”, selon James Kennedy.

Pêche moderne

(James Kennedy)

Mais après des milliers d’années de sélection par les agriculteurs, les pêches sont aujourd’hui 64 fois plus grosses, 27 % plus juteuses et 4 % plus sucrées.

La prochaine fois que quelqu’un vous dira que nous ne devrions pas manger d’aliments génétiquement modifiés, vous pourrez lui dire que nous le faisons déjà.

Une version de cet article a été publiée pour la première fois en février 2016.