Voici ce qui se passerait si une tempête solaire balayait la technologie telle que nous la connaissons

C’est une ironie étrange et heureuse que la pire tempête solaire de l’histoire se soit produite à une époque où la civilisation humaine n’était pas encore particulièrement vulnérable à la fureur géomagnétique inéluctable du Soleil.

L’événement de Carrington – alias l’éjection de masse coronale a déclenché sur la Terre une tempête géomagnétique protectrice de l’ampleur de la tempête solaire de 1859 – a fait apparaître une énorme magnétosphère solaire, produisant une épopée dont la civilisation moderne n’avait jamais été témoin auparavant.

Alors qu’un barrage de particules chargées entrait en collision avec le champ magnétique de la Terre, d’intenses aurores boréales illuminaient les cieux du monde entier – mais avec les puissants courants électriques qui balayaient le globe, les répercussions allaient bien au-delà des images colorées.

Les systèmes télégraphiques couvrant l’Europe et l’Amérique du Nord sont tombés en panne, tandis que des étincelles s’échappaient des équipements, donnant des chocs électriques à leurs opérateurs humains et déclenchant même des incendies. Au milieu de ce tumulte électrifié, les machines qui avaient été déconnectées de leur alimentation électrique continuaient étrangement à transmettre leurs messages tronqués.

En d’autres termes, c’est le chaos technologique. Pourtant, du point de vue relativement futuriste de 2018, en ce qui concerne les apocalypses technologiques, tout cela semble plutôt pittoresque et contenu.

Si une tempête solaire de même ampleur devait frapper les systèmes technologiques omniprésents de la Terre aujourd’hui, plus d’un siècle et demi plus tard, que se passerait-il ?

Personne ne sait avec certitude à quel point les choses seraient graves, mais étant donné notre dépendance effrayante vis-à-vis des superstructures technologiques et électroniques profondément enracinées d’aujourd’hui – par rapport aux engins primitifs et relativement rares de 1859 – ce ne serait certainement pas une partie de plaisir.

Notre indice le plus pertinent réside peut-être dans certains événements étranges qui se sont produits dans le monde au mois de mars 1989.

À l’époque, une tempête solaire sévère mais pas de classe Carrington a frappé la Terre, grâce à une autre éjection de masse coronale du Soleil. Une fois de plus, des aurores intenses se sont produites, ce qui a conduit certains à penser qu’ils pouvaient voir les effets brumeux de la troisième guerre mondiale.

Pourtant, ce n’est pas une frappe nucléaire qui a perturbé les signaux radio et les systèmes de communication par satellite, mais le flux de particules chargées qui s’est retrouvé dans les lignes du champ magnétique terrestre.

Les résultats les plus extrêmes ont été ressentis au Québec, au Canada, où le réseau électrique a été mis hors service, ce qui signifie que quelque 6 millions de personnes ont été immédiatement privées d’électricité. Pour beaucoup, la coupure n’a duré que quelques heures, mais pour d’autres, il a fallu plusieurs jours pour que le courant revienne.

C’est ce genre de scénario médiéval qui fait craindre aux scientifiques de la Maison Blanche qu’une tempête géomagnétique de l’ampleur de celle de Carrington ne renvoie le monde à l’âge des ténèbres.

L’idée est que “la grande tempête”, lorsqu’elle se produit (environ une fois tous les 500 ans, si ce n’est plus tôt), serait suffisamment puissante pour mettre hors service les systèmes électriques et de communication de la Terre pendant des jours, des mois, voire des années – mettant hors service les réseaux électriques, les satellites, le GPS, Internet, les téléphones, les systèmes de transport, les banques, etc.

Sans parler du Québec, c’est tout le Canada qui pourrait être mis hors service, voire le monde entier, et ce, avec seulement quelques heures d’avance sur l’obscurité technologique.

On dirait que cela sort d’un film catastrophe, mais ce n’est pas de la fiction. Selon des estimations prudentes, les dommages pourraient s’élever à 2 000 milliards de dollars américains au cours de la première année d’une telle calamité, et les efforts de rétablissement pourraient prendre une décennie.

D’autres, plus extrêmes, estiment que 20 000 milliards de dollars sont un chiffre plus raisonnable – une facture inévitable qui devrait peut-être nous faire réévaluer les facteurs de risque de la destruction par l’espace.

“En termes de risque provenant du ciel, la plupart de l’attention dans le passé a été consacrée aux astéroïdes”, a expliqué l’astrophysicien Abraham Loeb de l’université de Harvard à Universe Today l’année dernière.

“Mais il y a un siècle, il n’y avait pas beaucoup d’infrastructures technologiques autour, et la technologie se développe de manière exponentielle. Par conséquent, les dégâts sont fortement asymétriques entre le passé et le futur.”

Dans le meilleur des cas, une tempête géomagnétique sévère pourrait n’entraîner que des perturbations limitées des communications. Mais comme l’histoire l’a montré, même de telles interférences à petite échelle avec le mauvais type de systèmes technologiques peuvent avoir des conséquences dévastatrices – comme amener le monde au bord de la guerre nucléaire.

La question à un million de dollars est de savoir où et quand une tempête solaire plus puissante pourrait nous conduire. Sous des aurores majestueuses, nous pourrions être contraints de subir une réinitialisation brutale et incalculable.

“Un événement de l’ampleur de [Carrington] pourrait être catastrophique s’il se produisait demain”, a déclaré Francis O’Sullivan, directeur de la recherche pour l’initiative énergétique du MIT, à CNET la semaine dernière.

“Ce ne sont pas seulement les lumières qui s’éteignent maintenant. Ce sont les comptes bancaires qui disparaissent… Si vous pensez à ce qui se passerait si la bourse était mise hors service pendant une semaine ou un mois, ou si les communications étaient interrompues pendant une semaine ou un mois, vous arrivez très vite à un point où cela pourrait être l’une des menaces les plus importantes auxquelles la nation est confrontée, sans exception.”