Voici pourquoi les incendies de forêt aux États-Unis deviennent plus sauvages, plus gros et hors de contrôle

Les espoirs de voir moins de grands incendies de forêt en 2018, après la saison des feux désastreuse de l’année dernière, s’évanouissent rapidement dans tout l’Ouest.

Six décès ont été signalés dans l’incendie Carr en Californie du Nord, dont deux pompiers. Les incendies ont brûlé les parcs nationaux de Yosemite, Yellowstone, Crater Lake, Sequoia et Grand Canyon.

En juin, un incendie a contraint le Colorado à fermer la forêt nationale de San Juan.

Depuis le début de l’année, 4,6 millions d’acres ont brûlé dans tout le pays, soit moins que l’année dernière, mais bien plus que la moyenne décennale de 3,7 millions d’acres à cette date.

Ces années de feux de forêt actifs signifient également des coûts de lutte contre les incendies plus élevés. Dans le cadre de mes recherches sur la gestion des ressources naturelles et le développement économique rural, je travaille fréquemment avec le service forestier américain, qui se charge de la plupart des opérations fédérales de lutte contre les incendies.

L’augmentation des coûts d’extinction des incendies au cours des trois dernières décennies a presque anéanti le budget de cette agence. Son financement global est resté stable pendant des décennies, alors que les coûts d’extinction des incendies ont augmenté de façon spectaculaire.

Au début de cette année, le Congrès a adopté une “solution de financement des incendies ” qui modifie la manière dont le gouvernement fédéral paie pour les grands incendies pendant les saisons de feux coûteuses.

Mais cette mesure n’affecte pas les facteurs qui rendent l’extinction des incendies plus coûteuse, tels que les tendances climatiques et l’augmentation du nombre de personnes vivant dans des paysages exposés aux incendies.

Superficie annuelle brûlée par des feux de forêt, de 1983 à 2015. (National Interagency Fire Center)

Plus de jours de combustion, plus de combustible

Quels sont les facteurs à l’origine de cette tendance ? De nombreux facteurs se sont réunis pour créer une tempête parfaite.

Il s’agit notamment du changement climatique, des pratiques antérieures de gestion des forêts et des incendies, du développement de l’habitat, de l’importance accrue accordée à la protection des communautés et de la professionnalisation de la gestion des incendies de forêt.

Les saisons des incendies s’allongent aux États-Unis et le changement climatique a prolongé la saison des incendies de forêt d’une moyenne mondiale. Selon le Forest Service, 78 jours par an depuis 1970.

Cela signifie que les agences doivent garder plus longtemps les employés saisonniers sur leur liste de paie et avoir des entrepreneurs prêts à intervenir plus tôt et disponibles pour travailler plus tard dans l’année. Tout cela augmente les coûts, même les années où il y a peu d’incendies.

Dans de nombreuses régions de l’Ouest sujettes aux incendies, des décennies de suppression des incendies combinées à des schémas historiques d’exploitation forestière ont créé des peuplements forestiers petits et denses qui sont plus vulnérables aux grands incendies.

En fait, de nombreuses zones présentent des déficits en matière d’incendies – beaucoup moins d’incendies que ce à quoi on pourrait s’attendre compte tenu des conditions climatiques et forestières actuelles. L’extinction des incendies dans ces zones ne fait que retarder l’inévitable. Lorsque les incendies échappent aux pompiers, ils sont plus graves en raison de l’accumulation de petits arbres et de broussailles.

Bleu : moins brûlé que prévu, rouge : plus, jaune : normal, 1994-2012 (Parks et al., 2015)

Protéger les communautés et les forêts

Au cours des dernières décennies, le développement a poussé dans les zones où se trouvent des écosystèmes sujets aux incendies – l’interface entre les zones sauvages et urbaines. En réponse, le Forest Service a modifié ses priorités, passant de la protection des ressources en bois à la tentative d’empêcher le feu d’atteindre les maisons et autres infrastructures physiques.

Les incendies à proximité des communautés sont soumis à des pressions politiques et à des interactions complexes avec les agences de sécurité publique et de lutte contre les incendies locales et étatiques.

