Voici pourquoi vos cheveux deviennent gris, selon la science

La plupart d’entre nous découvrent leurs premiers “gris” à l’âge de 30 ans, généralement au niveau des tempes, puis, plus tard, sur l’ensemble du cuir chevelu. Si beaucoup de gens trouvent l’aspect poivre et sel attrayant, d’autres se donnent beaucoup de mal pour dissimuler ces cheveux.

La “règle empirique” des cheveux blancs veut qu’à l’âge de 50 ans, la moitié de la population ait perdu la couleur de 50 % de ses cheveux.

Lorsque les chercheurs ont testé cette règle, ils ont constaté que 74 % des personnes âgées de 45 à 65 ans avaient des cheveux gris, avec une intensité moyenne de 27 %.

En général, les hommes ont plus de cheveux gris que les femmes. Les Asiatiques et les Africains ont moins de cheveux gris que les Caucasiens.

Qu’est-ce qui détermine la couleur des cheveux ?

La couleur des cheveux est produite par des cellules appelées mélanocytes, qui migrent dans le bulbe pileux lorsque les follicules pileux se développent in utero. Les mélanocytes produisent un pigment qui est incorporé dans les fibres capillaires en croissance pour produire des cheveux dans une gamme déconcertante de nuances naturelles.

La couleur des cheveux dépend de la présence et des proportions de deux groupes de mélanines : les eumélanines (pigments bruns et noirs) et les phéomélanines (pigments rouges et jaunes).

Bien que des variations dans le rapport de ces pigments puissent produire un grand nombre de couleurs et de tons, les frères et sœurs ont souvent une couleur de cheveux étonnamment similaire.

La couleur des poils varie en fonction du site corporel, les cils étant les plus foncés car ils contiennent des niveaux élevés d’eumalanine. Les poils du cuir chevelu sont généralement plus clairs que ceux du pubis, qui ont souvent une teinte rouge, en raison de la présence d’une plus grande quantité de pigments de phaeomelanine.

Une teinte rouge est également fréquente dans les poils des aisselles et de la barbe, même chez les personnes dont le cuir chevelu est essentiellement brun.

Des hormones telles que l’hormone de stimulation des mélanocytes peuvent foncer les cheveux clairs, tout comme des niveaux élevés d’œstrogènes et de progestérone, qui sont produits pendant la grossesse. Certains médicaments, comme ceux destinés à prévenir le paludisme, peuvent éclaircir les cheveux, tandis que certains médicaments contre l’épilepsie peuvent les assombrir.

Les enfants blonds ont tendance à voir leurs cheveux s’assombrir vers l’âge de sept ou huit ans. Le mécanisme de ce phénomène est inconnu et n’est probablement pas lié aux hormones, car le noircissement précède la puberté de plusieurs années.

Les nouveaux parents constatent souvent que la première couche de cheveux de leur bébé est plus foncée que prévu. Ce n’est qu’après la chute et le remplacement de cette première couche, vers l’âge de huit à douze mois, que l’on obtient une indication claire de la couleur des cheveux.

Croissance

La croissance des cheveux humains est cyclique. Pendant la phase anagène, les cheveux poussent de façon continue à raison de 1 cm par mois. La phase anagène peut durer de trois à cinq ans sur le cuir chevelu et produire des cheveux qui atteignent une longueur de 36 à 60 cm.

À la fin de la phase anagène, le follicule s’éteint, la croissance des cheveux s’arrête et reste éteinte pendant les trois mois. Vers la fin de cette phase de repos (télogène), les cheveux tombent et le follicule reste vide jusqu’à ce que la phase anagène du cycle reprenne.

La production de pigments s’active et se désactive également au rythme du cycle pilaire. Lorsque les cellules pigmentaires s’éteignent à la fin d’un cycle pilaire et ne se rallument pas au début du cycle suivant, les cheveux deviennent gris.

Perte de la couleur

Les facteurs génétiques semblent jouer un rôle important dans la détermination du moment où nous devenons gris. Les jumeaux identiques semblent grisonner à un âge, à un rythme et selon un schéma similaires, mais nous n’avons pas encore identifié les gènes de contrôle.

Rien ne permet d’établir un lien entre l’apparition du grisonnement et le stress, l’alimentation ou le mode de vie. Certaines maladies auto-immunes telles que le vitiligo et l’alopécie areata peuvent endommager les cellules pigmentaires et induire le grisonnement.

Toutefois, ces affections sont rares et ne peuvent expliquer qu’une infime partie du grisonnement.

Le grisonnement précoce se produit dans les syndromes de vieillissement prématuré tels que la progéria de Hutchinson et le syndrome de Werner, où tous les aspects du vieillissement de l’organisme sont accélérés. Le grisonnement prématuré peut également être observé chez les personnes atteintes d’anémie pernicieuse, de maladie thyroïdienne auto-immune ou du syndrome de Down.

Alors, pourquoi la production de pigments ne se remet-elle pas en marche ?

À la fin de chaque cycle pilaire, certains mélanocytes producteurs de pigments sont endommagés et meurent. Si le réservoir de cellules souches mélanocytaires situé au sommet du follicule pileux peut se reconstituer, la production de pigments se poursuit.

Mais lorsque le réservoir de cellules souches est épuisé, la production de pigments s’arrête et les cheveux deviennent gris.

Les scientifiques savent depuis longtemps que pour empêcher les cheveux de devenir gris, il faudrait soit prolonger la vie des mélanocytes dans le bulbe pileux – en les protégeant des lésions – soit accroître le réservoir de cellules souches mélanocytaires dans la région supérieure du follicule pileux afin qu’elles continuent à remplacer les cellules pigmentaires perdues.

Un groupe de scientifiques français a identifié une nouvelle série d’agents qui protègent les mélanocytes du follicule pileux contre les dommages à la fin du cycle pilaire. Cela permet à la production de pigments de redémarrer dès le début du cycle pilaire suivant.

Les agents agissent en imitant l’action d’une enzyme appelée DOPAchrome tautomérase. Cette enzyme est l’antioxydant naturellement présent dans le bulbe pileux qui protège les mélanocytes des dommages oxydatifs. En reproduisant les effets de la DOPAchrome tautomérase, le métabolisme et la survie des mélanocytes s’améliorent.

Les nouveaux agents sont en cours de formulation dans un produit qui peut être appliqué sous forme de sérum à vaporiser ou de shampooing. Mais ils ne recolorent pas les cheveux gris et ne font pas revenir les cellules mortes qui produisent la couleur des cheveux. Au contraire, ils protègent vos mélanocytes.