Ils exercent une pression énorme sur le service forestier, qui doit faire tout ce qui est possible pour éteindre les incendies. L’utilisation d’avions-citernes et d’hélicoptères est fortement encouragée, bien que ces ressources soient coûteuses et ne soient efficaces que dans un nombre limité de circonstances.

Lorsqu’il a commencé à donner la priorité à la protection des communautés à la fin des années 1980, le Forest Service a également mis fin à sa politique de suppression totale de tous les feux de forêt.

Désormais, les incendies sont gérés à l’aide d’une multiplicité d’objectifs et de tactiques, allant de la suppression totale à l’autorisation de la croissance des incendies tant qu’ils restent dans les limites souhaitées.

Cette évolution exige un personnel plus nombreux et mieux formé, ainsi qu’une meilleure coordination entre les organismes. Cela signifie également qu’il faut laisser certains feux prendre de l’ampleur, ce qui exige du personnel qu’il surveille les incendies, même s’ils restent dans des limites acceptables.

L’abandon de la suppression totale des incendies et l’augmentation des brûlages dirigés sont controversés, mais de nombreux scientifiques pensent qu’ils produiront des avantages écologiques, financiers et de sécurité publique à long terme.

Le développement a envahi de nombreuses zones sauvages sujettes aux incendies. (USFS, CC BY-ND)

Professionnaliser la réponse aux incendies de forêt

À mesure que les saisons des incendies s’allongeaient et que les effectifs du réseau des forêts nationales diminuaient, le Service forestier était de moins en moins en mesure d’utiliser les employés des forêts nationales comme une milice dont les emplois réguliers pouvaient être mis de côté pendant de brèves périodes pour lutter contre les incendies.

Au lieu de cela, il a commencé à embaucher du personnel se consacrant exclusivement à la gestion des incendies de forêt et à faire appel à des entrepreneurs du secteur privé pour la suppression des incendies.

Il existe peu de recherches sur les coûts de cette transition, mais l’embauche d’un plus grand nombre d’employés professionnels spécialisés dans la lutte contre les incendies et d’un grand nombre d’entrepreneurs est probablement plus coûteuse que le modèle précédent du Forest Service.

Cependant, comme les effectifs de l’agence ont diminué de 20 000 personnes entre 1980 et le début des années 2010 et que les saisons des feux se sont allongées, l’agence n’a eu d’autre choix que de transformer son organisation de lutte contre les incendies.

Au cours de six des dix dernières années, la lutte contre les incendies a consommé au moins la moitié du budget annuel de l’US Forest Service. (CRS)

Des risques d’incendie bien ancrés

Nombre de ces facteurs échappent au contrôle du service forestier. Le changement climatique, le déficit en matière d’incendies sur de nombreuses terres occidentales et le développement de l’interface entre les zones sauvages et les zones urbaines font que le potentiel d’incendies majeurs est intégré dans le système pour les décennies à venir.

Il existe certaines options pour réduire les risques et gérer les coûts. Les gestionnaires des terres publiques et les propriétaires de forêts peuvent être en mesure d’influencer le comportement des incendies dans certains contextes grâce à des techniques telles que la réduction des combustibles dangereux et les brûlages dirigés.

Mais ces stratégies vont encore augmenter les coûts à court et moyen terme.

Une autre stratégie de réduction des coûts consisterait à repenser la façon dont les pompiers utilisent des ressources coûteuses comme les avions et les hélicoptères.

Mais il faudra du courage politique au service forestier pour ne pas utiliser des ressources coûteuses sur des feux de forêt très médiatisés alors qu’elles pourraient ne pas être efficaces.

Même si ces approches fonctionnent, elles ne feront probablement que ralentir le taux d’augmentation des coûts. Les coûts de la lutte contre les incendies de forêt représentent aujourd’hui plus de la moitié du budget de l’agence.

C’est un problème car cela réduit les fonds destinés à la gestion des forêts nationales, à la recherche et au développement, ainsi qu’au soutien des forêts d’État et privées.

Or, à long terme, ce sont précisément ces activités qui sont nécessaires pour faire face au problème croissant des incendies de forêt.